El fin de una era: el P-3C Orión de la Marina se embarca en su despliegue final.

Han pasado 50 años desde que el P-3C Orión voló por primera vez para la Marina de Estados Unidos.

Desde entonces, el enorme avión ha volado en misiones durante la Guerra de Vietnam, la Operación Tormenta del Desierto, y en Irak y Siria contra el Estado Islámico, ha participado en innumerables esfuerzos de búsqueda y rescate, y ha creado una red inestimable de inteligencia, vigilancia y reconocimiento.

A finales de marzo, los “Fighting Marlins” del Escuadrón de Patrulla 40 comenzaron a despegar desde la Estación Aérea Naval de Whidbey Island en el estado de Washington, con destino a la Base Aérea Sheik Isa de Bahrein y a la Base Aérea de Kadena en Okinawa, llevándose consigo los fieles caballos de batalla de la Marina para su último despliegue.

Diseñado para reemplazar al Neptuno P-2, el P-3A de Lockheed Martin se incorporó a la Armada en 1962.

“Tenemos la intención de honrar el despliegue final de la plataforma viviendo el legado de todos los que nos han precedido y continuando la lucha hasta el final”, dijo durante el despliegue el comandante Patrick O’Reilly, oficial al mando de la Patrulla 40, al diario Whidbey News-Times.

Los Fighting Marlins continuarán su misión actual tras la conclusión de su despliegue en las áreas de operaciones de la 5ª y 7ª Flota de la Marina, pero lo harán utilizando aviones avanzados Poseidón P-8A.

El servicio marítimo inició la transición de los escuadrones de vigilancia a ese avión en 2013.

El Orión, por su parte, también “tuvo sus desafíos”, admitió O’Reilly, especialmente en los últimos años debido a la tensión del ritmo creciente de las operaciones, pero sus tripulaciones se enfrentaron a ellos “con resultados excepcionales” y siguen orgullosos de lo que logró el Escuadrón de Patrulla 40 con este avión.

A pesar de que el Escuadrón 40 haya cerrado la puerta del servicio activo del Orión, dos escuadrones de la Reserva Naval, el Escuadrón de Patrulla 62 de Jacksonville y el Escuadrón de Patrulla 69 de la isla de Whidbey, continuarán volando el avión.

Se espera que el último Lockheed P-3C Orión se elimine gradualmente antes de 2023, poniendo fin a más de seis décadas de servicio de este excelente avión de patrulla marítima.

J.D. Simkins

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