La Armada de EE.UU. solicita un submarino no tripulado extra grande a Boeing.

El sumergible autónomo no tripulado será capaz de cruzar océanos enteros y cumplir una variedad de misiones, desde la caza de minas hasta el hundimiento de submarinos.

La Marina de Estados Unidos ha adjudicado un contrato a Boeing para la compra de cuatro vehículos submarinos no tripulados extra grandes (XLUUV).

Los submarinos no tripulados, llamados Orcas, podrán emprender misiones desde el reconocimiento hasta el hundimiento de barcos a gran distancia. Los barcos no tripulados como el Orca revolucionarán la guerra en el mar, proporcionando sistemas de armas baratas y semidesechables que pueden llenar los vacíos en la línea del frente, o simplemente ir a donde sea demasiado peligroso para los barcos tripulados.

El contrato, estipula que Boeing recibirá 43 millones de dólares para la “fabricación, prueba y entrega de cuatro vehículos submarinos extra grandes no tripulados (XLUUV) Orca y elementos de apoyo asociados”. Eso representa un poco más de diez millones de dólares por barco.

El Orca se basa en el submarino de demostración de la tecnología Echo Voyager, un submarino eléctrico diesel no tripulado lanzado y recuperado desde un muelle. Tiene un alcance de 6.500 millas náuticas (10.460 km.) y puede funcionar completamente solo durante meses. Mide 51 (15,55 m) por 8.5 pies (2,60 m) y tiene un peso “en el aire” de 50 toneladas.

El submarino cuenta con un sistema de navegación inercial, sensores de profundidad y puede emerger a la superficie para fijar su posición a través de GPS. Utiliza las comunicaciones por satélite para “llamar a casa” y comunicar información o recibir nuevas órdenes. El Echo Voyager puede bucear a una profundidad máxima de 11.000 pies (3.353 m) y tiene una velocidad máxima de ocho nudos (14,8 km).

Según Boeing, el XLUUV Orca será de construcción modular con el vehículo central que proporcionará orientación y control, navegación, autonomía, conciencia de la situación, comunicaciones básicas, distribución de energía, potencia, propulsión y maniobras, y sensores de misión.

Una pieza crucial del Echo Voyager es el sistema modular de carga que le permite asumir diferentes cargas útiles para realizar diferentes misiones. El submarino no tripulado tiene un volumen de carga interno de 2.000 pies cúbicos (610 m) con una longitud máxima de 34 pies (10,36 m) y una capacidad de ocho toneladas. También puede llevar cargas útiles externas que cuelgan del casco.

El US Naval Institute News dice que el Orca será capaz de realizar “contramedidas de minas, guerra antisubmarina, guerra antisuperficie, guerra electrónica y misiones de ataque”.

El Orca puede incluso transportar un torpedo ligero Mk. 46 para disparar a un submarino enemigo. También podría llevar torpedos más pesado Mk  48 para atacar barcos de superficie, o incluso misiles anti-barco. El Orca puede dejar cargas en el fondo del mar, detectar o incluso poner minas. El sistema modular de carga útil de hardware y el software de arquitectura abierta garantizan que el Orca pueda configurarse rápidamente según las necesidades.

Para misiones como la guerra antisubmarina, docenas de orcas más baratos podrían saturar un área mejor que una nave de superficie o tal vez incluso un submarino tripulado. Una sola tripulación en tierra podría controlar varias orcas, permitiendo que los submarinos autónomos operen de forma independiente durante días o incluso semanas antes de emitir nuevas órdenes.

Otro beneficio de los sumergibles no tripulados: son más o menos desechables y pueden operar en aguas peligrosas sin arriesgar vidas humanas. Los Orca podría asumir misiones peligrosas, como la colocación de minas en aguas fuertemente defendidas.

Los Orca puede, o no, ser un sistema que se convierta en un miembro de pleno derecho de la flota, aunque la compra de cuatro de los drones por parte de la Marina indica que planea usarlos para misiones del mundo real. 

Kyle Mizokami

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