El primer avión no tripulado MQ-4C Triton de la Marina se despliega en Guam.

Aproximadamente un año después de lo previsto inicialmente, los dos primeros aviones no tripulados MQ-4C Triton llegaron a Guam durante el fin de semana, lo que representa un paso significativo para aumentar la capacidad de reconocimiento y vigilancia del Pacífico Occidental de la Marina, según anunció el servicio este fin de semana.

Los dos Tritones forman parte de una capacidad operativa temprana que es ejecutada por el Escuadrón de Patrullas No Tripuladas (VUP) 19, que está volando y manteniendo los aviones desde la Base de la Fuerza Aérea Andersen en Guam. El VUP 19 está desarrollando el concepto para incorporar el sistema de gran altitud y larga duración en el ámbito marítimo y aumentar las actuales operaciones de reconocimiento y vigilancia de la Marina con aviones tripulados.

“El despliegue inaugural de los UAS Triton aporta una mayor capacidad y un amplio aumento de la conciencia del dominio marítimo a nuestros comandantes de flota de avanzada”, ha explicado el contralmirante Peter Garvin, comandante del Grupo de Patrulla y Reconocimiento, en un comunicado de la Marina.

“El VUP-19, el primer escuadrón dedicado al UAS de la Armada, apoyado por un destacado equipo del NAVAIR (Comando de Sistemas Aéreos Navales) y un equipo de la industria, está magníficamente entrenado y listo para proporcionar la persistente cobertura ISR que necesita la Marina”.

La Marina espera la capacidad operativa inicial (COI) para el programa en 2021. En diciembre, la Marina le otorgó a Northrop Grumman una modificación de contrato de 251,6 millones de dólares para construir tres Tritones MQ-4 más de producción inicial a bajo coste.

Los Tritones están diseñados para combinar una serie de sensores electroópticos y radares para rastrear objetivos marítimos desde una altura de hasta 60.000 pies (18.288 m) sobre el océano y comparar las imágenes con los sistemas de identificación automatizados (AIS) de los barcos, según la Marina. El plan es que un Tritón retransmita la información a una base operativa principal en los Estados Unidos o a los cercanos aviones tripulados de guerra antisubmarina Poseidón P-8A.

Los Tritones en Guam están operando bajo el mando del Comandante de la Fuerza de Tarea (CTF) 72, que es el jefe de las fuerzas de patrulla, reconocimiento y vigilancia de la Séptima Flota de los Estados Unidos.

“La introducción de MQ-4C Triton en el área de operaciones de la Séptima Flota amplía el alcance de la fuerza de patrulla y reconocimiento marítimo de la Marina estadounidense en el Pacífico occidental”, explica el comandante de la CTF-72, en el comunicado.

“La combinación de las capacidades del MQ-4C con el rendimiento comprobado de los P-8, P-3 y EP-3 permitirá mejorar la conciencia del dominio marítimo en apoyo de los objetivos de seguridad regionales y nacionales”.

La Marina había planeado desplegar dos Tritones en Guam para finales de 2018, según anunció el Comando de Sistemas Aéreos Navales en abril de 2018 en la exposición Sea Air Space 2018 de la Liga de la Marina.

Sin embargo, en septiembre de 2018, un Tritón de 131 pies de envergadura se estrelló en California mientras realizaba pruebas operativas fuera de la Base Naval del Condado de Ventura. La Marina detuvo las operaciones con los Tritones mientras investigaba el accidente.

La investigación encontró que el Tritón tuvo un problema durante las operaciones de vuelo y los operadores intentaron que volviera a la base. Sin embargo, mientras se dirigía hacia el aterrizaje, el motor se apagó y el tren de aterrizaje no se extendió, lo que resultó en un aterrizaje de tripa. No se produjeron heridos ni daños colaterales, pero el daño al Tritón se estimó en más de 2 millones de dólares, el umbral para un accidente de vuelo de Clase A, según la Marina.

La Armada y el fabricante de aviones Northrop Grumman pasaron años probando y evaluando los Tritones antes de volarlos a Guam.

“Este importante hito marca la culminación de años de arduo trabajo del equipo conjunto para preparar al Tritón para las operaciones en el extranjero”, dijo en un comunicado el gerente de la oficina del programa UAS Marítimo Persistente de NAVAIR. “El despliegue del principal sistema de aeronaves no tripuladas de la Marina y su capacidad de recopilación de datos multisensor, aditiva, persistente y en tiempo real revolucionará la forma en que se realizan la inteligencia, la vigilancia y el reconocimiento marítimo”.

Ben Werner

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