Los australianos estiman el coste de los helicópteros de ataque.

En el programa de reemplazo de helicópteros de reconocimiento armado (ARH) LAND4503 desarrollado por Australia, cuyo objetivo es adquirir 29 helicópteros de ataque, la opción más costosa es la modernización de las máquinas Tiger de Airbus Helicopters, según un análisis realizado por el Royal United Services Institute (RUSI). En dicho estudio se considera que el coste de comprar varias máquinas adicionales, modernizar la flota existente y operarla durante los próximos 20 años es comparable a la compra y el funcionamiento análogo de 29 aparatos Boeing AH-64E Apache. Los más baratos, tanto en terminus de compra como de operación, serían los Bell AH-1Z Viper será el más barato, tanto en términos de compra como de operación, y cumplirían mejor con los requisitos relacionados con la operación en condiciones marinas.

El Royal United Services Institute (RUSI) ha emprendido un análisis de la información relativa a tres investigaciones de la División de Sistemas de Helicópteros de Australia (HSD) que opera bajo el Grupo de Adquisición y Mantenimiento de Capacidades de Defensa (CASG), en el contexto del proyecto de Reemplazo de Helicópteros de Reconocimiento Armado (ARH) LAND 4503. Su objetivo es presentar, a mediados de la década que acaba de comenzar, el sucesor de los 22 helicópteros de ataque EC665 Tiger ARH con una flota de al menos 29 máquinas de ataque. Entre los elementos importantes de la evaluación se incluyen, además de los gastos de adquisición y funcionamiento o la capacidad de combate, también las cuestiones de cooperación y dirección de aeronaves no tripuladas, el transporte aéreo y terrestre, así como los relacionados con el funcionamiento y el desplazamiento en condiciones de mar o incluso operados desde la cubierta de los barcos.

Tres propuestas han pasado a la fase de consulta de información:
– Modernización y compra de helicópteros adicionales Airbus Helicopters Tiger en una variante similar al paquete Mark 3 previsto;
– Compra del número completo de helicópteros Boeing AH-64E Apache;
– Compra del número completo de helicópteros Bell AH-1Z Viper.

Bell AH-1Z Viper

Capacidades técnicas y de combate.

El análisis fue realizado por la RUSI sobre la base de la información obtenida en 2019 y se refiere tanto a las capacidades actuales como a las planificadas para todas las máquinas ofrecidas. A este respecto, la información sobre las máquinas Tiger ARH se basa en gran medida en modificaciones planificadas como parte del paquete propuesto para Australia. El objetivo principal es eliminar los problemas que han surgido durante la operación actual de estas máquinas en Australia. Esto se aplica tanto a las cuestiones técnicas como a la organización y los costes de servicio y apoyo de la operación, cuyos costes fueron un factor importante en la búsqueda de un sucesor. El coste por hora de vuelo fue de 34.000 dólares australianos (22.700 dólares estadounidenses).

El análisis así establecido indica diferencias significativas en el concepto de uso y capacidades de todas las máquinas, definiendo una serie de planos que son clave para la evaluación comparativa en términos tanto de capacidades operativas como de parámetros técnicos y costes de compra y operación. Llama la atención el hecho de que, si bien el Tiger tiene un mayor alcance operativo y capacidades similares a las de las otras dos máquinas, su blindaje, su protección pasiva y activa, así como la redundancia de los sistemas son más bajos. El Apache y el Viper representan un nivel similar de protección y defensa, lo que se traduce en una masa de despegue significativamente mayor.

La armadura y el refuerzo de la estructura también requieren motores más potentes. El Apache, que tiene la mayor masa de despegue, también es el más lento de los tres competidores y su radio de acción es el más pequeño. La máquina de Airbus Helicopters tiene el mayor alcance, sin embargo, el Bell AH-1Z tiene la mayor velocidad y lleva la mayor cantidad de armas suspendidas, ya que además de los 16 misiles guiados Hellfire también puede armarse con dos Sidewinder AIM-9 para combatir objetivos aéreos. Las máquinas estadounidenses tienen una ventaja sobre el competidor europeo en términos de sistemas de observación, comunicación y defensa personal. El Apache está equipado con un enlace Link 16 y la capacidad de dirigir vehículos no tripulados, mientras que se espera que el Viper tenga un Link 16 certificado y capacidades similares para el 2022.

