Los F-16 taiwaneses comienzan a volar patrullas con misiles antibuque Harpoon.

Dos F-16A Vipers taiwaneses han volado en misiones de patrullaje aéreo armados con misiles anti-buque AGM-84 Harpoon. El Liberty Times de Taiwán dijo que las misiones fueron lanzadas en medio de los temores de ejercicios militares chinos inminentes que se espera sean diseñados para simular la captura de las Islas Dongsha administradas por Taiwán, en el área norte del Mar del Sur de China.

La Fuerza Aérea de Taiwán, también conocida como la Fuerza Aérea de la República de China (ROCAF), lanzaron dos F-16 desde la 5ª Ala de Cazas Tácticas (TFW) con sede en la Base de la Fuerza Aérea de Hualien, ambos con un par de misiles anti-buque. El reportero de aviación Roy Choo, publicó las fotos del Viper y proporcionó breves detalles de la misión. “Los F-16 del 5º TFW en Hualien suelen ser encargados de misiones anti-buque con los Harpoons mientras que los F-16 del 4º TFW en la Base Aérea de Chiayi suelen ser vistos empleando misiles AGM-65 Maverick para funciones anti-superficiales”, dijo Choo.

El emparejamiento del F-16 y el Harpoon AGM-84 es un elemento clave en la capacidad de Taiwán para defender importantes vías fluviales estratégicas y reivindicaciones territoriales contra un oponente marítimo. La ROCAF opera una mezcla de viejos Harpoons más el nuevo Bloque II AGM-84L.

Éstas son las fotos de los F-16 que llevan los misiles en la patrulla:

La unidad Hualien también se encarga de las patrullas de reconocimiento cuando los buques chinos transitan por el Estrecho de Taiwán. Los RF-16 asignados al 12º Grupo de Reconocimiento Táctico están equipados con la cápsula de foto-reconocimiento Phoenix Eye, que se basa en la cápsula AN/VDS-5. La ROCAF está tratando de mejorar sus capacidades de reconocimiento de los F-16 mediante la adquisición de pods de fotografía oblicua de largo alcance de UTC Aerospace Systems MS-110.

Hasta hace poco, los F-16 taiwaneses que llevaban AGM-84 en vivo habían sido un hecho muy raro. Aparte de los ejercicios de fuego vivo, los Vipers de la ROCAF sólo se han observado volando con harpones vivos cuando el portaaviones de la Armada del Ejército de Liberación Popular (PLAN) Liaoning transitó por el Estrecho de Taiwán en 2016/2017. Se cree que los próximos ejercicios chinos podrían incluir ambos portaaviones PLAN.

Durante los ejercicios de entrenamiento de vuelo en carretera en los últimos años, se han visto F-16 de la ROCAF armados con rondas de entrenamiento AGM-84 inertes. El 29 de julio de 2019, los ejercicios en el Estrecho de Taiwán también incluyeron un par de F-16 armados con Harpones reales que simulaban un ataque a un objetivo marítimo de alto valor en la costa sureste de Taiwán. El Liberty Times informó que dos barcos fuera de servicio fueron utilizados como objetivos. Dos F-16 lanzaron simultáneamente misiles Harpoon. Se comunicó que era la primera vez desde 2001 que la ROCAF había probado con fuego vivo misiles AGM-84 Harpoon lanzados desde el aire.

Este último caso de Vipers taiwaneses volando con arpones vivos puede considerarse una clara señal de la determinación del gobierno de la isla de defender su territorio. El Cuerpo de Marines de EE.UU. recientemente voló en misiones similares con Harpoons vivos que también pareció ser una señal para Pekín.

Ya en mayo, ha habido informes de que el Ejército Popular de Liberación de China (EPL) se estaba preparando para ejercicios de desembarco cerca de la isla de Hainan en agosto para simular la captura de la isla de Pratas, que se encuentra en el grupo de las islas Dongsha. Las principales preocupaciones dependen de las ambiciones estratégicas de China de apoderarse de territorio en este lugar de importancia estratégica, ya que este archipiélago está situado cerca de las rutas que van desde las bases navales chinas de la isla de Hainan hasta el Pacífico abierto.

Además, el avión F-16A/B Block 20 de Taiwán está siendo sometido a una actualización de 5.300 millones de dólares largamente esperada. La Corporación de Desarrollo Industrial Aeroespacial de Taiwán (AIDC) se ha asociado con Lockheed Martin para el trabajo en sus nuevas instalaciones en Taichung. Taiwán fue el cliente de lanzamiento para la actualización del F-16V, conocido localmente como el programa Phoenix Rising. Un total de 140 F-16A/Bs están siendo modernizados localmente bajo actualizaciones en serie entre 2018 y 2022, con entregas iniciales al 4º TFW en Chiayi. Los aviones modernizados cuentan con el radar Northrop Grumman AN/APG-83 Active Electronically Scanned Array (AESA) y una serie de otras mejoras.

Taiwán también ha comprado 66 F-16s del bloque 70 adicionales después de que los planes prolongados fueron finalmente aprobados por la administración de Trump en agosto del año pasado. Los nuevos F-16 reemplazarán a los F-5E/F de la Fuerza Aérea de Taiwán actualmente estacionados en la Base Aérea de Chihhang en Taitung.

Taiwán ha declarado que también quiere adquirir Harpoons terrestres para contrarrestar el creciente poderío naval de China. No está claro qué versiones del AGM-84 está buscando Taiwán para reforzar sus defensas costeras, sin embargo, los informes sugieren que Taiwán puede estar tratando de conseguir la versión del misil del Bloque II, aunque esto no está confirmado.

Taiwán ha solicitado comprar los F-35 de Lockheed Martin, sin garantía de que esto sea sancionado por Washington en un futuro próximo. El caza furtivo abriría todo un nuevo conjunto de capacidades para la ROCAF. Mientras tanto, los F-16 con Arpón son un componente clave de la capacidad de Taiwán para frenar los posibles avances territoriales chinos.

Si estallara una guerra entre los dos países, estas armas serían absolutamente esenciales para proporcionar a Taiwán cualquier esperanza de frenar un avance total de la Armada del Ejército Popular de Liberación. Por lo tanto, la patrulla de F-16 armados con Harpoons vivos no es sólo una demostración de fuerza, sino que probablemente se convertirá cada vez más en una necesidad disuasoria a medida que las tensiones entre Taipei y Pekín sigan aumentando.

Jamie Hunter

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