El helicóptero CH-148 Cyclone de la Real Fuerza Aérea Canadiense realiza una rara visita a la base aérea holandesa.

Durante dos semanas, la Base Aérea Naval De Kooy, en los Países Bajos, ha acogido un helicóptero CH-148 Cyclone de la Real Fuerza Aérea Canadiense (RCAF) muy poco visto (al menos en Europa). El Cyclone, una versión militar adaptada del Sikorsky S-92 Helibus, llegó a la base naval durante el mantenimiento de su buque nodriza, el HMCS Halifax, y un plan de descanso y recuperación de su tripulación, que se encuentra cerca del puerto naval holandés de Den Helder.

El HMCS Halifax forma parte del Grupo Marítimo Permanente de la OTAN 1 (SNMG 1), mientras que el CH-148 embarcado, con la serie 148805, está asignado al Destacamento Aéreo de Helicópteros (HELAIRDET) de la fragata. El Cyclone procede del Ala 12, Escuadrón Marítimo de Helicópteros 423 que tiene su base en CFB Shearwater, Nueva Escocia, Canadá, y fue trasladado a la cercana De Kooy para que pudiera continuar con los vuelos de entrenamiento mientras el buque estaba en puerto.

El CH-148 canadiense con serial 148805, está asignado al Destacamento Aéreo de Helicópteros (HELAIRDET) de la fragata HMCS Halifax.

En 2004, el Gobierno canadiense hizo un pedido de 28 Cyclones para apoyar a la Royal Canadian Navy (RCN) con una capacidad de misión completa (FMC) prevista para 2012. Debido a una serie de graves dificultades de desarrollo, el primer CH-148 no se entregó hasta junio de 2015. En la actualidad, hay 20 CH-148 operativos en la RCAF, mientras que otros siete aún no han sido entregados. Estos siete están actualmente registrados como civiles y asignados al fabricante. El primer lote de Ciclones entregado a la RCAF no se entregó en la configuración final. Pero las entregas continuaron a la RCAF para evitar retrasos masivos en el programa de entrenamiento. Mientras tanto, el FMC ya se retrasó hasta 2018. A finales de 2019, la RCAF recibió suficientes FMC Cyclone, para poder realizar sus operaciones con el único helicóptero. Varios de los primeros helicópteros entregados fueron devueltos a Sikorsky para que los actualizara al estándar FMC. Se espera que a mediados de 2022 se entreguen los 27 helicópteros, lo que supone un retraso de diez años.

Lamentablemente, un CH-148 operativo, de serie 148822, embarcado en el HMCS Fredericton, se perdió en un trágico accidente en el Mar Jónico (Grecia) el 29 de abril de 2020. Los seis tripulantes murieron en el lugar del accidente.

El Sikorsky S-92 está bien introducido en once países en el mercado de la aviación civil: operadores como Babcock, Bristow Helicopters (Noruega y Reino Unido), Brunei Shell Petroleum, CHC Helicopter, China Southern Airlines, Cougar Helicopters, Gulf Helicopters, Heliservicio, Lider Aviaço, Petroleum Helicopters International, Slik Way Airlines y Cougar Helicopters están utilizando el tipo en operaciones principalmente off-shore.

Pero no hay que olvidar que también hay algunos operadores militares y usuarios gubernamentales, la Fuerza Aérea de Kuwait opera el tipo con el escuadrón 91 Special de Kuwait International. Están marcados con el título “Estado de Kuwait” pero son operados por la fuerza aérea. El S-92 también se encuentra en Bahrein (Royal Air Wing), Irlanda con la guardia costera (operado por CHC), Japón (Departamento de Policía Metropolitana de Tokio), Marruecos (Gendarmería) Arabia Saudí (Ministerio del Interior), Corea del Sur (fuerza aérea y la guardia costera de la República de Corea), Tailandia (fuerza aérea), Turquía (flota gubernamental), Turkmenistán (flota gubernamental) y el Reino Unido (Babcock Mission Critical Services y la guardia costera, operado por Bristow Helicopters).

Por último, pero no por ello menos importante, Estados Unidos invirtió en una variante del S-92, el VH-92A, para transportar al Presidente de Estados Unidos. El Escuadrón de Pruebas y Evaluación Aérea (HX) 21 Blackjack, con sede en NAS Patuxent River (MD), participa en el programa de pruebas del VH-92A y, hasta ahora, se han encargado doce (seis en 2019 y seis en febrero de 2020). La flota presidencial, asignada a HMX-1 en la Instalación Aérea del Cuerpo de Marines (MCAF) Quantico (VA) con un destacamento en la Base Conjunta Anacostia-Bolling en Washington D.C. (MD), recibirá 23 VH-92A, que consisten en 21 aviones de la flota operativa y dos de prueba. Está previsto que el VH-92A alcance la capacidad operativa inicial (IOC) en julio de 2021. Esto no significa que la próxima generación de helicópteros de transporte ejecutivo esté lista para su tarea operativa, ya que esa decisión la tomará la Casa Blanca.

David Cenciotti

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