China ahora está bien posicionada para intimidar a los vecinos en el Mar del Sur de China.

Las recientes actividades de China en el Mar de la China Meridional, que incluyen intimidar a Vietnam y Malasia por la perforación oceánica y embestir a buques pesqueros filipinos cerca de Scarborough Shoals, encabezan la lista de preocupaciones de seguridad en Asia, declaró un grupo de expertos la semana pasada.

“China está en el asiento del conductor” en la región desde que ha completado su campaña de construcción de islas en los arrecifes de coral que pueden apoyar el persistente despliegue de la guardia costera y los buques paramilitares para respaldar las reclamaciones territoriales, dijo Gregory Poling, director del Centro para la Iniciativa de Transparencia Marítima de Asia, el martes durante la reunión CSIS Asia Forecast 2020

“Hay literalmente cientos de jugadores por ahí fuera que se han subido al nacionalismo”, agregó Poling, explicando que no es solo China la que podría desencadenar una crisis derivada de un pequeño incidente.

Con Vietnam y Malasia, hay motivos para que China arregle alguno de los daños de las disputas anteriores. Sin embargo, agregó que Pekín está adoptando un enfoque más conflictivo, impulsado por su reciente éxito al bloquear la exploración de petróleo y gas por parte de Hanoi y Malasia en aguas en disputa. China parece tener la intención de “hostigar en los bloques del océano donde se ha comenzado a perforar”, cerrando esas operaciones.

El gran tamaño de la guardia costera china y su milicia naval lo hacen posible, “China tiene más barcos”, y ningún país asiático puede igualarlo cuando se aplica una presión como esa “en una guerra de desgaste”.

Hasta ahora, Estados Unidos se ha mantenido al margen de estas disputas, tomando un curso neutral de operaciones de libertad de navegación dirigidas a mantener el paso abierto para todas las naciones a través de las aguas disputadas.

Si se llegara a producir un acuerdo entre Pekín y Hanoi sobre la exploración y perforación de gas y petróleo, Estados Unidos haría grandes protestas pero probablemente evitaría una confrontación militar. Si el peligroso incidente involucrara a Filipinas, un aliado de Estados Unidos, el asunto se volvería más complicado para Washington.

El presidente de Filipinas, Rodrigo Duterte, ha intentado a veces distanciarse de Estados Unidos. Pero el ejército y el pueblo filipino están muy a favor de estrechar los lazos con Estados Unidos en lugar de con China. Estados Unidos denunció las acciones de China durante el anterior incidente de embestida, pero no está claro qué pasaría si “otro barco pesquero filipino se hundiera” y “China nos echara un órdago”.

Al mirar a otro posible punto de inflamación, Corea del Norte, Sue Mi Terry, investigadora del CSIS, espera que el régimen de Kim Jong Un ponga a prueba al gobierno del presidente Donald Trump con nuevas provocaciones: misiles lanzados desde submarinos y pruebas de misiles de mediano alcance. Duda que Corea del Norte reanude las pruebas abiertas de armas nucleares, manteniendo la puerta abierta a posibles conversaciones con Washington.

Los norcoreanos “quieren el fin de las sanciones”, lo que no sucederá durante la administración Trump sin la desnuclearización. Kim ha estado trabajando con China, y en menor medida con Rusia, para lograr que el Consejo de Seguridad de la ONU alivie algunas de las restricciones a la compra y venta de Corea del Norte, dijo Terry. Seúl también está dispuesto a reanudar los proyectos económicos conjuntos con Pyongyang, lo que, según Terry, es otro medio para eludir las sanciones.

La insistencia de la administración Trump en tener conversaciones anuales sobre el reparto de cargas en la península está complicando las cosas para Estados Unidos. Decirle a Corea del Sur que espere que su apoyo a la presencia estadounidense aumente de los actuales 1.000 millones de dólares anuales a los 5.000 millones que pide Trump, es un obstáculo importante para el gobierno surcoreano de Moon Jae-in.

Es una posición que “es muy preocupante” para los coreanos porque plantea sus preocupaciones sobre los compromisos del tratado de Washington de defenderlos.

Debido a que Tokio es el siguiente en la fila para las conversaciones sobre el reparto de la carga, Nicholas Szechenyi, presidente de CSIS Japón, está prestando mucha atención a lo que sucede en Corea. Si bien el Mar del Este de China permanece tranquilo en comparación con lo que está sucediendo en el Mar del Sur de China, dice que eso no significa que Pekín haya aliviado sus pruebas de las defensas de Japón. Tokio movilizó el año pasado hasta 300 veces a sus fuerzas de defensa aérea para controlar las intrusiones chinas. “Su ritmo de operación no ha cambiado”.

John Grady

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