Por qué Boeing cree que ganará el concurso para suministrar helicópteros pesados a Alemania e Israel.

Boeing y Lockheed Martin compiten para suministrar una nueva generación de helicópteros de carga pesada a dos de los aliados más importantes de Norteamérica.

Los aliados son Alemania e Israel, que tienen una necesidad urgente de reemplazar las flotas de helicópteros CH-53D que se han vuelto obsoletas con el tiempo. Los helicópteros fueron construidos por Sikorsky, mucho antes de que se convirtiera en parte de Lockheed Martin.

Eso hace que Lockheed Martin sea el proveedor actual de helicópteros de carga pesada para ambos países, y simplemente sobre esa base se esperaría que Lockheed tenga una ventaja en la competencia.

Las aeronaves militares que han estado operando durante muchos años tienden a desarrollar una clientela en sus servicios de origen que prefiere atenerse a lo que sabe, por lo que Lockheed Martin tiene la posibilidad de vender una variante “K” muy mejorada del CH-53 llamada King Stallion tanto a Alemania como a Israel.

Sólo la solicitud alemana vale muchos miles de millones de dólares, y abarca la compra de 44 a 60 aeronaves (según las capacidades), más 30 años de apoyo durante el ciclo de vida. Sería una gran victoria para Sikorsky, que fue adquirido por Lockheed Martin en gran parte debido a la promesa del King Stallion.

El principal cliente es el Cuerpo de Marines de Estados Unidos, que planea utilizar los King Stallion para transportar a los Marines y a su equipo a la costa desde los barcos de guerra anfibia, mucho más allá del alcance de los misiles del enemigo. La venta de los King Stallion a los aliados clave reforzaría el potencial de ingresos del programa, quizás abriendo la puerta a ventas adicionales en Europa, Asia e incluso al propio ejército de Estados Unidos.

Sin embargo, Boeing, constructor del rival CH-47F de doble rotor Chinook, tiene otras ideas. Piensa que puede desplazar al CH-53 de los mercados alemán e israelí ofreciendo una versión mejorada de su propio elevador pesado que cumple con todos los requisitos de rendimiento del cliente a un coste considerablemente menor.

Lo que sigue es un resumen del lanzamiento que Boeing está haciendo a los clientes extranjeros en el mercado de los nuevos helicópteros de carga pesada, basado en una presentación preparada para el gobierno alemán. Es, en efecto, el caso de Boeing de por qué la última versión de Chinook tiene un mejor valor que el King Stallion.

Es un caso que el Cuerpo de Marines de EE.UU. nunca comprará – los Marines han invertido 7.000 millones de dólares en el desarrollo del King Stallion y están absolutamente comprometidos con el programa – pero el caso de Boeing podría volar con los aliados.

Carga útil. La última versión del King Stallion fue diseñada para ser el elevador más pesado de la historia de los helicópteros, capaz de llevar el Vehículo Táctico Ligero Conjunto de 11 toneladas en una eslinga externa a distancias de más de cien millas. Sin embargo, ni Alemania ni Israel tienen planes de comprar ese vehículo. Los israelíes no transportan cargas de eslinga externa en absoluto porque frenan la aeronave, haciéndola más vulnerable. Los alemanes lo hacen, pero Boeing dice que Chinook en su última configuración será capaz de levantar todos los vehículos tácticos del ejército alemán que el King Stallion pueda.

Aunque King Stallion es un avión más grande que el Chinook, Boeing señala que el tamaño de sus cabinas es prácticamente idéntico. De hecho, dice que debido a los límites de peso en las ruedas del CH-53K, el CH-47F puede “a menudo llevar más peso internamente que el CH-53K”. Como Alemania e Israel no realizan el tipo de maniobras de barco a tierra practicadas por el Cuerpo de Marines, Boeing calcula que el mayor poder de levantamiento externo del King Stallion no vale el costo adicional para ninguno de los dos países.

Madurez. Ese poder de elevación externa es sólo una de las características que hace del King Stallion una nueva aeronave, muy diferente de las versiones anteriores del CH-53. Pero Boeing argumenta que esto no es necesariamente una virtud porque el CH-53K es tan nuevo que su futura fiabilidad y mantenimiento aún no están probados. Dice que hay 562 Chinooks actualmente en funcionamiento en 20 países, mientras que sólo hay cuatro versiones de prueba del King Stallion en existencia y ningún historial operacional para compararlo con el Chinook.

La versión del Chinook que ofrece Boeing es en sí misma una actualización -ambos helicópteros tienen cabinas de “vidrio” construidas por la unidad aeroespacial Collins de Raytheon Technologies- pero no representa el salto en el rendimiento de lo que antes hacía el King Stallion. Por lo tanto, hay incertidumbres asociadas con el funcionamiento y el mantenimiento del CH-53K que no se plantean en el caso del CH-47F.

El riesgo. Boeing señala que tanto Alemania como Israel tienen amplios planes para modificar cualquier helicóptero que compren con equipo de producción nacional para comunicaciones, guerra electrónica y otras funciones. La empresa dice que tiene un largo historial de personalización de Chinook para satisfacer los requisitos de configuración únicos de los compradores extranjeros, pero no existe tal historial para el King Stallion. Aparte de la Infantería de Marina de EE.UU., Alemania e Israel son los únicos operadores del CH-53, y las variantes que poseen no se parecen en nada a la última versión.

Un área en la que esto crea riesgos es en la certificación de las modificaciones de la aeronave para la seguridad del vuelo. Alemania en particular está buscando un helicóptero de carga pesada que haya sido certificado formalmente por alguna autoridad reconocida, preferiblemente una autoridad civil. Pero se requerirá un certificado de tipo suplementario si las modificaciones de la aeronave de base son extensas, y Chinook tiene un historial mucho más extenso en ese sentido que el CH-53.

Coste. Boeing sostiene que el coste de adquisición y operación de la última versión de Chinook es muy inferior al del King Stallion. En una comparación de manzanas con manzanas, calcula que “el costo del avión CH-47F es aproximadamente la mitad del CH-53K”. El precio más alto del King Stallion podría justificarse si se ajustara mucho mejor a los requisitos de rendimiento alemanes e israelíes, o si fuera más fiable y mantenible, pero Boeing duda que se pueda presentar un caso convincente para cualquiera de las dos reivindicaciones.

En lo que respecta al coste de funcionamiento de los dos helicópteros, Boeing estima que “el CH-47F cuesta menos de la mitad de lo que cuesta un CH-53K por hora de vuelo”. Su presentación a los alemanes sugiere un coste promedio anual por hora de vuelo para el CH-47F de 10.600 dólares frente a casi 42.000 dólares por hora para el King Stallion, basado en las estadísticas del gobierno de los EE.UU. y las suposiciones operativas. Mirando sólo el mantenimiento (sin contar la mano de obra), se calcula que el Chinook costará 4.300 dólares por hora de vuelo comparado con los 25.100 dólares del King Stallion.

De ser cierto, esa disparidad tendría grandes consecuencias presupuestarias en el curso de una vida de servicio de varias décadas. Los alemanes destilarán todas estas estadísticas en una hoja de cálculo que comparará los dos helicópteros después de solicitar propuestas en otoño y probablemente elegirán un ganador en la primavera de 2021. El enfoque de Israel será algo diferente ya que, a diferencia de los alemanes, comprará sus Heavy Lifts a través del programa de ventas de militares extranjeros de EE.UU. Pero dice que necesita nuevos helicópteros operativos para el 2025, así que no pasará mucho tiempo antes de que se conozcan los ganadores de cada concurso.

Loren Thompson

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