Después de 24 años, la versión civil del Tiltrotor V-22 Osprey de los Marines está cerca de despegar.

Mientras volaba el avión experimental de nueve pasajeros con sus hélices inclinadas hacia adelante en modo avión a una velocidad de 240 millas por hora hacia el aeropuerto de El Paso, Texas, el piloto Paul Edward pregunta a la torre de control si puede aterrizar en la intersección de dos pistas de aterrizaje. El controlador que no ve el tipo de aeronave pregunta “¿Eres un helicóptero?”. “Paul le dice: “Ahora no, pero lo seremos cuando lleguemos allí”.

Una aeronave que puede despegar y aterrizar verticalmente como un helicóptero pero vuela más lejos y más rápido como un avión podría ser un cambio de juego en la aviación civil. El AW609 logra ese truco gracias a sus rotores gemelos montados en enorme vainas de motor giratorias que parecen los antebrazos exagerados de Popeye clavados en los extremos de sus alas.

El largamente retrasado AW609, basado en un diseño de la década de 1990, está por llegar: Leonardo, una compañía aeroespacial y de defensa controlada por el estado con 14.000 millones de dólares en ventas en 2018, ha comenzado a ensamblar las dos primeras versiones de producción en su fábrica de Filadelfia, y espera completar el primero en este año. Cuando Leonardo comience a entregarlos a los clientes dependerá de cuándo obtenga la certificación de seguridad de la Administración Federal de Aviación de Estados Unidos. La compañía había dicho previamente que esperaba para finales de 2019.

Si bien el despegue puede ser inminente, las perspectivas de ventas de AW609 son menos claras. A principios de la última década, la compañía dijo repetidamente que tenía 70 pedidos, ahora, está confirmando solo dos de su cliente de lanzamiento: Era Group, un operador de helicópteros de EMS y de plataforma petrolífera en el área de Houston, que llevará un AW609 configurado como transporte de nueve pasajeros y un segundo configurado para transporte médico.

Leonardo aún no ha fijado un precio de venta, pero se cree que será entre 20 y 30 millones de dólares dependiendo de la configuración y las opciones. Eso puede ser una venta difícil para los operadores de helicópteros sensibles a los costes, que pueden pagar unos 11 millones por un helicóptero de tamaño similar. 

El AW609 es la culminación de un rocoso esfuerzo de 25 años iniciado por Boeing y Bell para hacer una versión civil del V-22 Osprey, que desarrollaron para el ejército estadounidense. El secretario de Defensa, Dick Cheney, intentó parar al V-22 durante la administración George HW Bush por los altos costes del programa. El Congreso lo anuló, en parte, porque los legisladores creían que el fomento de la tecnología de los tiltrotores podría llevar a una transformación de la aviación civil. 

Bell y Boeing inicialmente imaginaron al 609 como el más pequeño de una serie de rotores rotativos con capacidad para 70 personas. Sin embargo, Boeing pronto salió del programa en 1998 después de fracasar con su negocio de helicópteros comerciales. Para reemplazar a Boeing, Bell se asoció con la compañía estatal italiana de helicópteros Agusta, una unidad de la empresa aeroespacial Finmeccanica. (Cambió su nombre a Leonardo en 2016). 

Bell pronto se preocupó por arreglar el problemático V-22 después de un horrible accidente de prueba de vuelo en abril de 2000 que mató a 23 marines estadounidenses, seguido de otro ocho meses más tarde que se cobró la vida de cuatro marines más. El desarrollo del 609 quedó en segundo plano, y en 2011, Bell vendió su participación en el programa a Finmeccanica.

El AW609 también sufrió un aplastante revés en 2015 cuando un accidente durante un vuelo de prueba mató a los dos pilotos. Actualmente, cuatro empleados de Leonardo están siendo juzgados en Italia bajo sospecha de homicidio involuntario y negligencia en relación con el accidente. 

Leonardo dijo en un comunicado: “Todas las actividades de desarrollo y prueba del programa AW609 se han realizado en total conformidad con las normas y procedimientos nacionales e internacionales”.

Más allá de la dificultad de perfeccionar la tecnología, el progreso del AW609 se ha visto frenado por la mayor prioridad que Leonardo ha dado a las variantes en desarrollo de su helicóptero más vendido, el AW139 de tamaño mediano y el nuevo AW169. 

En el modo avión, el AW609 está diseñado para imitar la experiencia de manejo y cabina del popular turbopropulsor King Air. A diferencia de los helicópteros, el AW609 está presurizado, lo que le permite navegar a una altura de hasta 25.000 pies (7.620 m), sin problemas y de manera más eficiente por encima de la mayoría de los sistemas meteorológicos. Leonardo dice que en vuelo de crucero, será unos 10 decibelios más silencioso que el helicóptero medio, con una vibración mucho menor en la cabina.

Para gestionar las características de manejo y los mecanismos de control tan diferentes entre los modos de helicóptero y avión, el AW609 cuenta con sofisticados controles de vuelo computarizados “por cable” que estabilizan automáticamente el avión.

El AW609 tiene controles de estilo helicóptero, pero el piloto los mueve de la misma manera ya sea que la aeronave esté en configuración de avión o helicóptero: el software hace el resto. 

Los requisitos de capacitación aún no se han finalizado, pero se esperan que tomará un “poco más” de tiempo que el curso típico de 4 semanas para aprender a volar el helicóptero AW139. La compañía abrirá una academia de entrenamiento este verano en su campus de Filadelfia, donde elevará el techo de un edificio para que se adapte a los simuladores de vuelo de movimiento completo para el AW609, así como para sus helicópteros AW109 y AW139. 

Leonardo espera que tenga un alcance máximo de 550 millas náuticas (1.019 km) configurado para seis pasajeros, y 650 millas náuticas (1.204 km) cuando lleve tres pasajeros con tanques de combustible auxiliar.

El desafío a corto plazo de Leonardo es convertirlo en el primer avión que complete la certificación en la nueva categoría de Powered Lift de la FAA, en la que los taxis aéreos eléctricos probablemente también entren, y demostrar su valor al mercado. 

Para los ejércitos extranjeros, el AW609 podría ofrecer una forma de obtener tiempos de respuesta de forma rápida, aunque los términos de la venta del programa a Leonardo no le permiten vender una versión armada. Los Emiratos Árabes Unidos firmaron un memorando de entendimiento en 2015 para adquirir tres AW609 para operaciones de búsqueda y rescate; Leonardo no ha confirmado si la orden de hace cinco años sigue siendo válida.

 Jeremy Bogaisky

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