La Marina de EE.UU. inicia silenciosamente el desarrollo de un nuevo caza en sustitución de los F/A-18 Súper Hornet.

Después de casi una década de arranques y reveses, la Marina ha iniciado silenciosamente el trabajo para desarrollar su primer nuevo caza basado en un portaaviones en casi 20 años, poniendo en pie una nueva oficina de programas y manteniendo conversaciones iniciales con la industria, según USNI News.

El esfuerzo multimillonario para reemplazar el F/A-18E/F Super Hornet y el de ataque electrónico EA-18G Growlers a partir de la década de 2030 está dando los primeros pasos para desarrollar rápidamente un nuevo caza tripulado para ampliar el alcance del ala aérea del portaaviones y dar una nueva relevancia a la flota de portaaviones de propulsión nuclear de la Armada.

El jefe de adquisiciones de la Marina, James Geurts, declaró a los periodistas la semana pasada que el servicio ha creado una oficina de programa para la iniciativa de la Próxima Generación de Dominio del Aire (NGAD).

Un F / A-18E Super Hornet, asignado a los “’viejos guerreros’ del Strike Fighter Squadron (VFA) 87, se lanza desde la cubierta de vuelo del portaaviones USS Theodore Roosevelt (CVN-71) el 26 de mayo de 2020

El reciente establecimiento del Comando de Sistemas Aéreos Navales (NAVAIR) de la oficina del programa NGAD llega cuando el Pentágono se enfrenta a un entorno de presupuesto limitado mientras intenta ajustarse a una nueva estrategia de defensa centrada en combatir las amenazas rusas y chinas en el teatro indo-pacífico.

Un nuevo avión de combate tripulado

Un F / A-18F Super Hornet, adjunto a los ‘Gladiadores’ del Strike Fighter Squadron (VFA) 106, se acerca a la cubierta de vuelo del USS Gerald R. Ford (CVN 78) durante las operaciones de vuelo el 27 de marzo de 2020.

Es probable que el servicio se esté moviendo hacia la búsqueda de un avión de combate tripulado que incluiría muchas de las capacidades del F-35C Lighting II Joint Strike Fighter, pero con una tecnología actualizada y un alcance ampliado, dijo Bryan Clark, analista naval y miembro senior del Instituto Hudson.

“La idea sería que se llevaran esas mismas capacidades hacia adelante y que se construyeran en una arquitectura diseñada alrededor de un modelo del siglo XXI. Así que se obtendría una fusión e integración más perfecta de todas estas entradas de sensores, y mejores formas de interactuar con el piloto, y más incorporación de operaciones autónomas”, señaló Clark. “Así que incluso más que con un F-35, acabarías con una aeronave en la que el piloto está realmente operando una computadora que está volando el avión y operando sus sistemas, más que hoy en día”.

La Marina planea buscar un diseño totalmente nuevo, en lugar de un diseño derivado de los aviones que ya están en la línea de producción, para el caza de sexta generación, a pesar de que el servicio recibe sugerencias para combinar los diseños del F-35 de Lockheed Martin y del F/A-18 de Boeing con tecnología moderna para los futuros aviones, explicó Clark.

“Creo que no es una gran idea porque va a ser inherentemente más costosa que un simple diseño derivado en un entorno en el que la Marina no va a tener el tipo de flexibilidad presupuestaria que ha tenido en el pasado reciente”.

Comparado con las 700 millas náuticas de radio de combate del F-35, Clark dijo que su “impresión” es que la Marina espera construir un nuevo caza con un radio de más de 1.000 millas náuticas.

Programa acelerado

Un F / A-18F Super Hornet adjunto al Gladiators of Strike Fighter Squadron (VFA) 106 se lanza desde el portaaviones USS Gerald R. Ford (CVN-78) durante las operaciones de vuelo el 29 de marzo de 2020.

Si bien el objetivo de la Armada para el lanzamiento de los nuevos aviones de combate había sido la década de 2030, cuando los Super Hornets comenzarían a llegar al final de su vida útil, la Armada tratará de acelerar ese plazo porque es probable que los Super Hornets alcancen sus horas máximas de vuelo antes de lo previsto.

La combinación de deseos de aceleración del programa y un nuevo diseño podría ser difícil para la Marina en un momento en que el Pentágono se está preparando para presupuestos fijos o decrecientes.

