General Atomics continúa con las pruebas de vuelo cautivo de su nuevo dron Sprarrohawk.

Este demostrador no tripulado de bajo coste podría dar a los aviones teledirigidos más grandes, como el MQ-9 Reaper, nuevas capacidades que cambiarían el juego.

General Atomics ha realizado recientemente pruebas de transporte en cautiverio de su Sparrowhawk (Gavilán), un nuevo y pequeño zángano que podrá ser lanzado y recuperado en vuelo. La compañía dice que el Sparrowhawk es un demostrador y ha sido desarrollado específicamente para trabajar con otros aviones no tripulados más grandes que construye, como el MQ-9 Reaper y el MQ-1C Gray Eagle, ofreciendo un importante paso adelante hacia nuevas capacidades en esos diseños existentes, así como en los futuros. 

El fabricante del dron con base en California dijo que las pruebas de transporte en cautiverio, en las que el dron fue llevado en el aire por un MQ-9, pero no fue lanzado, tuvieron lugar entre el 23 y el 24 de septiembre de 2020. Este tipo de pruebas se hace para recoger datos sobre cómo un sistema, así como la plataforma de lanzamiento en muchos casos, maneja el estrés del vuelo.

Una imagen del Gavilán que General Atomics lanzó muestra que el avión no tripulado tiene una gran ala principal que se guarda en paralelo con el fuselaje principal antes del lanzamiento, después de lo cual se gira 90 grados en una posición desplegada. El dron también tiene una cola en V y parece haber al menos una entrada de aire para el sistema de propulsión en el lado derecho. No está claro qué tipo de central eléctrica alimenta al dron lanzado desde el aire.

El arte conceptual del gavilán que General Atomics ha publicado en Twitter a principios de septiembre mostraba una configuración similar, pero con dos ventiladores en la parte trasera del fuselaje. La compañía ha dicho que el pequeño avión teledirigido ofrecerá una firma acústica reducida, así como una visual, en comparación con sus diseños más grandes, como el MQ-9.

Aún no está claro cómo planea General Atomics recuperar el Gavilán en vuelo y si las plataformas no tripuladas, como el MQ-9, podrán llevar a cabo esta tarea. “El Sparrowhawk se encuentra en el programa de Gremlins de DARPA”, según la compañía. Dynetics, ahora una subsidiaria de Leidos, venció a General Atomics, entre otros, para construir el avión teledirigido experimental Gremlins, que ahora también diseña el X-61A, así como el sistema de recuperación aérea, que actualmente está montado en un avión de transporte Hércules C-130.

Un dron X-61A Gremlins a punto de ser montado en un C-130 Hércules durante una prueba de vuelo.

Es difícil imaginar lo importante que podría ser el Gavilán, y cualquier otro desarrollo que impulse, tanto para las líneas de productos existentes de General Atomics como para los futuros diseños no tripulados. La capacidad de un gran dron para lanzar otros más pequeños, todos trabajando potencialmente juntos de forma semi-autónoma o incluso como parte de un enjambre totalmente autónomo, podría abrir la puerta a todo tipo de nuevas capacidades, reduciendo al mismo tiempo el riesgo para la plataforma de lanzamiento.

“El Sparrowhawk extiende y multiplica los sensores basados en el MQ-9, reduce la mano de obra y aumenta la cobertura de ISR [inteligencia, vigilancia y reconocimiento]”, dijo David Alexander, Presidente de General Atomics Aeronautical Systems. Además de proporcionar un ISR mucho más flexible en un área geográfica más amplia, los Gavilanes también pueden proporcionar una valiosa interferencia de guerra electrónica o incluso actuar como señuelos para cegar y confundir las defensas aéreas integradas del enemigo, lo que podría aumentar drásticamente la capacidad de supervivencia de la plataforma de lanzamiento e incluso ayudar a despejar el camino para otras aeronaves tripuladas y no tripuladas, así como los ataques con misiles de distancia.

Los gavilanes podrían llevar a cabo sus propios ataques cinéticos si pueden equiparse con ojivas explosivas tradicionales, aunque todavía no hay información oficial sobre si es posible armar estas aeronaves no tripuladas. Si es así, estos aviones no tripulados podrían actuar como municiones itinerantes, que podrían realizar una vigilancia persistente de las zonas designadas antes de llevar a cabo ataques contra objetivos de oportunidad o regresar para su recuperación y relanzamiento.

General Atomics dice que el Sparrowhawk está destinado a ser también una plataforma atractiva, a pesar de estar diseñado para ser recuperado y reutilizado. Los diseños atractivos son aquellos que son lo suficientemente baratos como para que los mandos puedan emplearlos en entornos de alto riesgo que estarían fuera de los límites de los tipos más costosos.

“Con la tecnología attritableONE, que es precisa y de supervivencia, el Gavilán es un verdadero cambio de juego”, según dijo el presidente de GS-ASI, Alexander. Este programa es parte del expansivo programa del Sistema Avanzado de Gestión de Batallas (ABMS) de la Fuerza Aérea de EE.UU., que busca desarrollar una serie de nuevas tecnologías de alta red que ampliarán la capacidad del servicio para recopilar información y luego analizarla y difundirla rápidamente, incluyendo datos de objetivos que luego se pueden pasar a otras unidades militares de los EE.UU. en el aire, en la tierra y en el mar.

Como su nombre indica, attritableONE se centra en el desarrollo de nuevas aeronaves no tripuladas atractivas. En una reciente e importante demostración de varias capacidades ABMS y tecnologías asociadas, un MQ-1C Gray Eagle lanzó un pequeño avión teledirigido no tripulado del Sistema 600 (ALTIUS 600), lanzado desde el aire e integrado en un tubo, que actuó como banco de pruebas de attritableONE. El ALTIUS 600 entonces identificó positivamente un objetivo que los sensores de a bordo del MQ-1C habían identificado primero.

Un ALTIUS 600.

El Ejército de Estados Unidos también ha estado experimentando con el ALTIUS 600 como parte de su esfuerzo de Efectos de Lanzamiento Aéreo (ALE), que también prevé flotas de pequeños drones realizando varias tareas de ISR, engaño y otras.

Durante la reciente demostración del ABMS, un MQ-9 de General Atomics también llevaba un pod de comunicaciones y enlace de datos de Rosetta Echo Advanced Payload (REAP), que incluye tecnología desarrollada bajo el gatewayONE y el meshONE, que también forman parte del esfuerzo más amplio del ABMS. “El pod REAP se ha desarrollado por contrato con la Guardia Nacional Aérea y ha demostrado una capacidad de retransmisión de comunicaciones tanto para el Link-16 como para la red meshONE de Silvus que proporciona una conectividad sin fisuras entre los participantes aéreos y terrestres en la zona de demostración”, según General Atomics.

El MQ-9 con el módulo REAP.

En conjunto, el Gavilán parece ser un desarrollo extremadamente interesante. También llega en un momento en que la Fuerza Aérea de Estados Unidos, el mayor operador del MQ-9, está buscando dejar de comprar esos drones debido a la preocupación de que son simplemente demasiado vulnerables para ser útiles durante un conflicto de alto nivel. La capacidad de los Reapers para lanzar y recuperar drones más pequeños y atractivos y, por extensión, realizar una mayor variedad de tareas en una zona geográfica más amplia, incluso en entornos de conflicto, podría dar nueva vida a ese diseño.

Joseph Trevithick

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