Proveedores de F-35 tienen problemas para entregar las piezas a tiempo, y la salida de Turquía podría empeorar las cosas.

El F-35 Joint Strike Fighter de Lockheed Martin está al borde de la producción total de aviones, con una fecha prevista para principios de 2021. Sin embargo, el grupo de vigilancia del Congreso para este programa está preocupado de que a medida que la compañía aumenta la producción del F-35, sus proveedores de piezas se están quedando atrás.

Y esos problemas de la cadena de suministro podrían empeorar aún más a medida que los fabricantes de defensa turcos se vean excluidos del programa, dijo la Oficina de Responsabilidad del Gobierno (GAO) en un informe del 12 de mayo.

Según la GAO, el número de piezas de F-35 entregadas tarde se disparó de menos de 2.000 en agosto de 2017 a más de 10.000 en julio de 2019.

El número de escasez de piezas por mes también aumentó de 875 en julio de 2018 a más de 8.000 en julio de 2019. Más del 60 por ciento de esa suma se concentró entre 20 proveedores, dijo.

“Para mitigar las entregas tardías y la escasez de piezas, y entregar más aviones a tiempo, el contratista del fuselaje ha utilizado métodos como la reconfiguración de la línea de ensamblaje y el traslado del trabajo planificado entre diferentes estaciones a lo largo de la línea de montaje”, dijo la GAO.

“Según la oficina del programa, tales pasos pueden hacer que la producción sea menos eficiente, lo que, a su vez, puede aumentar la cantidad de horas de trabajo necesarias para construir cada avión”, que a su vez aumenta el coste, agregó la GAO.

Esos problemas podrían agravarse con la expulsión de Turquía del programa de F-35, que se anunció el año pasado después de que el país continuara con la compra del sistema de defensa aérea ruso S-400. Aunque Turquía contribuyó financieramente al desarrollo del F-35 como socio en el programa, el Departamento de Defensa de Estados Unidos ha mantenido que Turquía no puede comprar u operar el F-35 hasta que abandone el S-400.

El Pentágono también ha tomado medidas para comenzar a despojar a la industria turca de la cadena de suministro de la aeronave, un proceso que implica encontrar nuevas empresas para fabricar 1.005 piezas, algunas de las cuales son de origen exclusivo de empresas turcas.

Ellen Lord, subsecretaria de adquisición y mantenimiento del Pentágono, esperaba dejar de contratar con proveedores turcos para marzo de 2020, pero en enero dijo que algunos contratos se extenderían durante todo el año.

Aunque el Departamento de Defensa ha encontrado nuevos proveedores para fabricar las piezas que actualmente se fabrican en Turquía, no está claro si el precio de esos componentes será más caro. Además, a partir de diciembre de 2019, las nuevas tasas de producción de 15 componentes estaban atrasadas con respecto a las de los productores turcos heredados.

“De acuerdo con los funcionarios del programa, algunos de estos nuevos proveedores de piezas no producirán a la velocidad requerida hasta el próximo año, ya que aproximadamente el 10 por ciento de ellos son nuevos en el programa del F-35”.

“Los representantes de los contratistas del avión declararon que llevaría más de un año poner en pie a estos nuevos proveedores, con plazos de entrega que dependen de varios factores, como la complejidad de las piezas, la cantidad y la madurez de producción del proveedor. Además, estos nuevos proveedores están obligados a pasar por la calificación y las pruebas para garantizar la integridad del diseño de sus piezas”.

Tiempos difíciles para el proveedor de motores del F-35

No todas las tendencias de producción del F-35 informadas por la GAO fueron malas para el avión. Desde 2016, Lockheed ha progresado en la entrega de una mayor proporción de F-35 en el plazo previsto, con 117 de 134 F-35 entregados a tiempo en 2019.

Sin embargo, uno de los subsistemas más grandes del F-35, el motor F135 producido por Pratt & Whitney, se desvió en la dirección opuesta, con un enorme 91 por ciento de motores entregados con retraso.

En un momento dado en 2019, Pratt & Whitney detuvo las entregas del F135 por un período no especificado debido a fallos en las pruebas, lo que también contribuyó a la reducción de las entregas a tiempo.

Según la Agencia de Gestión de Contratos de Defensa, “se han producido 18 fallos en las pruebas de los motores en 2019, lo que supone ocho más que en 2018, y cada uno de ellos ha requerido el desmontaje y la revisión completa del motor”, escribió la GAO. “Para resolver este problema, el contratista del motor ha desarrollado nuevas herramientas para la línea de montaje y ha establecido un equipo para identificar las características que conducen a los fallos de las pruebas”.

Valerie Insinna

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