El programa F-35 completa la fase de diseño y desarrollo.

El avión de combate conjunto Lockheed Martin F-35 ha completado la fase de casi 12 años de desarrollo de sistemas y demostración (SDD) del programa sin contratiempos.

El último vuelo de prueba SDD se llevó a cabo el 11 de abril en la Estación Aérea Naval de Patuxent (PAX) River en Maryland, con el avión de desarrollo F-35C CF-2 de la Marina, el cual completó una misión de datos de cargas mientras transportaba municiones externas GBU-31 de 2.000 libras, municiones de ataque directo conjunto (JDAM) y misiles aire-aire AIM-9X.

“Completar la prueba de vuelo evolutivo del F-35 SDD es la culminación de años de arduo trabajo y dedicación del equipo conjunto del gobierno y la industria”, dijo en una declaración el oficial del programa del F-35 el vicealmirante Mat Winter.

Desde que en 2006 voló el primer prototipo de producción F-35 AA-1, el programa ha realizado más de 9.200 salidas acumulando un total de 17.000 horas de vuelo, habiendo completado más de 65.000 tests para verificar el diseño, durabilidad, software, sensores, capacidad de armas y el rendimiento de sus componentes. Las pruebas han sido realizadas con las tres variantes del F-35 de Estados Unidos (A, B y C), la variante del Reino Unido (B) y la de los Países Bajos (A), todas ellas realizadas en la Base Aérea Edwards en California, y en Pax River, cerca de Washington DC.

La finalización del SDD prevé la liberación de la carga de software del programa de vuelo operativo del Bloque 3F para pruebas y evaluaciones operativas (OT&E), y ésta permitirá despejar el camino para la aprobación de la producción a ritmo completo.

Para el vicepresidente de Lockheed, Greg Ulmer, “el programa de pruebas de vuelo del F-35 representa el programa de desarrollo más extenso y completo, a la vez que riguroso y seguro en la historia de la aviación”.

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“Durante este tiempo, el equipo conjunto del gobierno y la industria han demostrado una colaboración y experiencia excepcionales, y los resultados conseguidos han dado a hombres y mujeres que vuelan el F-35 una gran confianza en su capacidad de transformación”.

El programa JSF ha sufrido desde su inicio una gran parte de los problemas de desarrollo que ha tenido a lo largo del proceso SDD, esto ha motivado un retraso de hasta cinco años en la entrada en servicio en las unidades de la Armada y el Cuerpo de Marines y lógicamente, también en los países socios, afortunadamente a lo largo de todos estos años de pruebas no se ha perdido ningún avión durante el desarrollo.

Los críticos del programa a menudo han señalado que el proceso simultáneo del programa de desarrollo y demostración sigue todavía en curso, principalmente motivado por lo que el Pentágono llama Producción Inicial de Baja Tasa o LRIP, lo que ha contribuido a las demoras de entregas.

Además de todos estos problemas, durante el mantenimiento de los F-35 en la Base Aérea Hill, los mecánicos detectaron una cantidad importante de corrosión en los agujeros de un panel de fibra de carbono exterior del fuselaje según informó Reuters. Aunque se ha ideado una solución, es cara e implica la imprimación a las piezas de los más de 200 aviones construidos hasta ahora.  

Mientras tanto, el Pentágono y dos países anónimos han dejado de aceptar nuevos aviones hasta que se aclare quién debe pagar las costosas reparaciones para solucionar los problemas de imprimación que no se detectaron durante el proceso de fabricación.

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Parece ser y como ya habíamos adelantado, el vicealmirante Mat Winter, director del programa F-35 ha confirmado la bajada de precio del F-35 después de las conversaciones con el fabricante una vez que el avión entre en producción plena. Se espera que ninguna de las tres versiones supere los 100 millones de dólares por unidad. Esto será para los lotes 14 y 15 que se ordenarán en los años 2020 y 2021, para ser entregados en 2022 y 2023 respectivamente. Recordemos que actualmente el precio del F-35 en su versión A de la Fuerza Aérea cuesta 94,3 millones de dólares, la versión C de la Marina 121,2 millones y la versión B de los Marines 122,4 millones de dólares por unidad.

El factor clave detrás de la caída del precio está en pasar la producción inicial de baja tasa a producción regular. Una vez que esto suceda, el fabricante puede aprovechar las economías de escala recibiendo mejores ofertas para grandes cantidades de piezas y mano de obra lo que le permitirá ajustar los precios.

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