50 años de Harrier: recordando el primer vuelo del icónico avión de salto.

El Harrier de diseño británico cambió la aviación cuando se convirtió en el único avión militar verdaderamente STOVL después de su desarrollo en la década de 1960.

Conocido comúnmente como el “Jump Jet”, el avión de despegue corto y aterrizaje vertical (STOVL) Harrier GR. 1, realizó su vuelo inaugural el 28 de diciembre de 1967, hace 50 años.

Todavía en servicio como AV-8B con el Cuerpo de Marines de los Estados Unidos (USMC), y en las armadas italiana y española, el Harrier de diseño británico cambió la aviación cuando se convirtió en el único avión militar STOVL después de su desarrollo en la década de 1960.

El primer escuadrón de la Fuerza Aérea Real (RAF) equipado con el Harrier GR. 1 fue el RAF No. 1 Squadron de Wittering que, cuando recibió su avión en abril de 1969, marcó el inicio de más de cuatro décadas de servicio con la RAF.

En mayo de 1969 tuvo lugar una demostración de las capacidades del Harrier, cuando dos aviones participaron en la carrera aérea transatlántica, volando entre la estación de ferrocarril de San Pancras en Londres y el centro de Manhattan en los Estados Unidos (con el uso de reabastecimiento aéreo) – El Harrier completó el viaje en sólo 6 horas y 11 minutos.

La aeronave pasaría más tarde a prestar servicio con el Reino Unido y varias fuerzas militares de todo el mundo, y en la versión del Sea Harrier se convirtió en un avión basado en portaaviones.

En servicio con la RAF, el Harrier se posicionó estratégicamente y la mayor parte de la flota de aeronaves estuvo estacionada en Alemania Occidental para defender contra una posible invasión de Europa Occidental por las fuerzas del Pacto de Varsovia.

Las habilidades únicas del Harrier permitieron a la RAF dispersar las fuerzas lejos de las bases aéreas vulnerables, a menudo escondidas en áreas boscosas durante los ejercicios o en despliegues verdaderos. Los escuadrones Harrier estuvieron varias veces desplegados en el extranjero, ya que la capacidad de la aeronave para operar con instalaciones terrestres mínimas y pistas muy cortas permitió su uso en ubicaciones no disponibles para aviones militares convencionales de ala fija y aportó una dimensión completamente nueva a la planificación de la batalla.

Un verdadero símbolo del ingenio británico y de habilidades de ingeniería, el legado del Harrier continúa vivo al ayudar a informar a la tecnología que se está utilizando hoy en día en la variante del F-35 Lightning II STOVL.

Un poco de historia.

Cuando el prototipo XP831 de Hawker P.1127 realizó su primer “vuelo flotante” atado, el 21 de octubre de 1960, comenzó una revolución en la tecnología de aviación militar británica que aún no se ha igualado.

En tan solo unos pocos meses, el primer prototipo (XP831) y un segundo prototipo (XP836) demostrarían que el “know-how” tecnológico británico podría hacer realidad un sueño que había eludido a muchos otros fabricantes en todo el mundo: producir una aeronave de ala fija con la capacidad de despegar y aterrizar verticalmente, como un helicóptero, conservando la velocidad y maniobrabilidad de un avión de combate moderno de primera línea. Durante la década de 1960, el Hawker Siddeley Harrier o ‘Jump-Jet’ se convirtió en el único avión VSTOL verdadero del mundo con despegue corto y aterrizaje vertical. 

La historia del Harrier sin embargo, realmente comienza con el P.1127 en la última parte de la década de 1950.

Hawker P.1127

Los ingenieros Sydney Camm y Ralph Hooper de The Hawker Aircraft Company se unieron a Stanley Hooker de Bristol Aero Engine Company para comenzar el desarrollo inicial y el diseño del P.1127 allá por 1957. Su objetivo era utilizar el motor de empuje vectorial Bristol Pegasus y explorar su potencial para el despegue vertical.

Hawker P1127 primer vuelo atado en 1960

Las pruebas finalmente comenzaron en julio de 1960 y, para fin de año, el prototipo P.1127 (XP831) había logrado tanto el despegue vertical como el vuelo horizontal. Ese primer “vuelo atado” se logró el 21 de octubre de 1960 en el aeródromo de Dunsfold y el “vuelo libre” se realizó en solo un mes.

