El programa Stingray MQ-25 es el plan secreto de la Marina para mantener sus portaaviones en marcha.

La Marina elegirá un nuevo dron lanzado desde portaaviones a finales de este año como parte de un plan para ampliar masivamente el alcance de ataque de los aviones de combate y la capacidad de proyección de potencia de los portaaviones.

El emergente programa Stingray MQ-25 de la Armada, que entrará en servicio a mediados de la década de 2020, traerá una nueva generación de tecnología mediante la ingeniería de un reabastecedor no tripulado único en su tipo para el ala aérea del portaaviones.

Una pregunta clave informa el núcleo de este esfuerzo tecnológico: ¿Y si la capacidad de ataque de sus cazas, como un F-18 o un F-35C, pudiera duplicar el alcance al que tienen los objetivos enemigos? ¿Podría esta perspectiva ampliar sustancialmente el alcance de las operaciones de ataque ofensivas, permitiendo al mismo tiempo que los propios portaaviones operen a distancias más seguras?

La Marina cree que sí, y actualmente está evaluando las propuestas de la industria de Boeing, Lockheed Martin y General Atomics para construir el nuevo avión teledirigido MQ-25.

El servicio planea adjudicar un acuerdo de la próxima fase a un “único proveedor de sistemas aéreos a finales de 2018”, dijo la portavoz del Comando de Sistemas Aéreos Navales, Jamie Cosgrove. “El proceso de selección de la fuente está en curso para el contrato de fabricación y desarrollo del sistema aéreo.” 

Tal vez los objetivos enemigos a 1.000 millas de distancia, en el mar o en tierra firme, podrían ser destruidos con éxito por los cazas lanzados por portaaviones que operan con un radio de combate enormemente ampliado. ¿No sería esto de crucial importancia en un mundo en el que las amenazas de los misiles y los aviones de alta tecnología evolucionan rápidamente por parte de posibles adversarios como rivales cercanos? Tal vez de igual o mayor relevancia, ¿qué pasaría si el reabastecedor fuera un avión teledirigido, capaz de operar en lugares de alto riesgo para apoyar a los aviones de combate, todo ello sin poner a un gran avión cisterna tripulado al alcance del fuego enemigo?

La aparición de un avión teledirigido de este tipo tiene una gran importancia para las cuestiones actuales sobre el futuro de los portaaviones, a la luz de la rápida evolución del entorno actual. Se dice que los misiles guiados antibuque chinos DF-21D, son capaces de destruir objetivos a una distancia de hasta 900 millas náuticas. Aunque hay algunas dudas sobre la capacidad de esta arma para atacar objetivos en movimiento, y los portaaviones, por supuesto, están armados con una amplia gama de defensas en capas, las armas chinas conllevan un riesgo sustancial potencialmente lo suficientemente grande como para exigir a los portaaviones que operen mucho más lejos de la costa. 

En este escenario, estos misiles chinos llamados “carrier-killer” podrían, muy posiblemente, empujar a un portaaviones de vuelta a un punto en el que sus cazas ya no tienen alcance para atacar desde el aire a objetivos enemigos en el interior. El nuevo dron está siendo diseñado, al menos en gran medida, como una manera específica de abordar este problema. Si la distancia de ataque de un F-18, que podría tener un radio de combate de aproximadamente 500 millas, puede duplicarse, entonces los cazas basados en portaaviones pueden atacar objetivos a una distancia de hasta 1000 millas si se les reabastece de combustible desde el aire.

Además, a pesar de la aparición de armas como el DF-21D, los dirigentes de la Armada y algunos analistas han cuestionado la capacidad de un misil de largo alcance guiado con precisión para golpear y destruir a los portaaviones en movimiento a 30 nudos, desde 1.000 millas de distancia. Para que este tipo de armas funcionen como se ha anunciado, es necesario contar con orientación sobre el control de los disparos en movimiento, el ISR y otros activos. El GPS, las unidades de medición inerciales, los sensores avanzados y los buscadores de modo dual forman parte de un puñado de tecnologías de rápido desarrollo capaces de hacer frente a algunos de estos desafíos, sin embargo, no parece claro que los misiles antibuque de largo alcance como el DF-21D puedan realmente destruir a los portaaviones en movimiento a las distancias descritas.

Además, la Armada está avanzando rápidamente en armas defensivas basadas en buques, aplicaciones de guerra electrónica, láseres y tecnologías capaces de identificar y destruir los misiles de crucero antibuque que se acercan desde los campos de tiro más allá del horizonte. Los portaaviones a menudo viajan en grupos de ataque con otros buques, donde están rodeados de destructores y cruceros capaces de proporcionar protección adicional.

El MQ-25A Stingray está evolucionando a partir de un ISR y un programa de aviones no tripulados de ataque, hora cancelados, llamado Unmanned Carrier Launched Airborne Surveillance and Strike System, o UCLASS.

Un avión demostrador de Northrop, llamado X-47B, ya ha realizado con éxito despegues y aterrizajes de drones en portaaviones. En consecuencia, la capacidad de la Armada para operar un dron en un portaaviones ya está progresando y ha quedado demostrada.

Demostrador Northrop Grumman X-47B

Un gran buque cisterna de fuselaje existente, como el emergente KC-46A de la Fuerza Aérea, podría tener una firma de radar demasiado grande y, por lo tanto, ser demasiado vulnerable a los ataques del enemigo. Esto, naturalmente, crea la necesidad de un avión teledirigido capaz de eludir mejor el radar y reabastecer de combustible a los aviones de ataque en su camino hacia una misión.

La selección de la fuente actual sigue a una Solicitud de Propuesta publicada anteriormente que pide a la industria ideas de diseño, tecnologías y una gama completa de ofertas o soluciones potenciales que podrían cumplir con los criterios deseados.

El servicio anteriormente adjudicó cuatro contratos de desarrollo para el MQ-25 hasta antes de su actual propuesta a la industria. Los acuerdos fueron para Boeing, Lockheed Martin, General Atomics y Northrop Grumman.

El proceso de ingeniería inicial hasta ahora se ha orientado hacia los esfuerzos de análisis técnico y de tareas del MQ-25A Stingray que abarcan las capacidades de los vehículos aéreos, la idoneidad y la integración de los operadores, los sistemas y el software de las misiones, incluida la ciberseguridad.

Kris Osborn

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