Boeing AH-64 E Apache

En términos de capacidades de transporte y operaciones marítimas, RUSI indica que todas las máquinas tienen puntos de fijación y están certificados para el transporte aéreo a bordo del C-17. El Viper tiene un sistema de plegado de palas de rotor principal y está adaptado para operaciones en alta mar sin mantenimiento adicional, el Apache tiene un sistema de plegado del rotor principal y requiere un mantenimiento adicional, ya que no es totalmente adecuado para las operaciones marinas como el Tiger, que es el único que no dobla el rotor principal. Estos son los requisitos específicos relacionados con las operaciones marítimas esenciales para Australia en alta mar y al uso de buques de desembarco.

No solo el precio, sino todo el ciclo de vida

Los expertos de RUSI compararon no solo el coste de compra, sino también el coste de funcionamiento de hora de vuelo, el coste anual de 250 horas de vuelo por máquina previstas por año y en la perspectiva de los 20 años de operaciones. 

En la primera toma, la tabla presentada parece incoherente, ya que el coste del ciclo de compra y los 20 años de servicio para el AH-64E Apache y el Tiger ARH son muy similares y ascienden a más de 3.000 millones de dólares australianos cada una, a pesar de que el coste anual de funcionamiento del primero es aproximadamente el doble de las del Tiger y el precio de compra de cada máquina Tiger es superior en más de 6 millones de dólares australianos.

Sin embargo, hay que tener en cuenta que Australia tendría que comprar solo 7 helicópteros Tiger y actualizar los 22 restantes para obtener 29 máquinas, mientras que en el caso del Apache debe adquirir una flota completa de 29 unidades. Si Australia tuviera que comprar no 7 sino 29 helicópteros Tiger, la flota sería 1.280 millones de dólares australianos más alta, es decir, un coste total de 4.590 millones de dólares australianos (aproximadamente 3.7 00 millones USA). Esto se debe tanto al alto precio como al elevado coste de la hora de vuelo, que en Australia era de 34.342 dólares, pero según el plan actual se reducirá en los próximos años a 20.000 (unos 13.400 dólares USA).

En este contexto, el costo de 3.035 millones de dólares australianos por la compra y 20 años de operación de 29 helicópteros Apache AH-64E parece al menos una oferta igualmente atractiva. Con un coste de 10.567 dólares por hora de vuelo, se trata de una propuesta de alto potencial, especialmente cuando el riesgo asociado con la aplicación de nuevos sistemas de armas o normas de comunicación es mucho menor. Las máquinas Apache son operadas, por ejemplo, por las fuerzas armadas británicas y de los Países Bajos junto con Estados Unidos para operar desde buques de desembarco y para operar en zonas marítimas, pero esto requiere un mayor nivel de servicio, debido al efecto particularmente corrosivo del agua de mar. El coste unitario de los Apache se estimó en 51,8 millones de dólares australianos.

RUSI evalúa el Bell AH-1Z Viper de manera más ventajosa en términos de costes operativos y el nivel de “marinado”, lo cual es lógico para un helicóptero desarrollado para operaciones de los Marines de Estados Unidos.  La máquina está adaptada para operaciones de tierra y mar, y su funcionamiento se ha optimizado en términos de facilidad y un número limitado de personal en tierra. En esta situación, el bajo coste operativo, estimado en 7.208 dólares australianos por hora de vuelo, no es sorprendente. Se espera que el coste de adquirir 29 helicópteros y 20 años de operación sea de 2.360 millones de dólares australianos (unos 1.600 millones de dólares USA). Esto es aproximadamente mil millones de dólares australianos más bajos que las dos  ofertas competidoras.

Es difícil decir si el análisis de RUSI influirá en la decisión del programa LAND4503, ya que los factores políticos también pueden ser importantes, mientras que los costes citados se basan en datos actuales disponibles públicamente y no tienen en cuenta la posible participación de instituciones y establecimientos que operan en Australia.

Juliusz Sabak

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