Vistazo al futuro: un cisterna chino que reabastece de combustible a los cazas furtivos J-20.

La fuerza aérea china necesita un avión cisterna de reabastecimiento estratégico. Y aparentemente, está trabajando intensamente en el desarrollo de uno. Así es como podría ser ese petrolero.

Un concepto artístico que ha aparecido en una publicación china muestra una variante de un avión cisterna de la Fuerza Aérea del Ejército de Liberación Popular Y-20, que rellena los tanques de dos cazas de sigilo J-20.

Lo más sorprendente es que el avión cisterna Y-20U de la ilustración cuenta con modernos motores turbofan. En realidad, es probable que la versión inicial del petrolero vuele con motores más antiguos y menos potentes que podrían limitar su rendimiento.

Los aviones cisterna ayudan a ampliar el alcance de vuelo de los cazas y de otros aviones de guerra. Son especialmente importantes en el Pacífico occidental, donde las probables zonas de batalla pueden estar a mil millas o más de las principales masas de tierra y sus grandes campos de aviación.

La vasta infraestructura de bases aéreas continentales de China, por no mencionar la docena de importantes puestos de avanzada en las islas, mitigan la penalización del alcance resultante de la falta de grandes aviones cisterna en la PLAAF. Especialmente para cualquier guerra que China pueda librar a lo largo de su periferia, como en Taiwán o en los mares de China.

Avión de transporte Y-20U.

Pero para proyectar el poder aéreo más profundamente en el Océano Pacífico, la fuerza aérea china necesita aviones cisterna.

El ejército de EE.UU. tiene alrededor de 500 petroleros estratégicos, la mayoría de ellos KC-135. La fuerza aérea china, en cambio, sólo posee tres petroleros estratégicos Il-78 de fabricación rusa, así como unas 10 conversiones potenciales de petroleros del bombardero mediano H-6.

Cada uno de los Il-78 puede descargar hasta 100 toneladas de combustible por misión, lo que equivale aproximadamente a un KC-135. Un H-6U, por el contrario, puede descargar menos de 20 toneladas de gas. No está claro cuánto combustible puede llevar un Y-20U.

Ya ha volado un cisterna de “tres puntos” de conversión del Y-20, con cestas de reabastecimiento enrollables bajo su fuselaje y ambas alas.

El primer modelo Y-20U casi seguro que volará con los mismos motores D30 de baja derivación de fabricación rusa que impulsan el Y-20 básico. Pero el D30 con sus 21.000 libras de empuje es “tecnología obsoleta de los años 60”, según el experto en aviación Bill Sweetman.

Eso obviamente tiene algo que ver con las capacidades del Y-20U.

La industria china durante años ha estado tratando de perfeccionar el WS20, una copia del motor de derivación moderada F101 americano. El Y-20 podría ser el primero en la línea para conseguir los nuevos motores.

Y-20U

El F101 no es nuevo, ha impulsado el bombardero B-1 desde la década de 1970, pero produce más de 27.000 libras de empuje, haciéndolo mucho más potente que el D-30.

El WS20 podría transformar al Y-20 en un verdadero y moderno avión de transporte estratégico. El mismo motor podría convertir al Y-20U en un petrolero estratégico verdaderamente moderno.

David Axe

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