El Departamento de Defensa cita fallos de diseño en el helicóptero del Cuerpo de Marines de Sikorsky

Después de más de 1.500 horas de pruebas de vuelo el año pasado, el Departamento de Defensa de Estados Unidos envió a los ingenieros de Sikorsky Aircraft nuevamente a la mesa de dibujo para múltiples elementos del nuevo helicóptero para el Cuerpo de Marines, uno de los pocos programas con los que el fabricante de Stratford cuenta para un impulso después de varios años de disminución de las ventas.

El Cuerpo de Marines quiere más de 200 helicópteros CH-53K King Stallion para reemplazar su envejecida flota de CH-53E Super Stallion, con el King Stallion diseñado para transportar el triple de la carga útil a mayores altitudes y alcances. Si se entrega una asignación completa de aeronaves a los Marines, el contrato total podría superar los 25.000 millones de dólares. El lunes 10 de febrero, el Pentágono publicó una propuesta de presupuesto que autorizaría 1.500 millones de dólares para comprar siete helicópteros CH-53K en el próximo año fiscal.

El King Stallion es uno de los tres programas principales en la línea inmediata de Sikorsky, junto con una nueva flota de helicópteros de transporte presidenciales para la Casa Blanca y una nueva aeronave para la Fuerza Aérea para rescatar a los pilotos derribados detrás de las líneas enemigas, así como las misiones humanitarias durante los desastres

Un ejecutivo de Lockheed Martin dijo al Wall Street Journal el mes pasado que la compañía espera que los ingresos anuales de Sikorsky se dupliquen en los próximos doce años a partir de las ventas de 5.100 millones de dólares el año pasado, a medida que la producción se prepara para los nuevos programas de helicópteros.

Solución de problemas de diseño

Lockheed Martin heredó el programa CH-53K de United Technologies, después de gastar 9.000 millones de dólares hace cuatro años para adquirir Sikorsky de United Technologies. Lockheed Martin ha publicado videos de las pruebas de vuelo del CH-53K, que incluyen las imágenes en la primavera pasada de las pruebas de vuelo en el desierto en Yuma, Arizona, que redujeron la visibilidad del piloto a nada mientras los rotores del helicóptero arrojaban partículas de arena al aire.

“Es impresionante estar cerca de este helicóptero”, dijo el piloto de pruebas de Sikorsky, John Rucci. “La capacidad del helicóptero está más allá de cualquier cosa que hayamos producido para el Cuerpo de Marines. … Creo que van a estar muy contentos cuando lleven este avión a la flota”.

Sin embargo, a finales del mes pasado, la Marina proporcionó una actualización más mesurada del CH-53K, señalando que aunque inicialmente esperaba tener a los King Stallions en el grupo el año pasado para las pruebas y evaluaciones operativas iniciales como preludio al despliegue regular, esa fecha se ha retrasado hasta el 2021.

Surgieron problemas en un puñado de prototipos de King Stallion construidos por Sikorsky, incluyendo algunos que afectan a la seguridad de la operación de vuelo seguro. Los problemas incluyen lo que la Marina calificó como “baja fiabilidad” de la caja de engranajes del rotor principal, que está diseñada para permanecer operativa hasta 30 minutos con cualquier pérdida de aceite; problemas estructurales con el brazo de cola y los rotores; impacto de gas caliente en la cubierta de la aeronave, así como sobrecalentamiento en el compartimiento del motor.

Además, estaba previsto que los pilotos comenzaran las pruebas de vuelo este mes utilizando un software de control de vuelo revisado, después de que la Marina informara de lo que describió como “una condición de fallo” que podría hacer que los pilotos perdieran el control de la aeronave mientras despegaban. Sikorsky añadió un interruptor de anulación para permitir que los pilotos cambien al control manual durante el despegue.

Sikorsky ha solucionado más de 100 fallos citados por la Marina, con unas dos docenas aún pendientes en el momento de la actualización del programa por parte del Pentágono.

Si bien el Sikorsky Black Hawk y sus variantes Seahawk y Pave Hawk han sido caballos de batalla fiables para las ramas militares de Estados Unidos, Sikorsky tiene una mancha más reciente en su historial de desarrollo con el helicóptero marítimo CH-148 Cyclone que desarrolló para Canadá.

CH-148 Cyclone de Canadá

Con entregas retrasadas por varios años debido a problemas técnicos de software y otros obstáculos técnicos, el Ciclón le costaría a la antigua empresa matriz de Sikorsky más de 10 millones de dólares por aeronave, mientras trabajaba para acercar los helicópteros a las especificaciones del gobierno canadiense para aceptar las entregas. El Ciclón entró en servicio completo en el verano de 2018.

Aun así, la Marina no informó problemas importantes de diseño con dos prototipos de helicópteros Sikorsky, el VH-92A que está probando como el futuro transporte de Marine One para el presidente y el personal de la Casa Blanca, con el Pentágono solicitando 739 millones de dólares para comprar cinco de las aeronaves en el próximo año fiscal.

Y el helicóptero de rescate de combate que se está probando para la Fuerza Aérea, ha superado muchos de sus hitos, incluyendo algunos elementos de las solicitudes del Pentágono para que el sistema de combustible siga funcionando incluso después del impacto de proyectiles explosivos.

Alexander Soule

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