El Congreso de EE.UU. quiere saber cómo la Fuerza Aérea conseguirá un motor más potente para el F-35A.

La legislación de Autorización de Defensa Nacional de 2022, aprobada por el Comité de Servicios Armados de la Cámara de Representantes el jueves por la mañana, obligará al Pentágono a explicar cómo planea poner un motor mejor y más potente en el avión de combate F-35A Lightning II de la Fuerza Aérea.

La legislación pide al Pentágono que diga a los legisladores cómo integrará el sistema de propulsión que se está desarrollando en el marco del Programa de Transición del Motor Adaptativo en todos los F-35A, a partir del año fiscal 2027, así como su calendario para hacerlo.

La Fuerza Aérea adjudicó en 2016 un par de contratos de mil millones de dólares, uno a General Electric Aviation (GE) y otro a Pratt & Whitney, para desarrollar un nuevo motor de vanguardia como parte de ese programa. El motor de turbina, que ahora se está probando, tendría una mayor eficiencia de combustible y un mayor empuje, dijo el servicio en un comunicado de prensa en ese momento.

El informe sobre el nuevo motor debería presentarse dos semanas después de que la Casa Blanca presente su presupuesto para el año fiscal 2023.

En una reunión informativa con los periodistas el 27 de agosto, un asesor de los miembros demócratas del comité dijo que esta disposición no pretendía encerrar a la Fuerza Aérea, sino permitirle pasar al motor completamente nuevo del programa. En cambio, el servicio podría considerar la mejora del actual motor F135 del F-35, dijo el asesor, siempre y cuando encuentre una manera de aumentar la competencia en el proceso de compra de la propulsión.

En una audiencia celebrada en julio, el teniente general de las Fuerzas Aéreas Eric Fick, director del programa del F-35, dijo que, aunque estaba impresionado por lo que había visto en una visita reciente a una instalación de GE que trabajaba en el nuevo motor, todavía queda “mucho trabajo por hacer” antes de que pueda hacerse realidad.

El proyecto de ley también permitirá a las Fuerzas Aéreas, la Marina y el Cuerpo de Marines comprar 80 F-35 en total. El Cuerpo de Marines vuela la versión F-35B, y la Armada vuela el F-35C.

Y la legislación muestra la continua preocupación de los legisladores por los costes necesarios para mantener en vuelo el avanzado caza. Exige que el secretario de Defensa, Lloyd Austin, informe a la comisión antes del 1 de marzo sobre los planes del Departamento de Defensa para aumentar la competencia en el programa, por ejemplo, obteniendo piezas y equipos de otros contratistas además de los fabricantes originales, y reducir los costes para 2026.

También ordenará al Pentágono que siga estudiando, y luego solucione, los problemas del sistema de respiración de los pilotos del F-35, que han provocado episodios en los que los pilotos no recibían suficiente oxígeno.

Aparte del F-35, la legislación permitirá a las Fuerzas Aéreas comprar 12 cazas F-15EX Eagle II, una petición extra del servicio que no estaba incluida en su propuesta de presupuesto. El F-15EX es una versión actualizada del caza de cuarta generación F-15E Strike Eagle, que permitirá a las Fuerzas Aéreas retirar sus envejecidos modelos F-15C y D.

El comité también adoptó una enmienda del representante Mike Rogers, republicano de Alabama, que añadiría casi 24.000 millones de dólares al presupuesto del Pentágono. La enmienda de Rogers proporcionaría otros casi 118 millones de dólares para motores de repuesto para el F-35B del Cuerpo de Marines, así como 129 millones de dólares más para apoyo de depósito para mantener el avión.

Sthephen Losey

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