Un segundo prototipo (XP836) realizó su primer despegue en la pista convencional de Dunsfold en julio de 1961 y con la participación de los ingenieros, diseñadores y pilotos de prueba del XP831, Hawker refinó la ingeniería y las técnicas necesarias para el despegue vertical controlado que finalmente se logró en septiembre de ese mismo año.

Se produjeron otros cuatro aviones de pruebas P.1127 para mejorar la familiarización del piloto y el posterior desarrollo del motor Pegasus.

El programa de prueba también investigó la posibilidad del aterrizaje de aeronaves en los portaaviones y el primer aterrizaje con éxito se logró en el HMS Ark Royal en 1963. 

El último de los prototipos iniciales (XP984) se equipó con la unidad de potencia Pegasus 5 y fue esta célula la que finalmente se convirtió en el primer prototipo de Kestrel.

Hawker Kestrel

Además del motor más potente, el Hawker Kestrel también varió desde los primeros P.1127 en la medida en que presentaba alas completamente barridas y una cola más grande.

Nueve aviones fueron construidos para su evaluación por el Escuadrón de Evaluación Tripartida (TES estaba compuesto por pilotos, seis de Gran Bretaña y dos de Estados Unidos y Alemania Occidental).

El primer Kestrel FGAI con los colores del Escuadrón de Evaluación Tripartito.

El primer Kestrel voló el 7 de marzo de 1964 y cuando se completó la evaluación en noviembre de 1965, se habían realizado un total de 960 vuelos, incluyendo 1.366 despegues y aterrizajes.

Hawker Harrier

Desarrollado inicialmente como un caza operacional, de apoyo cercano y de reconocimiento, el Harrier evolucionó directamente del Hawker P.1127 y el posterior prototipo de Kestrel FGA1.

Durante 1965, el avión supersónico de Hawker (P.1154) había sido cancelado por el gobierno laborista entrante y por lo tanto todo el trabajo en Kingston había cesado. El Ministerio luego emitió el Requisito ASR384 para una aeronave de ataque terrestre V/STOL, complementado por un pedido inmediato de 6 desarrollos de pre-producción del Kestrel. Estos serían conocidos como P.1127 de la RAF. El diseño se basó más en las lecciones aprendidas con los primeros prototipos de Kestrel, y luego, el primer avión voló el 31 de agosto de 1966. 

En un año, la RAF ordenó la fabricación de 60 aviones, todos los cuales se denominarían Harrier GR.1.

El primer Escuadrón de la RAF equipado con el Harrier GR.1 fue el Escuadrón RAF No.1 en Wittering, que cuando recibieron su avión en abril de 1969 marcó el comienzo de más de cuatro décadas de servicio con la RAF.

Hawker Harrier GR1a

Una demostración de las capacidades del Harrier se exhibió en mayo de 1969 cuando dos aviones tomaron parte en la Daily Mail Transatlantic Air Race, volando entre la estación de trenes de San Pancras en Londres y el centro de Manhattan en los Estados Unidos (con uso de reabastecimiento aéreo) El Harrier completó el viaje en solo 6 horas y 11 minutos.

Al servicio de la RAF, el Harrier estaba estratégicamente posicionado y la mayor parte de la flota estaba estacionada en Alemania Occidental para defender de una posible invasión de Europa Occidental por las fuerzas del Pacto de Varsovia.

Las habilidades únicas del Harrier le permitieron a la RAF dispersar las fuerzas lejos de las bases aéreas vulnerables, a menudo escondidas en áreas boscosas mientras realizaban ejercicios o en despliegues verdaderos. Los Escuadrones de Harrier vieron varios despliegues en el extranjero ya que la capacidad de la aeronave para operar con instalaciones en tierra mínimas y pistas muy cortas, permitió su uso en ubicaciones no disponibles para aviones militares convencionales de ala fija y aportó una dimensión completamente nueva a la planificación de la batalla.

British Aerospace Harrier II / McDonnell Douglas AV8-B

Durante la década de 1980, el Harrier tuvo un mayor desarrollo al unirse las empresas British Aerospace en Dunsfold & Kingston y McDonnell Douglas Corporation en los Estados Unidos.  

