El F/A-18 Super Hornet de la Marina despega con el nuevo buscador y rastreador por infrarrojos.

El sensor infrarrojo es parte del programa de actualización del Block III de la Marina y le dará a los Super Hornets las nuevas capacidades aire-aire tan necesarias.

Boeing ha anunciado que uno de los dos equipos de prueba F/A-18F Super Hornet que está utilizando en el desarrollo de las mejoras del Bloque III para la Marina de Estados Unidos voló con un sistema de búsqueda y seguimiento infrarrojo, o IRST, por primera vez a finales del año pasado. Esta exitosa prueba de vuelo se produce a medida que la compañía se acerca a la entrega del primero de estos aviones iniciales, que tienen instaladas otras actualizaciones del Bloque III, como tanques de combustible conformes, en un futuro próximo.

El 15 de enero de 2020, el fabricante de aviones con sede en Chicago reveló que la prueba del IRST se había producido. Originalmente, la Marina había planeado que el sistema IRST se incluyera en las actualizaciones del Bloque II del Super Hornet, pero finalmente lo aplazó al programa del Bloque III. 

“El sensor IRST Block II le da a los cazas de la Armada un alcance extendido y una mayor capacidad de supervivencia”, dijo en un comunicado Kenen Nelson, Director de Programas de Ala Fija en Lockheed Martin, que construye el sensor IRST 21 que utilizarán los Super Hornets del Block III. “Esta tecnología ayudará a la Marina a mantener su ventaja sobre los potenciales adversarios durante muchos años”.

El sistema IRST consiste en un tanque de caída FPU-13 con el IRST21, también conocido como el AN/ASG-34, instalado en la parte delantera, que los Super Hornets del Block III llevarán en su estación central. El FPU-13 con el sensor IRST instalado puede llevar 330 galones de combustible en comparación con un tanque estándar de 480 galones. Los tanques de combustible conformados, otra parte del paquete de actualización del Bloque III, ayudarán a compensar esta menor cantidad de combustible total en el tanque.

Un gráfico que muestra la instalación del IRST 21 en el tanque de caída FPU-13 para los Super Hornets Block III de la Marina.

Boeing había propuesto previamente un sistema IRST interno montado en el morro, que habría requerido la eliminación del cañón Vulcan M61A2 de 20 mm del Super Hornet. Posteriormente, la Armada decidió buscar la opción de la cápsula en su lugar y ha estado probando versiones prototipo, en cooperación con Boeing, desde 2009. 

El montaje del sistema en un tanque de línea central permite actualizaciones mucho más fáciles y futuros trabajos de modificación y ofrece un mejor campo de visión que una alternativa montada debajo del morro. Y lo que es más importante, significa que los sensores pueden intercambiarse fácilmente entre los fuselajes, lo cual es una capacidad bienvenida para un IRST avanzado ya que los datos de objetivos que recopila pueden enviarse a otros aviones en formación. En otras palabras, que cada avión tenga su propio IRST es una propuesta mucho más costosa, pero ofrece ventajas limitadas en algunos escenarios de combate aéreo en comparación con tener la mitad de la formación que lo lleva  y compartir la información que las cápsulas recogen con los otros cazas. 

Cuando se trata de los Super Hornets Block III, los sistemas IRST también estarán vinculados a la nueva funcionalidad de red que estos aviones también recibirán. Así, mientras que un solo avión con el sensor IRST solo sería capaz de obtener una marcación y un azimut del objetivo, Boeing ha dicho que la información fusionada entre dos aviones será capaz de proporcionar tanto alcance como la altitud, suficientes datos para enfrentar la amenaza de forma fiable. Los Super Hornets también podrán hacer todo esto mientras escanean pasivamente con sus radares apagados, lo que los hace menos vulnerables a la detección por parte de sus oponentes. Alternativamente, el pod IRST podrá ayudar a indicar a los otros sensores del Super Hornet que miren un pedazo de cielo al mismo tiempo. Por ejemplo, si un objetivo es detectado por el  IRST, el radar de conjunto activo de exploración electrónica  (AESA) AN/APG-79 de la aeronave podría funcionar para apuntar también a ese contacto y la cápsula de objetivo de la aeronave podría ser girada automáticamente para tratar de encontrarlo e identificarlo visualmente. 

El sistema IRST, en particular, es una parte extremadamente importante de las actualizaciones del Bloque III y le dará a los Super Hornets una valiosa herramienta para detectar y rastrear objetivos sigilosos, que son cada vez más una amenaza potencial para los aviones de combate estadounidenses. China ya ha presentado su primer caza furtivo, el J-20, y Rusia sigue adelante con sus planes para adquirir un número sustancial del avión de combate avanzado Su-57, que tiene algunas características de sigilo, y existe la posibilidad de que ambos países exporten estos u otros diseños de sigilo.

Uno de los dos aviones de prueba F/A-18F que Boeing está utilizando en el desarrollo de las actualizaciones del Block III

Más allá de escanear en busca de aviones sigilosos, los sensores IRST también tienen la ventaja de no ser susceptibles a los ataques de guerra electrónica. Esto los convierte en valiosos respaldos para los radares tradicionales cuando se enfrentan incluso a aviones no sigilosos en entornos donde hay una gran actividad de interferencia y de guerra electrónica. 

La Fuerza Aérea de los Estados Unidos también está adquiriendo una versión en pods del IRST21, utilizando el Pod Legion de Lockheed Martin, para sus F-15C Eagles. En el futuro, es muy probable que los sensores IRST puedan migrar a otros tipos de aviones más allá de los Super Hornets y Eagles.

Un F-15C Eagle de la Fuerza Aérea que lleva un Pod Legión, que también cuenta con el sensor IRST 21.

En la actualidad, la Armada todavía espera alcanzar la capacidad operativa inicial con el Block III Super Hornet en el 2021 y tener un escuadrón de aviones mejorados por cada Ala Aérea de portaaviones para el 2024. Boeing indicó la semana pasada que la entrega del primer F/A-18F de prueba todavía estaba “en horario” y estaba programada para que ocurriera antes de finales de marzo de 2020. 

Joseph Trevithick y Tyler Rogoway

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