La Armada de EE.UU. necesita misiles antibuques para combatir a Rusia o China.

En 2016, la Armada de Estados Unidos sólo tenía un tipo de misil antibuque lanzado desde una superficie: el Harpoon de Boeing, una munición que entró por primera vez en la flota en la década 1970.

Dos años más tarde, la Marina había añadido no menos de cinco tipos adicionales de ASM a la flota, y además, también había actualizado el Harpoon. La rápida expansión del arsenal de hundimiento de barcos de la flota estadounidense apuntaba a la escalada de las amenazas marítimas de Rusia y China.

En el presupuesto del Departamento de Defensa de Estados Unidos para el año fiscal 2018-2019 “continúa el trabajo del departamento para maximizar tantas líneas de producción de municiones como sea posible, especialmente las específicas para la lucha de alto nivel”, según un resumen del Senado estadounidense.

Como parte del presupuesto, la Marina estaba pidiendo al Congreso 27 millones de dólares para actualizar sus Harpoons a la nueva  versión del Bloque II + , que añade un GPS y un enlace de datos que permite a los misiles cambiar de blanco en pleno vuelo.

Misil naval Harpoon de Boeing

Al mismo tiempo, la Armada estaba comprando su segundo lote de nuevos  misiles antibuque  de largo alcance de Lockheed Martin, añadiendo 35 de las nuevas municiones al lote inicial de 25 que compró en 2017. 

La Armada también había adelantado dinero a Raytheon para que comenzara a modificar los viejos misiles Tomahawk de ataque terrestre para misiones antibuque, parte de una cuenta de 78 millones de dólares para el año fiscal. Raytheon estaba bajo contrato para proporcionar los primeros 32 Tomahawks de ataque marítimo en 2020.

Misil Tomahawk de Raytheon

Al mismo tiempo, la Marina acababa de recurrir a Raytheon y la empresa noruega Kongsberg para construir, en virtud de un contrato inicial de 15 millones de dólares, su  misil Naval Strike para los Buques de Combate Litoral de la Marina y futuras fragatas.

Finalmente, la Armada estaba pagando a Raytheon para que modificara los misiles tierra-aire SM-2 y SM-6 en servicio para el papel antibuque, como parte de la inversión de 490 millones de dólares del servicio en el programa de Misiles Estándar para el año fiscal – una suma que también pagó por 125 nuevos misiles.

Misil naval Strike

La explosión de nuevos esfuerzos con misiles representó un giro notable para la flota estadounidense. A principios de 2016, Robert Work, entonces subsecretario de defensa de EE.UU., advirtió sobre “una Rusia resurgente y una China en ascenso” en alta mar.

El secretario de Defensa Ashton Carter, jefe de Work, expuso el argumento. “Nos enfrentamos a competidores que nos desafían en mar abierto”, dijo Carter, “y necesitamos equilibrar la inversión en esas capacidades, capacidades avanzadas, de una manera que no hemos tenido que hacer durante bastante tiempo”.

Misil naval SM-2

Durante la Guerra Fría, la Marina poseía lo que en ese momento eran dos de los mejores misiles antibuque del mundo: el Harpoon y un misil antibuque Tomahawk de primera generación.

Con estas dos armas, la Armada de Estados Unidos estaba preparada para enfrentarse a los buques de guerra soviéticos si la Guerra Fría se hubiera calentado alguna vez. Pero después del colapso de la Unión Soviética en 1991, la flota estadounidense cambió su atención a tierra. Lanzaron misiles y ataques aéreos sobre Iraq, Serbia, Afganistán, Irak de nuevo, Libia y Siria, entre otros.

“Estados Unidos ha estado descuidando sus capacidades anti-barco desde al menos principios de la década de 1990”, dijo en 2016 Eric Wertheim, analista naval independiente y autor de Combat Fleets of the World (Flotas de Combate del Mundo). Confiado en que el combate en el mar era historia, la Marina desmanteló todos sus misiles anti-buque Tomahawk y eliminó los Harpoons en muchos barcos.

Misil naval SM-6

El resultado fue una enorme brecha en el poder naval estadounidense. Los barcos estadounidenses eran expertos en atacar objetivos en tierra, pero en alta mar eran prácticamente impotentes. Cuando la armada china comenzó a reconstruirse a principios de la década de 2000 y, unos años más tarde, Rusia comenzó a restaurar su propia flota abandonada, ambos países explotaron la brecha estadounidense.

Moscú y Pekín equiparon sus barcos con una amplia gama de misiles antibuque de gran capacidad con mayor alcance y poder destructivo que los que posee el viejo Harpoon.

Un Harpoon puede golpear un barco a una distancia máxima de alrededor de 100 millas. El misil Klub de Rusia, por el contrario, puede viajar hasta 400 millas. El YJ-18 de China es más o menos equivalente al Klub e incluso podría ser una copia ilícita de la munición rusa.

Misil naval ruso Kalibr o Klub

El desequilibrio de la guerra de superficie persistió durante años. Luego, en 2011, el presidente Barack Obama anunció que su administración “giraría” hacia el Pacífico y dedicaría más recursos militares, diplomáticos y económicos a la región como contrapeso a China. En 2014, las tropas rusas invadieron Ucrania, un anuncio de facto del regreso de Rusia al estado de gran potencia.

La Armada se dio cuenta de que ya no podía asumir que nunca más tendría que hacer una guerra en el mar. También se dio cuenta de que carecía del armamento para hacerlo.

Trabajando bajo el radar durante varios años, ingenieros militares y sus homólogos civiles de la industria de defensa idearon una amplia gama de nuevas armas antibuque. El presupuesto del Pentágono para 2017 pagó la primera producción significativa del LRASM, así como las modificaciones antibuque para Tomahawks y SM-6s.

Misil naval chino YJ-18

Un Tomahawk puede viajar hasta 900 millas. Un LRASM 200 millas. El SM-2 y el SM-6 en modo superficie-aire pueden alcanzar 90 y 150 millas, respectivamente. El misil de ataque naval coincide aproximadamente con el alcance de 100 millas del Harpoon.

En 2016, los buques de guerra de la Marina fueron superados en armamento por los buques rusos y chinos. En 2018, la flota estadounidense estaba a punto de invertir esa dinámica.

Misil naval estadounidense LRASM.

Cuando un número significativo de nuevos misiles antibuque llegue a la flota de primera línea en los próximos años, la Armada de Estados Unidos podría volver a su estado de Guerra Fría como la principal fuerza de guerra de superficie del mundo.

David Axe

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