El nuevo avión teledirigido Protector de Gran Bretaña completa su vuelo inaugural.

Los esfuerzos británicos por introducir una nueva familia de aviones teledirigidos de larga duración y mediana altitud se han acercado un poco más con el anuncio del Ministerio de Defensa, el 28 de septiembre, de que el primer RG Mk1 Protector de General Atomics, había realizado su primer vuelo.

El Ministerio de Defensa dijo que la primera versión de producción del dron voló en California el 25 de septiembre.

El vuelo se produce poco más de dos meses después de que los británicos anunciaran que habían firmado un acuerdo de 65 millones de libras (83 millones de dólares) con General Atomics Aeronautical Systems para suministrar los tres primeros de una flota prevista de al menos 16 drones.

Tres estaciones de control en tierra y otros equipos de apoyo asociados también se incluyeron en el acuerdo.

El contrato contiene opciones para otros 13 vehículos aéreos y equipo de apoyo valorados en unos 180 millones de libras esterlinas.

El compromiso para los aviones no tripulados adicionales podría llegar en abril del próximo año.

El progreso con el calendario de pruebas del Protector sigue un retraso de dos años impuesto al programa por el Ministerio de Defensa en 2017, después de que los británicos se encontraran con problemas más amplios de presupuesto de defensa.

El retraso fue el principal responsable de un aumento del 40 por ciento en los costes del programa Protector, dijo Stephen Lovegrove en una carta al Comité Parlamentario de Cuentas Públicas publicada a principios de este año.

Los vehículos Protector sustituirán a los aviones teledirigidos Reaper de General Atomics, ampliamente utilizados por la Real Fuerza Aérea en las operaciones en Afganistán y Oriente Medio, y más recientemente proporcionarán capacidades de reconocimiento, vigilancia y ataque en la lucha contra el grupo del Estado Islámico en Siria e Iraq.

El Protector es la versión británica de la última variante del Predator de General Atomics, el MQ-9B Sky Guardian.

El dron de la RAF volará más tiempo y, armado con armas de precisión Brimstone y Paveway IV, golpeará más fuerte que el Predator.

Fundamentalmente la máquina también está en línea para ser aprobada para volar en el espacio aéreo no segregado en lugares como el Reino Unido.

El Ministro de Defensa británico Jeremy Quin dijo que el vuelo inaugural del avión teledirigido de producción era un paso bienvenido en el desarrollo.

“Con un mayor alcance y resistencia, una mayor capacidad de ISR y de armamento y una mejor resistencia a la meteorología, el Protector desempeñará un papel vital de inteligencia y disuasión para contrarrestar futuras amenazas”.

Por el momento el primer Protector se quedará en Estados Unidos para apoyar las pruebas de sistemas como parte de un equipo del Ministerio de Defensa, de la Fuerza Aérea de Estados Unidos y de General Atomics.

Una vez completado el trabajo, el dron será entregado al Ministerio de Defensa en el verano de 2021.

La plataforma seguirá teniendo su base en Estados Unidos para permitir a la RAF completar su programa de pruebas y evaluación.

Operando desde la base aérea de Waddington, al este de Inglaterra, está previsto que el Protector entre en servicio a mediados de 2024.

Andrew Chuter

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