Japón aumenta los ejercicios militares en medio de los movimientos rusos y chinos cerca de la frontera.

Japón, a menudo una potencia militar olvidada, organizó el sábado un simulacro a gran escala en el que participaron decenas de tanques y varios cientos de soldados en la isla septentrional de Hokkaido, en un momento en el que el país trata de aumentar su gasto en defensa y flexionar sus músculos militares en medio de las crecientes amenazas de su oeste.

Al otro lado del mar de su rival Rusia, Japón abrió a los medios de comunicación los ejercicios de tiro de sus humildes Fuerzas de Autodefensa, en una muestra de poder de fuego público que coincide con una reciente escalada de movimientos militares chinos y rusos en torno al territorio japonés.

Los ejercicios, que los periodistas extranjeros rara vez tienen la oportunidad de presenciar, continuarán durante nueve días e incluyen a unos 1.300 soldados de las Fuerzas de Autodefensa de Tierra.

Japón, a pesar de tener una constitución oficial pacifista redactada cuando aún estaba fresco -y doloroso- el recuerdo de la Segunda Guerra Mundial, cuenta con un ejército que avergüenza a todas las naciones, excepto a unas pocas.

Y, con una gran cantidad de amenazas que acechan en el noreste de Asia, sus líderes halcones están deseosos de más.

No es una venta fácil. En una nación que sigue siendo vilipendiada por muchos de sus vecinos por sus acciones militares en el pasado, y en la que el pacifismo interno es muy elevado, cualquier aumento de la capacidad militar es controvertido.

Japón se ha centrado en sus capacidades defensivas y evita cuidadosamente el uso de la palabra “militar” para sus tropas. Sin embargo, en su afán por defender sus intereses territoriales y militares frente a una China agresiva, Corea del Norte y Rusia, los funcionarios de Tokio están presionando a los ciudadanos para que dejen de lado el malestar generalizado por un papel más sólido del ejército y apoyen el aumento del gasto en defensa.

En la actualidad, decenas de miles de millones de dólares al año han construido un arsenal de casi 1.000 aviones de guerra y docenas de destructores y submarinos. Las fuerzas japonesas rivalizan con las de Gran Bretaña y Francia y no muestran signos de desaceleración en la búsqueda de los mejores equipos y armas que el dinero puede comprar.

No todo el mundo está de acuerdo con esta acumulación. Los críticos, tanto de los vecinos de Japón como de su propio país, instan a Tokio a aprender de su pasado y a dar un paso atrás en su expansión militar.

También existe un recelo interno por las armas nucleares. Japón, la única nación a la que le han lanzado dos bombas atómicas en la guerra, no posee ningún elemento de disuasión nuclear, a diferencia de otros ejércitos mundiales de primer orden, y depende del llamado paraguas nuclear de Estados Unidos.

Sin embargo, los defensores de la nueva flexión del músculo militar dicen que la expansión es oportuna y crucial para la alianza japonesa con Washington. China y Rusia han intensificado la cooperación militar en los últimos años en un intento de contrarrestar las crecientes alianzas regionales lideradas por Estados Unidos.

En octubre, una flota de cinco buques de guerra de China y Rusia rodeó Japón en su viaje por el Pacífico hacia el Mar de China Oriental. El mes pasado, sus aviones de guerra volaron juntos cerca del espacio aéreo de Japón, lo que provocó que los aviones de combate japoneses se pusieran en marcha. En el año fiscal 2020 hasta marzo, los cazas japoneses se han desplazado más de 700 veces, dos tercios contra aviones de guerra chinos y el resto contra rusos, según el Ministerio de Defensa.

El ejército ruso también ha desplegado recientemente un sistema de misiles de defensa costera en las islas Kuriles reivindicadas por Japón en la costa norte de Hokkaido.

Japón se desarmó tras su derrota en la Segunda Guerra Mundial. Pero un mes después del comienzo de la Guerra de Corea en 1950, las fuerzas de ocupación estadounidenses en Japón crearon un ejército de facto de 75.000 miembros ligeramente armados llamado Reserva de la Policía Nacional. Las Fuerzas de Autodefensa, el actual ejército del país, se fundaron en 1954.

En la actualidad, Japón ocupa el quinto lugar en el ranking mundial de poder militar global, después de Estados Unidos, Rusia, China e India, y su presupuesto de defensa ocupa el sexto lugar en la clasificación de 2021 de 140 países realizada por el sitio de clasificación Global Firepower.

Durante los más de ocho años de gobierno del archiconservador ex primer ministro Shinzo Abe, que terminó hace un año, Japón amplió significativamente su papel y presupuesto militar. En 2015, Abe también suavizó el artículo 9 de la Constitución, que renunciaba a la guerra, lo que permitió a Japón acudir a la defensa de Estados Unidos y otras naciones asociadas.