El avión presentaba una cabina elevada para una mejor visibilidad en todos los sentidos, mejoras en las tomas de aire y en los escapes del motor junto con una aviónica muy mejorada. Con mucho, la mejoría más significativa fue el uso de materiales compuestos en el ala de una pieza que redujo el peso total al tiempo que aumentaba la capacidad de carga.

Mc Donnell Douglas II AV-8B

La Infantería de Marina de los EE.UU. usó sus Harriers (conocidos como AV-8B Harrier II) principalmente para operaciones de apoyo cercano tanto diurno como nocturno, mientras que en el Reino Unido la RAF recibió aviones Harrier II GR5, GR7, GR7a, GR9 y GR9a con mayor empuje , mejores capacidades de aviónica y armas. 

British Aerospace Sea Harrier

El Sea Harrier (conocido informalmente como el ‘Shar’) es un aviónque se utiliza principalmente para reconocimiento o ataque aéreo.

En 1963, el Hawker Siddeley P1127 había aterrizado en el HMS Ark Royal y unos 15 años después, el prototipo del Harrier navalizado, diseñado específicamente, salió al aire sobre Dunsfold el 20 de agosto de 1978.

Utilizando la tecnología de empuje vectorial desarrollada durante la década de 1960 como parte del programa P1127 / Kestrel / Harrier, el Sea Harrier proporcionó una capacidad única vertical de despegue / aterrizaje corto (V/STOL) mientras navegaba.

La Royal Navy ya había preordenado 24 aviones, en base a los resultados obtenidos por la RAF con el Harrier GR1 y para el momento del primer vuelo, la orden se había aumentado a 34 aviones.

El Aerospace Sea Harrier FRS1 entró en servicio con la Royal Navy en abril de 1980, durante una época en la que la mayoría de los cazas de superioridad aérea naval y terrestre eran grandes y supersónicos. El papel principal del Sea Harrier subsónico fue proporcionar defensa aérea para portaaviones y buques de superficie en todo el mundo.

Sea Harrier FRS Mk2 RN XZ497

La aeronave participó durante el conflicto de las Malvinas de 1982, así como durante las Guerras del Golfo y el conflicto de los Balcanes. En todas las ocasiones, los Sea Harrier operaron principalmente desde portaaviones ubicados dentro de las zonas de enfrentamiento.

A pesar de una vigorosa campaña de marketing de British Aerospace, el Sea Harrier solo se vendió a la India a pesar del enorme interés de las autoridades militares de Argentina y Australia.

En 1993, se desarrolló una versión actualizada para la Royal Navy (Sea Harrier FA2) con un motor más potente, sistemas de armas mucho mejores y capacidades mejoradas aire-aire. La fabricación del Sea Harrier cesó en 1998 cuando el último avión se retiró del servicio en 2006. 

El fin de una era

Lamentablemente, la Revisión de Defensa Estratégica (DEG) de julio de 1998 señaló el final de la participación militar del Reino Unido con el muy querido Harrier y tras la “jubilación anticipada” de los Sea Harrier de la Armada entre 2004 y 2006.

El 15 de diciembre de 2010, 16 aviones de la RAF realizaron un sobrevuelo de honor sobre  Cottesmore marcando el último vuelo del British Harrier y terminando 41 años de servicio.

El vuelo final en Cottesmore

El avión fue retirado oficialmente del servicio militar en marzo de 2011.

Hawker / BAe Harrier Galería de imágenes

 

GR1 en ejercicio bajo los árboles en Guteslough – Alemania.

 

GR1 en St.Pankras el 5 de mayo 1969 después del Daily Mail Transatlántic Air Race.

 

Hawker Harrier GR3 disparando armas SNEB.       

 

GR3 en el ejercicio de clima frio en Noruega

 

GR9 en Cottesmore después del último vuelo en servicio el 15 de diciembre de 2010.

 

McDonnell Douglas AV-8S Matador.

 

BAE Harrier T10.

 

McDonnell Douglas Harrier II Marine Corps

 

Hawker Sea Harrier FRSI despega desde el salto de esquí.

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