La realidad de rastrear portaaviones con satélites civiles.

En la década de 1950, cuando la Marina de Estados Unidos diseñó sus súper portaaviones, no existían los satélites de imágenes comerciales. Una vez en el mar, solo los adversarios más sofisticados podían rastrear la ubicación del barco. Hoy en día las imágenes de los satélites comerciales se han convertido en algo común, y al menos en algunos casos pueden encontrar con cierta facilidad un portaaviones en el mar.

Con esto, un pequeño país o un operador no estatal (incluso un periodista) puede intentar controlar los buques de guerra. En una situación de crisis, esta inteligencia podría ser perjudicial para la Marina. Es una situación radicalmente diferente de cuando los portaaviones estadounidenses se desplegaron para la Operación Tormenta del Desierto en 1991, o los Balcanes en 1995.

El primer satélite de alta resolución, IKONOS, fue lanzado hace sólo 20 años. Desde entonces ha habido una explosión de satélites, y el ritmo está aumentando. Según Itay Bar-Lev, cofundador de Shadowbreak Intl, una consultora de inteligencia, los recientes desarrollos en los satélites cúbicos y las constelaciones de nano satélites han aumentado enormemente la cantidad de imágenes disponibles. Ya nos estamos acercando al reconocimiento óptico en tiempo real. A los proveedores les cuesta menos desarrollar y lanzar los satélites, por lo que Bar-Lev cree que la tendencia continuará.

Entonces, ¿será aún más fácil encontrar un portaaviones en la vasta extensión del océano? En resumen, si. Pero lo primero que hay que tener en cuenta es que los satélites comerciales se centran principalmente en la tierra. No muestran grandes extensiones de océano a menos que sea necesario.

Sin embargo, técnicamente no hay ningún punto del globo que no esté cubierto. Los proveedores de imágenes satelitales tienen sus propias prioridades y clientes estratégicos, pero si puede pagar, entonces las imágenes son posibles. Los satélites centrados en la ciencia y el medio ambiente tienden a cubrir más océano. A menudo no son de alta resolución, pero aún así son lo suficientemente buenos como para encontrar un portaaviones.

Un satélite captura las primeras imágenes del segundo portaaviones chino en el Mar Amarillo.

El clima es otro desafío para los sensores ópticos tradicionales. Pero puede ser resuelto mediante un radar de apertura sintética (SAR). Hoy en día, la mayoría de las imágenes del SAR son de baja resolución, suficiente para encontrar un portaaviones, pero no mucho más. Los proveedores están lanzando satélites SAR de mucha mayor resolución que pueden ver a través de las nubes. Incluso pueden ver en la oscuridad.

Samuel Cardillo, otro cofundador de Shadowbreak Intl, dice que están apareciendo rápidamente nuevos proveedores. Ofrecen diferentes precios, resolución, cobertura y agilidad. Y los principales proveedores están enviando nuevas constelaciones a la órbita este año. Por lo tanto, Cardillo espera que los próximos cinco años sean un cambio de juego en lo que se refiere a la accesibilidad a nuevas imágenes.

Así que si un portaaviones se lanza al Pacífico, sigue siendo muy difícil de encontrar para los aficionados. Esto potencialmente le da a la Marina de los EE. UU. una ventaja, ya que a menudo sus portaaviones están en el mar abierto. Pero los portaaviones no pasan todo su tiempo escondiéndose allí. Muchas áreas de misión potenciales, como el Mar del Sur de China, el Mediterráneo o el Golfo Pérsico, ponen al portaaviones a su alcance. Y si estos grandes buques tienen que esconderse lejos en el océano para alejarse de los satélites comerciales, se reducirá el alcance efectivo de sus aviones.

Los océanos son vastos, pero un adversario con imágenes comerciales pagadas puede ser capaz de rastrear de forma intermitente a un portaaviones en cualquier lugar de la tierra. Y cuanto más se acerca a la costa, mayores serán los riesgos.

H I Sutton

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