Japón ha intensificado rápidamente su papel militar en su alianza con Washington y ha realizado más compras de costosas armas y equipos estadounidenses, como aviones de combate e interceptores de misiles.

“Japón se enfrenta a diferentes riesgos procedentes de múltiples frentes”, dijo el experto en defensa Heigo Sato, profesor del Instituto de Estudios Mundiales de la Universidad Takushoku de Tokio.

Entre esos riesgos se encuentran la mayor disposición de Corea del Norte a probar misiles de alta potencia y otras armas, las provocaciones de barcos pesqueros y guardacostas chinos armados, y el despliegue de misiles y fuerzas navales por parte de Rusia.

Uno de los misiles de Corea del Norte sobrevoló Hokkaido y cayó en el Pacífico en 2017. En septiembre, otro cayó dentro de la zona económica exclusiva de 200 millas náuticas frente al noroeste de Japón.

En virtud de un pacto bilateral de seguridad, Japón acoge a unos 50.000 soldados estadounidenses, la mayoría en la isla meridional de Okinawa, que, junto con las unidades japonesas en Hokkaido, son estratégicamente cruciales para la presencia de Estados Unidos en el Pacífico.

El primer ministro japonés, Fumio Kishida, que asumió el cargo en octubre, dijo durante su primera revisión de las tropas que consideraría “todas las opciones”, incluida la posibilidad de buscar capacidades de ataque preventivo para seguir “aumentando el poder de defensa de Japón”, una cuestión que genera división y que, según los opositores, viola la Constitución.

Japón tiene más de 900 aviones de guerra, 48 destructores, incluidos ocho sistemas de combate con misiles Aegis, y 20 submarinos. Esto supera a Gran Bretaña, Alemania e Italia. Japón también está comprando 147 F-35, incluidos 42 F-35B, lo que le convierte en el mayor usuario de cazas furtivos estadounidenses fuera de Estados Unidos, donde se van a desplegar 353.

Una de las mayores preocupaciones de Japón es el aumento de la actividad naval de China, incluido un portaaviones que ha sido avistado repetidamente frente a las costas del sur de Japón.

Japón ha mantenido habitualmente un tope presupuestario de defensa del 1% de su producto interior bruto (PIB), aunque en los últimos años el país se ha enfrentado a las peticiones de Washington para gastar más. Kishida dice que está abierto a duplicar el límite hasta el 2% de la OTAN.

Como primer paso, su Gabinete aprobó recientemente un presupuesto adicional de 770.000 millones de yenes (6.800 millones de dólares) para el año fiscal, con el fin de acelerar la defensa antimisiles y las actividades de reconocimiento en torno a los mares territoriales y el espacio aéreo de Japón, y reforzar la movilidad y las respuestas de emergencia para defender sus remotas islas del Mar de China Oriental. Esto elevaría el gasto total en defensa para 2021 a 6,1 billones de yenes (53.200 millones de dólares), un 15% más que el año anterior, y el 1,09% del PIB de Japón.

Los expertos dicen que un aumento del presupuesto de defensa es el precio que Japón debe pagar ahora para compensar un déficit durante gran parte de la era de la posguerra, cuando el país priorizó el crecimiento económico sobre la seguridad nacional.

La construcción de instalaciones militares por parte de China en el Mar de China Meridional ha aumentado la preocupación de Tokio en el Mar de China Oriental, donde las islas Senkaku, controladas por Japón, también son reclamadas por Pekín, que las llama Diaoyu. China ha enviado una flota de barcos guardacostas armados para rodearlas habitualmente y entrar y salir de las aguas reclamadas por Japón, persiguiendo a veces a los barcos pesqueros japoneses en la zona.

Japón despliega interceptores de misiles tierra-aire PAC3 en su isla más occidental, Yonaguni, que está a sólo 110 kilómetros (68 millas) al este de Taiwán.

En parte debido al relativo declive de la influencia global de Estados Unidos, Japón ha ampliado las asociaciones militares y los ejercicios conjuntos más allá de su alianza con Estados Unidos, incluyendo a Australia, Canadá, Gran Bretaña, Francia y otros países europeos, así como en la Asociación de Naciones del Sudeste Asiático. Japón también coopera con la OTAN.

A pesar del argumento del gobierno de que se necesita más, hay preocupaciones a nivel interno sobre la rápida expansión de las capacidades de defensa de Japón y sus costes.

“Aunque la política de defensa debe responder con flexibilidad a los cambios en el entorno de la seguridad nacional, un presupuesto de defensa disparado podría hacer que los países vecinos malinterpreten que Japón se está convirtiendo en una potencia militar y acelerar una carrera armamentística”, decía el periódico Tokyo Shimbun en un editorial reciente.

Associated Press

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