El Pentágono probará misiles hipersónicos a cinco veces la velocidad del sonido.

El Pentágono planea una expansión “muy agresiva” de sus esfuerzos de armas hipersónicas este año, con al menos cuatro pruebas iniciales de vuelo de prototipos para bombas de planeo que pueden volar cinco veces la velocidad del sonido y maniobrar en ruta, han dicho oficiales del gobierno.

Una nueva Oficina de Transición a la Hipersónica que el Congreso financió este año también financiará un consorcio universitario para realizar investigaciones avanzadas sobre las armas y desarrollar una fuerza de trabajo para la nueva tecnología.

El secretario de Defensa, Mark Esper, declaró el viernes que la próxima propuesta de presupuesto del Pentágono aumentará los fondos más allá de los 5.000 millones de dólares provistos en el plan presupuestario quinquenal de este año para la tecnología que él llamó una parte clave de la “competencia de gran potencia” con China.

“Hemos aumentado significativamente las pruebas de vuelo y otros experimentos para poder acelerar la entrega de esta capacidad, en todas sus formas, a nuestros soldados años antes de lo planeado previamente”, dijo Esper.

Michael Griffin, subsecretario de defensa de investigación e ingeniería, dijo a un comité del Congreso en 2018 que China ha realizado 20 veces más pruebas hipersónicas que los Estados Unidos.

Las armas fueron elevadas al principal programa de investigación y desarrollo del Pentágono en 2017, pero hasta ahora el esfuerzo se ha limitado al desarrollo antes de las pruebas de vuelo.

Lockheed, Raytheon

“Para finales de año habremos volado al menos cuatro veces con diferentes conceptos”, dijo Mike White, subdirector del Departamento de Defensa para hipersónicos, en una entrevista.

“Este año marcará la transición de nuestro programa de desarrollo”, ya que los conceptos “han madurado” a través de las pruebas en tierra y el proceso de diseño. “Tenemos planes para volar prototipos de conceptos lanzados por tierra, mar y aire que se están desarrollando en nuestra cartera”. Señalando que las compañías Lockheed Martin Corp.y Raytheon Co. están desarrollando los proyectos como los contratistas principales.

“Necesitamos volar a menudo”, agregó Mark Lewis, director de investigación e ingeniería del Pentágono. “Necesitamos estar dispuestos a fallar” y “probar de nuevo, aprender de esas experiencias”.

Dijo que las armas hipersónicas “son difíciles de detener, pueden maniobrar, son impredecibles” y “difíciles de detectar”, por lo que “no tienes mucho tiempo para responder”. Algunas de las armas pueden viajar más allá de la atmósfera terrestre o ser enviadas desde el espacio después de separarse de un cohete lanzado desde la Tierra.

La Armada, el Ejército y la Fuerza Aérea, así como la agencia de investigación avanzada del Pentágono están desarrollando prototipos de armas.

Fuerza con base en el Pacífico

El Ejército, por ejemplo, está desarrollando un “Arma hipersónica de largo alcance” que el secretario de servicio Ryan McCarthy dijo que podría ser desplegada con una nueva fuerza de tareas con base en el Pacífico capaz de realizar operaciones electrónicas, cibernéticas, de información y de misiles contra China.

Además de Lockheed y Raytheon, Northrop Grumman Corp. y Dynetics Inc. están desarrollando armas o componentes clave. El Pentágono aún no se ha comprometido a adquirir sus productos.

El Servicio de Investigación del Congreso ha advertido que el Congreso “podría considerar una serie de preguntas sobre el fundamento de las armas hipersónicas”. Los temas incluyen “sus costes esperados y sus implicaciones para la estabilidad estratégica y el control de armas”, dijo la agencia en septiembre.

El consorcio universitario que se está formando aprovechará las universidades que ya están haciendo algunas inversiones en hipersónica. Lewis dijo que podría incluir a Purdue, Notre Dame, Texas A&M y la Universidad de Minnesota. El consorcio recibirá una “porción significativa” de los 100 millones de dólares que el Congreso aprobó este año cuando creó la Oficina de Transición, afirmó White. 

Anthony Capaccio

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