Si Japón amplía la flota de submarinos hasta 30, podría dar otra forma a las defensas submarinas en el Pacífico.

Aunque la flota de submarinos nucleares de Estados Unidos es incomparable, no es la única nación con capacidades avanzadas de guerra submarina. Durante la pasada guerra fría, la capacidad de la OTAN para contrarrestar la formidable flota submarina de la Unión Soviética se benefició de las contribuciones de los submarinos operados por el Reino Unido y otras naciones aliadas de la OTAN. En los próximos años, algo similar ocurrirá en el Pacífico, donde una China expansionista ha estado trabajando continuamente para crear una gran y moderna fuerza de submarinos para competir con los Estados Unidos y sus aliados por el control del crítico dominio submarino en el mar.

A medida que Estados Unidos y sus aliados comiencen a construir el marco de colaboración necesario para mantener su ventaja compartida en la guerra submarina sobre China, la flota de submarinos de Estados Unidos pronto comenzará a disminuir inevitablemente en número. Los submarinos de primera línea de la Marina de la era de la Guerra Fría de la clase Los Ángeles están envejeciendo, y la flota estadounidense de 52 submarinos de ataque nuclear pronto comenzará a disminuir hasta un mínimo previsto de unos 42 barcos en 2027-2028 antes de que la fuerza comience a crecer de nuevo en tamaño.

La próxima disminución de la flota de submarinos de la Armada estadounidense no es una novedad: el Servicio de Investigación del Congreso ha estado advirtiendo sobre ello cada año desde 1995. Para mitigar la disminución, la Armada está construyendo nuevos submarinos de ataque clase Virginia tan rápido como puede, y también planea extender la vida útil de otros barcos clase Los Ángeles. Pero en este momento, estas y otras medidas no son suficientes.

Esta disminución en el número de submarinos podría crear una situación de aproximadamente una década de debilitamiento de la disuasión convencional contra China. Los estrategas chinos son conscientes del próximo declive y lo han mencionado en al menos uno de sus propios diarios navales. Pero el declive también ofrece una oportunidad para que los aliados y socios de Estados Unidos que están preparados tomen el relevo aumentando temporalmente sus propias capacidades de guerra submarina. Con el comienzo del declive ya casi encima, se ha hecho cada vez más claro que una opción importante será que las naciones del Pacífico con ideas afines ayuden a llenar el vacío y, en el proceso, se conviertan en socios más equitativos en el avance de la seguridad del Pacífico contra una China expansionista.

La parte restante del déficit ofrece a las naciones asiáticas la mayor oportunidad en décadas de alinearse con las proezas técnicas submarinas norteamericanas, aprovechando potencialmente el conocimiento, las habilidades y los recursos estadounidenses, tal como lo hizo el Reino Unido durante la Guerra Fría. Al ofrecer más submarinos propios para que operen conjuntamente con la flota submarina estadounidense, el Japón no sólo puede compensar la disminución de la cantidad de submarinos norteamericanos, sino que también prepara el terreno para que Japón desempeñe un papel más amplio en los esfuerzos de colaboración regional en materia de seguridad en los próximos años.

Demostrar un profundo compromiso con un Pacífico tranquilo y próspero, regido por el imperio de la ley, es una función que el Japón, en particular, está en condiciones de desempeñar, identificando la oportunidad de Japón de ayudar a superar el inminente déficit de plataformas submarinas de Estados Unidos. 

Las observaciones de O’Rourke no lograron obtener mucha atención pública, llegando a principios de junio, al final de una audiencia de dos horas y media de la Comisión de Servicios Armados de la Cámara de Representantes. Pero O’Rourke se tomó unos minutos finales de la audiencia para centrarse en el potencial de Japón para desplegar una flota de submarinos mucho más grande, señalando: “He tratado de recorrer el mundo en busca de una estructura de fuerza naval occidental no realizada, y la oportunidad número uno que he identificado es la fuerza de submarinos de ataque japonesa”.

Japón construye un submarino de ataque al año, y con un objetivo del tamaño de una fuerza de 22 submarinos, Japón simplemente retira cada submarino después de 22 años de servicio. Como mencionó O’Rourke, si Japón “simplemente tomara la decisión de mantener y prolongar sus submarinos en servicio durante 30 años -como nuestro propio servicio- podría aumentar su fuerza de submarinos de 22 a 30 sin construir un solo barco más de lo que ya planea construir”.

El momento no podría ser mejor. Si Japón recalibrara su actual objetivo de 22 submarinos a 30 barcos de inmediato, “Llegarían a 30 en un año a partir de cuando estemos al mínimo de nuestro propio valle submarino de ataque”. El aumento de la flota de submarinos japoneses en ocho sería una contribución notable para compensar la disminución de los submarinos estadounidenses y fortalecer la contribución de Japón a la seguridad de los aliados en el Indo-Pacífico. 

Este esfuerzo relativamente indoloro para aumentar la flota de submarinos japoneses a 30 barcos ofrece a Japón la oportunidad de lograr un enorme impulso a la posición internacional del país. Los líderes de la defensa americana ya están considerando una relación más estrecha, y en la audiencia del Comité de Servicios Armados de la Cámara de Representantes, el Jefe de Operaciones Navales retirado, Almirante Gary Roughead, se hizo eco de O’Rourke, diciendo: “Es hora de que cambiemos la naturaleza de nuestra alianza con Japón”, y, “tienen cosas muy buenas y son operadores muy, muy competentes”.

En el ámbito submarino, la fuerza de submarinos del Japón es profundamente respetada en toda Asia, e incluso los operadores de guerra antisubmarina de América pueden tener dificultades para rastrear la moderna flota japonesa de submarinos no nucleares supersilenciosos. Capitalizar esta competencia ampliando la fuerza de submarinos de Japón enviaría un mensaje mucho mejor a la región que el constante apretón de manos de los que están demasiado ansiosos por pintar a la Marina de los EE.UU. como una fuerza agotada y rota.

Ciertamente, Japón podría necesitar ajustar sus procedimientos operativos y estrategias de mantenimiento para conservar los submarinos en servicio durante 30 años y aumentar su flota en casi un 40 por ciento. Pero Japón debería tener pocos problemas para encontrar los aproximadamente seiscientos marineros adicionales (además del personal de apoyo en tierra adicional) necesarios para poner ocho submarinos más en servicio. Japón ya mantiene dos barcos de entrenamiento y, como país con mentalidad marítima que tiende meticulosamente a la formación de personal y al mantenimiento de los barcos, encontrar los marineros que apoyen esta prestigiosa oportunidad para que Japón demuestre su compromiso con un Pacífico libre y abierto es sumamente posible. Y una Marina de Estados Unidos en apuros debería dar la bienvenida a cualquier submarino japonés adicional, en particular si una cooperación más profunda entre Estados Unidos y el Japón en el ámbito submarino conduce a un mayor aprecio japonés por la mentalidad conjunta que se requerirá en los próximos años para contrarrestar eficazmente la mejora de las capacidades navales de China.

Craig Hooper

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