Analistas políticos tienen la rara oportunidad de contar los aviones de guerra de Corea del Norte.

La Fuerza Aérea Popular de Corea del Norte (KPAF) no ha adquirido ningún nuevo avión de combate en más de 30 años. Las sanciones extranjeras y el lento colapso de la economía norcoreana hacen que la Fuerza Aérea no tenga más remedio que mantener, mientras pueda, los aviones que ya tiene.

¿De cuántos aviones estamos hablando? Joseph Dempsey, analista del Instituto Internacional de Estudios Estratégicos de Londres, ha examinado las imágenes de satélite recientes y ha hecho una conjetura.

La KPAF puede estar compuesta de unos 75 aviones de combate y de algunos bombarderos “modernos” con capacidad de ataque o bombardero, concluye Dempsey. Modernos, es relativo, según los estándares norcoreanos.

Eso no es mucho. No cuando la Fuerza Aérea de Corea del Sur posee por sí sola no menos de 500 cazas y aviones de ataque modernos -sin incluir los entrenadores con capacidad de combate- y además está adquiriendo dos tipos de cazas furtivos.

Si a la cifra surcoreana se le añaden decenas de aviones de guerra estadounidenses, resulta evidente la inferioridad numérica y de armamento de las KPAF en una guerra a través de la Zona Desmilitarizada.

Sobre el papel, la Fuerza Aérea de Corea del Norte posee 572 aviones de guerra de primera línea. La mayoría datan de los años 60 o incluso de los 50, incluyendo cientos de MiG-17, MiG-19 y MiG-21 geriátricos que posiblemente no vuelen y copias de fabricación china de esos diseños soviéticos.

Los últimos aviones del inventario no son tan tardíos. Según un estudio reciente de Flight International, la KPAF posee en teoría 56 cazas MiG-23 y 35 MiG-29, 34 aviones de ataque Su-25 y 80 bombarderos H-5, que son clones chinos del Il-28 soviético.

Probablemente ninguno de estos aviones tenga menos de 30 años. Y es posible que, en las décadas transcurridas desde que Pyongyang los adquirió, muchos de los MiG, Sukhois y bombarderos Harbin se hayan estrellado y quedado inutilizables por falta de piezas o mantenimiento.

“Las evaluaciones disponibles públicamente parecen basarse en los totales históricos de aviones entregados, sin tener en cuenta el desgaste”, explicó Dempsey. “Dado que todos los tipos han estado en servicio durante décadas, las pérdidas por accidentes y daños en los aviones se habrán acumulado inevitablemente, reduciendo así el número de existencias”.

Los recientes cierres de aeródromos permitieron a los analistas hacer un recuento de los aviones activos de Corea del Norte. La base aérea de Sunchon, en el centro-oeste de Corea del Norte, hogar de los Su-25 y MiG-29 de Pyongyang, ha cerrado para reparar la pista. A mediados de abril, los aviones de la base se reunieron al aire libre antes de su traslado a otras bases. Los satélites comerciales tomaron fotos.

Algo similar ocurrió a mediados de febrero en la base aérea de Uiju, en la frontera con China. Uiju albergaba alrededor de la mitad de los H-5 de la Fuerza Aérea hasta que el régimen del hombre fuerte de Corea del Norte, Kim Jong Un, aparentemente la convirtió en una instalación industrial. Los Il-28 también se ensamblaron al aire libre mientras se reubicaban.

En total, Dempsey contó 12 MiG-29 y 31 Su-25 que salieron de Sunchon y 32 H-5 que dejaron Uiju. Mientras que Flight estima que las KPAF tienen 35 MiG-29, el IISS cree que sólo tienen 18, a pesar de la posibilidad, por remota que sea, de que Pyonygang haya sido capaz de construir un número significativo de MiG-29 por su cuenta.

Si la KPAF tiene 18 MiG-29 y 12 reubicados, eso indica que la Fuerza Aérea ha logrado mantener dos tercios de su caza más moderno en condiciones de volar. Si la KPAF tiene 35 MiG-29 y sólo una docena cambiados de base, podría hablar de la lucha de la Fuerza Aérea por mantener sus cazas más modernos listos para la guerra.

La flota de Su-25 parece estar en mejor forma. Treinta y dos de los 35 aviones de ataque son aptos para el vuelo, un índice de preparación que supera incluso al de muchas de las fuerzas aéreas más ricas del mundo.

La flota de H-5, por el contrario, parece estar sufriendo. Si, como supone Dempsey, Uiju albergaba 40 o más bombarderos antes del traslado, el hecho de que sólo 17 de los aviones hayan salido de la base significa que más de la mitad no pueden volar. Esto quizás no sea sorprendente. El H-5, una copia china de un bombardero que voló por primera vez en 1948, es antiguo.

Sí, la KPAF supuestamente ha modificado los H-5 para que lleven misiles de crucero. Sin embargo, los aviones son piezas de museo. La Fuerza Aérea de Estados Unidos ha mantenido sus B-52 de la década de 1960 actualizando constantemente todos los sistemas de los bombarderos. Sus sensores. Su equipo defensivo. Y, en los próximos años, sus motores. La Fuerza Aérea de Corea del Norte no parece haber hecho lo mismo con sus H-6.

Los H-6 podrían estar disminuyendo. Los MiG-29 también podrían estarlo. Los Su-25 siguen siendo fuertes, por ahora.

En realidad, nada de esto importaría mucho en tiempos de guerra. En los simulacros de guerra en la Península de Corea, las KPAF no duran mucho. Duplicar la fuerza de MiG-29 no supondría una gran diferencia cuando las fuerzas aéreas de Corea del Sur y Estados Unidos poseen conjuntamente cientos de los aviones de guerra más avanzados del mundo.

Lo que no quiere decir que las armas aéreas aliadas no encuentren resistencia. Corea del Norte mantiene defensas aéreas terrestres superpuestas. El clima también podría complicar las operaciones aéreas aliadas.

El recuento de los aviones de guerra volables de Corea del Norte equivale a una cuenta atrás de la extinción. Esos aviones no durarán para siempre. Y cuando desaparezcan, es posible que Pyongyang no tenga forma de reemplazarlos. En ese sentido, la KPAF tiene mucho en común con otra fuerza aérea en peligro de extinción: la de Ucrania.

David Axe

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