El Pentágono y los oficiales de la Marina se han referido repetidamente a las inminentes restricciones presupuestarias al discutir los programas y gastos del último año. Además de esas preocupaciones, la Marina en su propuesta de presupuesto para el año fiscal 2021 buscó reducir el programa Super Hornet y hacer que el año fiscal 2021 sea el último año en que el servicio compraría las aeronaves, al final del actual contrato multianual vigente con el fabricante Boeing. En ese momento, la Marina ahorraría 4.500 millones de dólares en su plan presupuestario quinquenal y que pondría los fondos para el esfuerzo de la NGAD.

Aunque la Marina no ha vinculado ninguna evaluación de costes a la iniciativa NGAD, un informe de enero de 2020 de la Oficina Presupuestaria del Congreso estimó que el servicio podría gastar aproximadamente 67.000 millones de dólares para reemplazar la flota F/A-18E/F desde 2032 hasta 2050 y 22.000 millones para reemplazar los Growlers.

“Esa estimación no incluye el coste potencialmente sustancial de colocar nuevas cápsulas de interferencia o mejorar las existentes que podrían ser transportadas por un futuro avión de ataque electrónico”, dice el informe. “Por ejemplo, la Armada estima actualmente que 128 vainas Jammer de Próxima Generación que planea comprar para el EA-18G costarán alrededor de 4.000 millones de dólares.”

Oficina de Nuevos Programas

Para dar inicio a la iniciativa NGAD, la Armada puso formalmente en mayo la oficina del programa Next Generation Air Dominance, que el servicio está llamando PMA-230, y designó al Capitán Al Mousseau para que sea el gerente del programa. Mousseau comenzó oficialmente el trabajo en mayo, después de haber servido anteriormente como gerente de programa para la Oficina de Integración de la Misión y Programas Especiales, también conocida como PMA-298.

La Marina ya ha comenzado a convocar a la industria para la NGAD, según una fuente familiarizada con el proceso en curso. Boeing, Lockheed Martin y Northrop Grumman son los tres posibles competidores para el caza tripulado, según entiende USNI News.

Al preguntársele cuándo planea la Marina emitir una solicitud de información, Hempel dijo que el servicio está trabajando en documentos subyacentes que informarían sobre los futuros pasos y plazos del programa.

La Marina ha proporcionado pocos detalles en los últimos años en cuanto a lo que el sucesor de los Super Hornets y Growlers puede ser, pero el servicio en 2016 comenzó a pronosticar planes para buscar un enfoque de familia de sistemas, ahora conocido como NGAD, en lugar de comprar un avión de combate, una iniciativa conocida como F/A-XX.

El enfoque de familia de sistemas podría ver a la Marina seguir un camino similar al de la NGAD de la Fuerza Aérea, según Clark, en el que la Marina compra un caza tripulado y utiliza diferentes sistemas no tripulados para complementar la misión.

Debido a que el nuevo combatiente tripulado requeriría capacidades de sigilo, velocidad y alcance, el transporte de equipo pesado como los misiles podría recaer en las plataformas no tripuladas dentro de la familia de los sistemas.

El Jefe de Operaciones Navales, Almirante Michael Gilday, dijo en un foro en Washington, D.C. a finales del año pasado que el futuro combatiente de aviación de la Armada podría incluir una combinación de sistemas tripulados y no tripulados, pero admitió que todavía no sabía qué tipo de plataforma se utilizaría para lanzar la aeronave, dejando abierta la posibilidad de que pudieran operar con algo distinto de los actuales portaaviones de propulsión nuclear.

A pesar de que la Armada trazó un plan para sus nuevos aviones de combate, Clark argumentó que el servicio todavía tiene que lidiar con la capacidad del adversario de utilizar misiles de largo alcance de bajo costo para apuntar a los portaaviones.

“La idea de seguir construyendo nuevos aviones tripulados de mayor alcance para tratar de superar la capacidad de una China o un Irán incluso o una Rusia de disparar misiles de largo alcance contra el portaaviones, es una especie de juego perdedor porque los misiles son baratos”, dijo. “Los aviones son caros. Así que estás en una mala situación de intercambio de costes”.

Combinar el caza tripulado con sistemas no tripulados podría ayudar al servicio a enfrentar este problema.

“El avión podría recorrer mil millas, y no importa si el enemigo tiene un misil balístico anti-buque de dos mil millas porque tu avión tripulado no va a volar toda esa distancia. Va a detenerse a mil millas y luego estos sistemas no tripulados harán el resto del camino.”

Mallory Shelbourne

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