La Royal Air Force se está quedando sin opciones. Necesita comprar más F-35.

La Real Fuerza Aérea se enfrenta a un ajuste de cuentas. En los próximos años, el servicio tendrá que decidir qué clase de fuerza aérea quiere ser y que avión comprar para cumplir con ese propósito.

La RAF debe elegir entre optimizarse para la guerra de alta intensidad contra un enemigo tecnológico, es decir, Rusia, o adaptar sus fuerzas para operaciones de baja intensidad.

Con los niveles de gasto actuales, el Reino Unido no puede permitirse el lujo de pagar una fuerza aérea que haga ambas cosas, explicó el analista Justin Bronk para el Real Instituto de Servicios Unidos. “El gobierno tendrá que aumentar significativamente el gasto de defensa o tomar algunas decisiones difíciles.”

La más fácil de esas decisiones difíciles podría ser comprar más cazas F-35 de sigilo.

Para 2022 la RAF debería poseer alrededor de 180 cazas (145 Typhoons) y 35 de un orden inicial de 48 F-35). Al mismo tiempo, el servicio tardará varios años en desarrollar el Tempest, su avión de guerra de nueva generación.

En la década de 2030, los Typhoons comenzarán a envejecer. El gobierno del Reino Unido tendrá que reemplazar a los Tifones o aceptar una enorme reducción del poder aéreo británico, con profundas implicaciones para la capacidad del Reino Unido de defenderse y proyectar su poder a través del planeta.

Pero hay un problema. El Ministerio de Defensa británico gasta alrededor de 60 mil millones de dólares al año. Un avión de guerra moderno cuesta alrededor de 100 millones de dólares, sin contar los gastos de desarrollo y mantenimiento. No es por nada que la RAF ha ordenado sólo 48 de los 138 F-35 que originalmente dijo necesitar.

“La ambición de mantener todas las flotas actuales de la RAF, y comprar un número significativo de F-35 más allá de los 48 iniciales o desarrollar una flota piloto de reemplazo para el Tifón, no se corresponde con los fondos disponibles”, escribió Bronk.

La RAF podría mantener sus siete escuadrones de primera línea durante otros 20 años mejorando los Tifones con radares de escaneo electrónico y otros sistemas. Los Tifones mejorados podrían volar junto a los sobrevivientes de esos 48 F-35 hasta que el Tempest genere un avión real en la década de 2030.

Pero esos Tifones heredados, incluso con las mejoras, carecen de sigilo y probablemente no podrían penetrar las defensas aéreas rusas sin pérdidas insostenibles. La RAF durante al menos una década se apoyaría en sólo 48 F-35 para las misiones más peligrosas.

Hay una alternativa. “El camino de la menor resistencia sería comprar tantos F-35 originales como el plan de equipamiento pueda soportar durante el 2020, si es necesario a expensas de otras prioridades”.

“El programa del F-35 ha sido perseguido por retrasos y aumentos de costes a lo largo de su vida, y la disponibilidad y los costes de operación continúan siendo problemáticos para muchos usuarios”, añadió Bronk. “Sin embargo, sigue siendo el avión de combate más capaz disponible en el Reino Unido para operaciones en el espacio aéreo muy disputado durante la década de 2020. Mejorará en servicio sólo cuando el software y la cadena de suministro maduren”.

“Un mayor gasto en defensa sería bienvenido, pero dado que esto parece improbable, los pedidos adicionales de F-35 tendrían que ser financiados al menos en parte por recortes”. Esos recortes probablemente tendrían como objetivo las flotas de vigilancia y transporte de la RAF, que probablemente no puedan sobrevivir en una guerra de alta intensidad.

En otras palabras, si la RAF quiere preservar su capacidad de luchar contra Rusia, debe renunciar a algunas de las capacidades que ha desarrollado para luchar contra los enemigos menos avanzados.

Esta es una compensación aceptable para el brazo aéreo, según Bronk. “¿Por qué pagar por el rendimiento, la agilidad y la capacidad de supervivencia de un avión rápido, si la RAF y la fuerza conjunta sólo van a disponer de recursos para operaciones en el espacio aéreo permitido o semi permitido?”

Pero aquí está el truco. Si la RAF compra F-35 en un intento de preservar su capacidad de combate de alta gama hasta que el Tempest esté listo, probablemente tampoco pueda permitirse el Tempest, al menos no como un avión de guerra tripulado. El desarrollo de un nuevo avión de combate de sigilo tripulado cuesta alrededor de 70.000 millones de dólares, más de lo que el Reino Unido gasta en defensa en un año entero.

Hay una forma elegante de salir de este aprieto. Desarrollar el Tempest como un “vehículo aéreo de combate no tripulado”. Un zángano. “La elección de designar explícitamente al Tempest como un programa UCAV, mientras se compran tantos F-35 como se puedan financiar junto a él, ofrece una ruta para romper este punto muerto”.

Asumiendo que un programa de drones es más barato que un programa de cazas tripulados, y eso parece ser una suposición segura, la RAF podría tener sus F-35 y un eventual reemplazo para el Tifón. A un coste aceptable con las otras capacidades del servicio.

De esa manera, la RAF podría seguir siendo una amenaza creíble para las fuerzas rusas. Todo ello sin destrozar las finanzas del Reino Unido.

David Axe

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