Sierra Technical presenta un UAV más sigiloso, rápido y maniobrable.

Los servicios técnicos de Sierra han completado recientemente varias pruebas en tierra, incluida una prueba de funcionamiento del motor, de su nuevo avión Target Aéreo de Quinta Generación (5GAT).

La aeronave, que funciona con dos motores J85 de General Electric recuperados de los aviones de entrenamiento Northrop T-38 Talon retirados, está destinada a ser utilizada como un avión no tripulado de sigilo para que la Fuerza Aérea de Estados Unidos la derribe.

“Hemos hecho funcionar los dos motores hasta alcanzar la máxima potencia al mismo tiempo”, afirma Roger Hayes, presidente y copropietario de Sierra Technical. “Probamos nuestros controles de vuelo, elevadores y timones, y todo funciona bien”.

El vehículo aéreo no tripulado (UAV) debería estar listo para su primer vuelo de prueba durante el primer trimestre de 2020, según Hayes.

Sin embargo, debido a que el 5GAT es inherentemente de bajo coste, estimado por Sierra Technical en menos de 10 millones de dólares por copia de producción, y tiene una forma poco observable, la compañía también lo está presentando abiertamente como un “atractivo” avión sigiloso Loyal Wingman (plataforma no tripulada capaz de operar junto con aviones de combate tripulados).

Los aviones atractivos son un nuevo concepto en la guerra aérea: los UAV son tan baratos que las pérdidas en combate no arruinarán el proyecto. Por ejemplo, el programa Loyal Wingman de la USAF tiene como objetivo desarrollar aviones atractivos para su flota de aviones de combate tripulados, como el Lockheed Martin F-35 Lightning II. Se le podría pedir que asumiera tareas peligrosas o que operara como explorador robótico.

Sierra Technical cree que su 5GAT tiene capacidades que le darían ventajas sobre el XQ-58A Valkerie de Kratos Defense, un atractivo UAV pionero construido en colaboración con el Laboratorio de Investigación de la Fuerza Aérea.

“Será capaz de volar más rápido y más maniobrable que un Valquiria XQ-58”, asegura Hayes. “Creemos que tiene un alto potencial para resolver algunos de los requisitos de Loyal Wingman, una vez que se definan por la Fuerza Aérea”.

En particular, los dos motores J85 del 5GAT le dan la capacidad de volar a altas velocidades subsónicas.

“Vamos a limitarlo a altas subsónicas”, dice Hayes. “Probablemente se volvería supersónico sin muchos problemas, pero ninguna de las estructuras fue analizada o diseñada para el vuelo supersónico, ni tampoco las toberas de entrada”.

El 5GAT ha sido definido como un avión de sigilo por el Director de Prueba y Evaluación Operativa (DOT & E) del Pentágono, y los vuelos supersónicos no forman parte de los requisitos de su misión, explica Hayes. Está diseñado para ser un avión furtivo desechable para el combate aéreo simulado, y un compañero de entrenamiento que ayude a los pilotos a aprender a derribar aviones furtivos, como el Sukhoi Su-57 de Rusia o el Chengdu J-20 de China.

DOT & E ha pagado por el diseño, la construcción y el vuelo del avión después de que la Fuerza Aérea y la Marina se negaran inicialmente a construir sus propios objetivos de sigilo. Sin embargo, el año pasado la USAF publicó una solicitud de información para su propio Objetivo Aéreo de Próxima Generación, un programa de objetivos furtivos que podría reemplazar el esfuerzo del DOT & E.

Además de ser sigiloso, Hayes dice que el avión puede maniobrar a + 7.5 g y -2 g por períodos cortos.

“Sin embargo, no puede sostener + 7.5 g  o -2 g. La aeronave se desgastará muy rápidamente debido al empuje de estos motores “, explica Hayes. “Podemos hacer giros de 7,5 g, pero no mantenerlos durante mucho tiempo, eso es básicamente un escenario operacional típico”.

El 5GAT puede llevar armas en pilones externos, aunque no tiene disposiciones para una bahía de armas interna, una capacidad que requeriría un rediseño sustancial.

“Pero, podemos llevar todo tipo de equipos electrónicos, de inteligencia artificial y de inteligencia, vigilancia y reconocimiento”, afirma Hayes.

Hayes no quiere hacer una comparación detallada del XQ-58 y el 5GAT. Esto se debe a que Sierra Technical ayudó a diseñar el XQ-58A y dice que sería un conflicto de intereses revelar esa información.

Debido a la amplia variedad de aplicaciones de Loyal Wingman, desde el combate aéreo hasta las funciones de inteligencia, vigilancia y reconocimiento, Hayes dice que cree que hay espacio para ambas aeronaves.

“Para el Loyal Wingman hay ciertos aspectos que creemos que el 5GAT o un derivado del 5GAT sería muy adecuado, incluso más adecuado en algunos casos que el Valkyrie”, afirma.

Garrett Reim

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