Bell y Sikorsky competirán cara a cara para construir el futuro helicóptero de reconocimiento armado del Ejército.

El Ejército quiere comprar cientos de unidades del diseño ganador para llenar el vacío dejado por la jubilación anticipada de sus helicópteros exploradores OH-58D.

El Ejército de Estados Unidos ha elegido el Invictus de Bell y el Raider X de Sikorsky como los dos diseños de prototipos que se enfrentarán entre sí en el marco de su programa de Aviones de Reconocimiento de Ataque Futuro, o FARA. Los dos helicópteros representan la más madura de las propuestas que ha recibido el servicio y también se encuentran en extremos opuestos del espectro en términos de complejidad relativa.

El equipo multifuncional de elevación vertical futura del ejército, que dirige el FARA, anunció ayer 25 de marzo que había elegido a Bell y a Sikorsky para proceder a la fase de prototipo competitivo del programa. El servicio está buscando llenar un vacío en sus capacidades de aviación dejadas por el retiro anticipado de sus helicópteros exploradores Kiowa Warrior OH-58D y finalmente podría reemplazar casi la mitad de sus helicópteros de ataque Apache AH-64 con el diseño ganador del FARA.

Bell y Sikorsky superaron otras ofertas de Boeing, una asociación entre AVX Aircraft y L3, y de otro equipo que incluía a Karem Aircraft, Northrop Grumman y Raytheon. Airbus Helicopters había considerado entrar en la competición y el Ejército había descalificado una propuesta de MD Helicopters.

El Invictus de Bell es un diseño de helicóptero monomotor convencional y ha sido el menos complejo de los participantes. La compañía se ha centrado en gran medida en una estrategia de desarrollo de bajo costo y bajo riesgo aprovechando el trabajo que había realizado en helicópteros anteriores, particularmente en su modelo 525 Relentless (Implacable), incluido el avanzado sistema de vuelo por cable de ese helicóptero. 

Invictus de Bell

La oferta de Sikorsky es un diseño de helicóptero compuesto que presenta un rotor principal coaxial y un puntal de empuje en la parte trasera. Aunque es más complejo que el Invictus de Bell, el diseño del Raider X también es bastante maduro, que se deriva del S-97 Raider existente, cuyas unidades han estado volando desde 2015. El S-97 se basa en la tecnología del helicóptero compuesto X2, que voló por primera vez en 2008. 

Sikorsky había propuesto en realidad el S-97 para el abortado programa de Exploradores Aéreos Armados del Ejército, otro esfuerzo para reemplazar al OH-58D, que el servicio canceló en 2013. El S-97 y Raider X también comparten la tecnología con el SB> 1 Defiant, que Sikorsky desarrolló con Boeing bajo el programa Joint Multi-Role Technology Demonstration (JMR-TD). 

A principios de este mes, el equipo de Bell-Boeing, así como Sikorsky, recibieron nuevos contratos para continuar trabajando en sus respectivos diseños JMR-TD como un nuevo esfuerzo de reducción de riesgos para el programa separado de Aviones de Asalto de Largo Alcance del Futuro (FLRAA). El Ejército está liderando el esfuerzo del FLRAA, que se centra principalmente en encontrar un reemplazo para el UH-60 Black Hawk.

El FARA es particularmente lucrativo para la empresa que gane la competencia. El Ejército espera adquirir cientos de nuevos helicópteros para ocupar el lugar de los Apaches AH-64 que actualmente sirven en sus escuadrones de reconocimiento de ataque.

En la actualidad, el Ejército espera tener prototipos voladores de Invictus y Raider X listos para comenzar las pruebas en el año fiscal 2022. Luego espera elegir el diseño ganador en el año fiscal 2024.

Si todo va según lo planeado, la competición cara a cara entre Bell y Sikorsky, que comienza ahora, cambiará significativamente la composición de las flotas de helicópteros armados del Ejército en los próximos años.

Joseph Trevithick

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