Este avión podría hacer que la Fuerza Aérea renuncie al F-22 Raptor.

Un nuevo caza que reemplace al F-22 Raptor podría comerse el presupuesto de la Fuerza Aérea de Estados Unidos a partir de la década de 2030, según un informe de la Oficina de Presupuesto del Congreso (CBO).

La Fuerza Aérea ha gastado un promedio de 12.000 millones de dólares al año, en nuevos aviones entre 1980 y 2018. Pero reemplazar los aproximadamente 180 F-22 de la rama de vuelo en la década de 2030, mientras que simultáneamente se compran nuevos F-35, aviones de carga y aviones cisterna, podría costar hasta 23.000 millones de dólares anuales, concluyó la CBO en un informe de diciembre de 2018.

El gasto anual en nuevos aviones podría aumentar aún más si la Fuerza Aérea lleva a cabo el plan de 2018 de aumentar el número de escuadrones de 312 a 386. “La Fuerza Aérea es demasiado pequeña para lo que la nación nos pide que hagamos”, declaró Heather Wilson, secretaria de la Fuerza Aérea en septiembre de 2018.

El plan de expansión incluye siete nuevos escuadrones de combate, hasta alcanzar un total de 62.

El informe de la CBO sugiere una salida para la Fuerza Aérea. El servicio podría reemplazar los F-22 con F-35 adicionales por menos dinero del que se necesitaría para desarrollar un nuevo caza.

El problema presupuestario de la Fuerza Aérea se ha hecho esperar mucho tiempo. El gasto en nuevos aviones alcanzó un máximo de 29.000 millones de dólares en 1986 cuando el ejército aún se preparaba para hacer la guerra con los soviéticos en Europa. 

En 1991, la Unión Soviética se derrumbó y la Guerra Fría terminó. Los presupuestos militares de Estados Unidos disminuyeron precipitadamente. En 1995, la Fuerza Aérea estaba gastando solo 5.000 millones de dólares al año en la adquisición de aviones. Los presupuestos aumentaron después de eso, aunque modestamente. El gasto anual promedio de la Fuerza Aérea en nuevos aviones se estimó en 9.000 millones de dólares entre 2010 y 2017, según el CBO.

La ola de gastos de la década de 1980 creó una ola en el inventario de la Fuerza Aérea. En 2018, aproximadamente 1.500 de los 5.500 de los aviones del servicio, incluyendo la mayoría de sus cazas F-15 y F-16, tenían entre 26 y 35 años de edad.

Esos aviones de los años 80 necesitan ser reemplazados. Pero los F-35 que los están reemplazando cuestan casi 100 millones de dólares cada uno. La Fuerza Aérea solo ha podido permitirse unos 60 F-35 por año, obligando a la rama aérea a ampliar la adquisición de casi 1.800 F-35 hasta la década de 2040.

Si la Fuerza Aérea comienza a reemplazar sus F-22 con un nuevo tipo de caza en la década de 2030, momento en el que los Raptors entrarán en su cuarta década de servicio, la rama aérea se encontrará comprando simultáneamente dos tipos de caza de sigilo a un coste proyectado de 14.000 millones de dólares anuales. Añadiendo el coste de los aviones de transporte, cisternas y bombarderos, se alcanza una cifra de 23.000 millones de dólares que la CBO advirtió.

Para ser claros, la Fuerza Aérea podría optar por reemplazar los F-22 con los F-35. El estudio del “Plan de vuelo de superioridad aérea 2030” del servicio a partir de 2016 subrayó la necesidad de lo que llama una capacidad de “contraataque penetrante”. En otras palabras, un avión de combate aire-aire de alta supervivencia.

“Los esfuerzos de desarrollo de la capacidades para el PCA se centrarán en maximizar las compensaciones entre alcance, carga útil, supervivencia, letalidad, accesibilidad y capacidad de soporte”, explicaba el estudio. Pero el estudio no especificaba que la Fuerza Aérea debería desarrollar un nuevo avión para esta función. El servicio podría simplemente continuar comprando F-35 a medida que los F-22 envejecen, aconsejó la CBO.

“Debido al alto coste y a la incertidumbre sobre las características de la aeronave, los cambios razonables en los supuestos sobre la aeronave PCA podrían tener un impacto considerable en las proyecciones de CBO sobre los costes totales de la Fuerza Aérea. Por ejemplo, la Fuerza Aérea podría decidir que el diseño de vanguardia de la aeronave PCA es inasequible y en su lugar optar por comprar más F-35A.

“Debido a que el coste medio estimado de la unidad de adquisición del F-35A es de 94 millones de dólares, en comparación con los 300 millones de dólares del avión de PCA, el pico para la adquisición de nuevos aviones en 2033 sin el avión de PCA sería de 20.000 en lugar de 26.000 millones de dólares”.

La Fuerza Aérea también podría reducir los costes comprando menos aviones nuevos, lo que daría como resultado una fuerza general más pequeña que la actual flota de 5.500 aviones. Pero el plan de la rama de agregar, no de restar escuadrones, requiere más aviones, no menos.

David Axe

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