Ya se conoce quienes serán los primeros en recibir los F-15EX recién fabricados para la Fuerza Aérea de EE. UU.

La Fuerza Aérea de EE.UU. ha anunciado los escuadrones que serán los primeros en recibir los nuevos cazas F-15EX Eagle. Un par de escuadrones de la Guardia Nacional Aérea en Oregón, uno como unidad de entrenamiento y el otro como escuadrón de primera línea de superioridad aérea, se convertirán en el nuevo súper Águila para el 2023.

El anuncio revela la estrategia de la Fuerza Aérea para reemplazar sus cansados F-15C, que tienen una antigüedad media de más de 35 años y cuyo mantenimiento es cada vez más caro. Algunas de las unidades de la Guardia Nacional Aérea que vuelan con F-15C se convertirán al F-15EX. Otros reemplazarán sus antiguos Eagles por nuevos cazas de sigilo F-35.

En el anuncio de la Fuerza Aérea no explica el plan que tiene el servicio para reemplazar los F-15C en la fuerza de servicio activo, como los estacionados en la base de Okinawa en Pacífico.

Nueve escuadrones vuelan alrededor de 230 F-15C monoplaza y D biplaza para misiones aire-aire, tres en la fuerza activa y seis en la Guardia Nacional Aérea. Otras nueve unidades, todas menos una están en la fuerza activa operando alrededor de 220 F-15E de dos asientos en el rol de ataque terrestre.

El último F-15C de la Fuerza Aérea salió de la fábrica de Boeing de St. Louis en 1989. El último F-15E de la rama de vuelo surgió en 2004. Hoy en día los F-15C sufren de una fatiga estructural que limita su velocidad máxima.

“Muchos F-15C/D están más allá de su vida útil y tienen graves riesgos de estructuras, problemas de cables y piezas obsoletas”, ha declarado la Fuerza Aérea. “Los objetivos de preparación son inalcanzables debido a las continuas inspecciones estructurales, a las largas reparaciones y a los continuos esfuerzos de modernización”.

Los F-15C y los D “no llegarán al 2030”, dijo el general de división de la Fuerza Aérea David Krumm, entonces director de planes estratégicos y requerimientos del servicio, a los reporteros de la Fuerza Aérea John Tirpak y Brian Everstine.

A finales de 2019, la Fuerza Aérea anunció que compraría una nueva versión del F-15, el EX de dos asientos, con nueva aviónica, sensores y equipo de guerra electrónica. Boeing está utilizando los últimos métodos de fabricación para construir los nuevos Eagles.

El servicio quiere que al menos 144 F-15EX se cambien por F-15C y D. Si también sustituye los F-15E por los EX, la compra podría aumentar a 400 aproximadamente. La rama de vuelo en 2020 obtuvo la aprobación del Congreso para gastar 1.100 millones de dólares en la compra de los primeros ocho nuevos Eagles.

Ahora sabemos a dónde van esos primeros F-15EX a Oregón. La 173ª Ala de Cazas en Kingsley Field, Oregón, la unidad de entrenamiento de las Águilas, cambiará los F-15C y los D por los EX en 2022. El 123º Escuadrón de Cazas, parte de la 124º Ala de Cazas de la Base de la Guardia Nacional Aérea de Portland, se convertirá en el primer escuadrón operativo de F-15EX en 2023.

No todos los actuales escuadrones de F-15C se cambiarán al F-15EX. La Fuerza Aérea ya ha decidido reemplazar los viejos Eagles de la 125ª Ala de Cazas de la Base de la Guardia Nacional Aérea de Jacksonville en Florida por F-35 a partir de 2024.

“La Fuerza Aérea también planea reemplazar las restantes bases operativas de la Guardia Nacional Aérea F-15C/D (Aeropuerto de Barnes, Massachusetts, Aeropuerto de Fresno Yosemite, California, y la Base de Reserva Conjunta de la Estación Aérea Naval de Nueva Orleans) con F-35As o F-15EXs”, afirma el servicio. “La Estación Aérea Naval de Lemoore, California, también está siendo considerada para los F-35A”.

La gran pregunta abierta es si las tres unidades de F-15C en el extranjero, todas en la fuerza activa, qué harán con sus envejecidas Águilas. La 48ª Ala de Cazas de la Base Aérea Real de Lakenheath tiene un escuadrón de F-15C. La 18ª Ala en Kadena en Okinawa tiene dos escuadrones con los F-15C más avanzados.

Las Águilas Europeas y del Pacífico son posiblemente los cazas más importantes en el inventario de la Fuerza Aérea, ya que sus pilotos se entrenan todos los días para los escenarios de guerra más probables que involucran a Rusia y China.

La 48ª Ala de Cazas ya tiene un escuadrón de F-35. Tendría sentido logístico eventualmente convertir el escuadrón de F-15C del ala en un F-35 también.

Esa lógica cambia si la Fuerza Aérea compra F-15EX para reemplazar a los viejos F-15E, ya que la 48ª Ala de Cazas también tiene dos unidades volando la variante E. En ese caso, la Fuerza Aérea podría reemplazar todos los viejos F-15s-Cs, Ds y Es- del Reino Unido por nuevos F-15EXs.

El Ala 18, sin embargo, es un candidato obvio para conseguir el nuevo Eagle, y pronto. Eso es porque el F-15EX hasta ahora es el único caza de la Fuerza Aérea que podría ser compatible con el nuevo misil de ataque hipersónico AGM-183 de la Fuerza Aérea. Ese misil, con su alta velocidad y su alcance de unas mil millas, podría ayudar a contrarrestar la distancia que define el poder aéreo en la región del Pacífico.

Un vuelo de F-15 con cargas útiles pesadas y apoyo de reabastecimiento aéreo puede tener un alcance de alrededor de mil millas. Con los AGM-183, el vuelo podría alcanzar objetivos a 2.000 millas de la base.

Las Águilas de Kadena podrían atacar bases en lo profundo de China con los misiles AGM-183. En caso de guerra, quizás con un ataque chino a Taiwán, los F-15 podrían golpear puertos, aeropuertos y centros de mando a través de la región oriental industrializada de China.

Davis Axe

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