La firma francesa Dassault se retira de la competencia de aviones de combate para Canadá.

El largo esfuerzo para reemplazar los anticuados aviones de combate de Canadá dio otro giro inesperado el pasado martes, ya que varias fuentes revelaron que el fabricante francés de aviones de combate Dassault se estaba retirando de la competencia multimillonaria.

La decisión se produce poco más de una semana después de que el gobierno federal publicara los requisitos militares para reemplazar los CF-18 de Canadá, así como un proceso preliminar mediante el cual se elegirá a un proveedor ganador.

Dassault había lanzado repetidamente su avión Rafale a Canadá a lo largo de los años, mientras los sucesivos gobiernos de Ottawa se enfrentaban con la selección de un nuevo avión de combate. La propuesta de Dassault incluía importantes promesas, incluyendo que ensamblaría los aviones en Canadá.

Pero las fuentes dicen que la decisión de Dassault de retirarse se relaciona con el hecho de que Francia no es miembro de la red de intercambio de inteligencia de los Cinco Ojos, que cuenta con Estados Unidos, Gran Bretaña, Australia, Nueva Zelanda y Canadá como miembros. Los cinco países tienen requisitos muy específicos para el funcionamiento conjunto de sus equipos.

Un Hornet canadiense CF-18

El gobierno francés, que había estado trabajando estrechamente con Dassault como la más reciente versión del programa de sustitución de cazas de Canadá durante el último año, se estaba preparando para notificar a Ottawa la retirada de la compañía.

La medida deja a cuatro compañías: los gigantes aeroespaciales de Estados Unidos Lockheed Martin y Boeing, el competidor europeo Airbus y la firma sueca Saab, compitiendo por el contrato de 19.000  millones de dólares para reemplazar los 76 CF-18 de Canadá con 88 nuevos aviones de combate.

No se espera que se adjudique el contrato hasta 2021 o 2022, con la entrega del primer avión nuevo programado para 2025. Mientras tanto, el gobierno está planeando actualizar sus CF-18 y comprar 25 cazas usados ​​de Australia como solución provisional.

Dassault se enfrentó a varios desafíos importantes para cumplir con los requisitos de Canadá para un nuevo caza, dijo el analista de defensa David Perry, del Instituto Canadiense de Asuntos Globales, y si bien no eran insuperables, habrían costado tiempo y dinero.

Esos desafíos incluían el cumplimiento de los requisitos de intercambio de inteligencia de los Cinco Ojos, que, según Perry, colocan a Dassault en una clara desventaja en la competencia en comparación con Lockheed Martin, Boeing y, hasta cierto punto, Airbus.

“Para cualquiera de las compañías no estadounidenses, resolver los problemas de interoperabilidad de los Cinco Ojos va a ser un reto”, dijo, señalando que Estados Unidos en particular es muy sensible al intercambio de datos.

Eso podría explicar por qué Dassault nunca estableció una fuerte presencia en Canadá durante los muchos años en que intentaba vender el Rafale como reemplazo del CF-18, agregó.

Los CF-18 tienen unos 35 años. Los intentos de Canadá de comprar un nuevo avión de combate se han prolongado durante casi una década después de que el anterior gobierno conservador anunciara en 2010 que Canadá compraría 65 F-35 sin competencia, y el primero de los cuales se entregaría en 2015.

Pero los conservadores presionaron el botón de reinicio en 2012 después de que el auditor general planteara preguntas sobre el programa y la Defensa Nacional revelara que los aviones costarían 46.000 millones de dólares durante su vida útil.

Después de hacer campaña con la promesa de no comprar los F-35, los liberales de Trudeau anunciaron en noviembre de 2016 que se tomarían su tiempo para reemplazar a los CF-18 y comprar 18 Boeing Super Hornets “provisionales” sin competición porque Canadá necesitaba más aviones de combate.

Pero entonces la disputa comercial de Boeing con su rival canadiense Bombardier vio a los liberales desechar su plan para comprar Super Hornets y en su lugar comenzar las conversaciones para comprar 18 aviones de combate usados ​​de Australia. Se espera un contrato para esos aviones usados ​​en las próximas semanas.

La competencia formal para reemplazar a los CF-18 está programada para comenzar la próxima primavera.

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