El buque de asalto anfibio USS América navega con 13 aviones F-35B a bordo.

El USS América está llevando a cabo “operaciones de rutina” en el Pacífico oriental, pero su dotación de aviones dice todo lo contrario. Desplegados a bordo hay no menos de 13 F-35B, y posiblemente otros más guardados en la cubierta de su hangar. Esto es lo más cerca que hemos visto al USMC y a la “Gator Navy” de ejecutar el concepto teórico de “Lightning Carrier”, que vería a los barcos de asalto anfibio repletos de casi dos docenas de F-35B en el papel de portaaviones de ala fija.

La controvertida clase América fue diseñada para ampliar las capacidades de la aviación, sin embargo para permitir tener espacio para más aviones, no tiene dique inundable. Con un desplazamiento de 45.000 toneladas es tan grande como los portaaviones de otras naciones. Los dos primeros barcos de la clase, el USS América (LHA-6) y el USS Trípoli (LHA-7), mantienen esta configuración única, con el tercero de la clase y los que siguen convirtiéndose en su propia subclase a medida que recuperan su cubierta de dique y tienen varias otras modificaciones 

Sin embargo, el USS América es más adecuado para las operaciones de expansión del F-35 que cualquier otro buque de asalto anfibio de la flota y tuvo que someterse a un reacondicionamiento justo después de ser entregado para una modificación adicional que le permitiera adaptarse mejor a las capacidades únicas del F-35 y, especialmente a su potente chorro de gases de escape, cuando se encuentra en el modo de aterrizaje vertical (STOVL). 

Tradicionalmente, estos barcos se despliegan con seis a ocho AV-8B o F-35B, teniendo la porción de ala fija del componente lo que proporciona una capacidad potente pero limitada para soportar asaltos anfibios y otras tareas tradicionales de la Marina.

13 aviones F-35B más dos MV-22 Osprey en cubierta

Cuando se añaden más aviones, se despliega menos capacidad de combate anfibio del USMC. Pero eso no significa que hacerlo no tenga mucho sentido para algunas misiones, convirtiendo de hecho a estos barcos en portaaviones ligeros y medianos capaces de realizar operaciones de “primer día de guerra”.

Si a esto le sumamos algunos Osprey para el reabastecimiento de combustible aéreo, un par de helicópteros MH-60 para tareas de utilidad y búsqueda y rescate, y un avión teledirigido avanzado para tareas de vigilancia aérea persistentes, se tendrá una impresionante fuerza de portaaviones de ala fija capaz de ejecutar operaciones a un ritmo relativamente alto y muchas de las misiones de las que son capaces sus homólogos más grandes.

No es que el Harrier no haya convertido también a los buques de asalto anfibio en portaaviones durante las operaciones de guerra. Pero esos aviones son más pequeños y mucho menos capaces que el F-35B, y esos tipos de operaciones han sido de naturaleza muy limitada.

Tyler Rogoway

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