La producción de una de las bombas más esperadas del F-35 ha estado en suspenso durante casi un año.

Las entregas de una nueva bomba guiada de precisión que está siendo desarrollada por Raytheon para el F-35 y otros aviones de combate han estado paralizadas durante casi un año mientras la compañía lucha por corregir un problema técnico relacionado con un componente clave.

El gobierno podría aprobar una solución para el problema, que detuvo la producción de la Bomba de Pequeño Diámetro II en julio de 2019, dijo el portavoz de la Fuerza Aérea, capitán Jake Bailey, en respuesta a las preguntas de Defense News.

Sin embargo, un informe de junio de la Oficina de Responsabilidad del Gobierno (GAO) señaló que las continuas cuestiones técnicas ya han causado un retraso en el despliegue de la munición, con Raytheon obligado a rediseñar un componente clave y adaptar las 598 bombas que ya habían sido entregadas a la Fuerza Aérea y a la Marina.

La bomba de pequeño diámetro (Small Diameter Bomb II), también conocida como GBU-53 StormBreaker, fue diseñada con un buscador trimodal que incluye un radar de ondas milimétricas, imágenes de infrarrojas y láser semiactivo que permiten al arma atacar objetivos en todas las condiciones climáticas y entornos en los que la visibilidad está oscurecida por el polvo y los escombros.

La Fuerza Aérea y la Armada planean integrar la SDB II en una gama de aviones de combate que incluye el F-15, el F/A-18 Super Hornet y el caza de ataque conjunto F-35, pero la munición ha estado en desarrollo durante más de una década.

Este último paro en la producción fue provocado por las auditorías internas de Raytheon, que descubrieron que las pinzas utilizadas para sujetar las aletas de la bomba en su lugar “sufrían de fatiga por vibraciones durante largas horas de vuelo”, explicó Bailey. Los clips sirven “como el dispositivo de almacenamiento de aletas de reserva” utilizado para mantener las aletas en su lugar en caso de que otros componentes fallen, señaló Bailey, quien agregó que no se habían producido incidentes durante las pruebas con las aletas SDB II desplegadas inadvertidamente.

Sin embargo, la GAO escribió que el despliegue prematuro de las aletas, que ayudan a guiar la bomba en vuelo, podría dañar el arma y causar un peligro para la seguridad de la aeronave que la transporta.

“Si bien este problema podría afectar a todos los aviones que transportan la bomba, los funcionarios dijeron que el mayor impacto se produce en el F-35, porque la bomba se transporta en la bahía interna de armas del avión y podría causar graves daños si las aletas se despliegan mientras la bomba está en la bahía”, declaró la GAO.

Raytheon planea mitigar el problema con un clip de nuevo diseño que reduce la vibración de las aletas, y pagará completamente el desarrollo del arreglo y la adaptación de las bombas que ya se han entregado, dijo la GAO. La Fuerza Aérea confirmó que las pruebas del nuevo dispositivo ya se han completado y están pasando por las revisiones finales.

Pero mientras Raytheon y la Fuerza Aérea esperaban reiniciar la producción en abril, las restricciones de viaje causadas por la actual pandemia mundial de COVID-19 contribuyeron a más retrasos. El gobierno espera ahora aprobar la solución en julio, después de lo cual se reiniciará la producción y comenzará el proceso de adaptación para las bombas existentes.

“El fallo del clip de aleta es la única razón por la que la producción se detuvo parcialmente; una vez que se obtenga la aprobación final del gobierno, se podrá reanudar la producción en su totalidad, dijo Bailey. La Fuerza Aérea estima que las actualizaciones se completarán en agosto, ya que el proveedor de Raytheon ya ha comenzado a fabricar el componente de reemplazo, que se instala fácilmente en el exterior del arma.

“Hasta que se reanude la producción, el total de entregas del Lote 3 se mantiene en 204 de los 312 activos contratados”, dijo Bailey.

Todo esto pone la capacidad operativa inicial (COI) al menos un año más tarde que el plazo original del servicio, que predijo que el COI ocurriría en septiembre de 2019. La Fuerza Aérea se negó a nombrar una estimación actual de cuándo se lograría el COI, pero dijo que sucedería después de un proceso separado conocido como la “decisión de lanzamiento inicial”, que implica la aprobación del jefe del Comando de Combate Aéreo y está fijada para el tercer trimestre de 2020.

El problema con las aletas de la SDB II es solo uno de los varios problemas técnicos con los que Raytheon está lidiando. El programa completó las pruebas operacionales en 2019, pero se necesitan cambios de hardware y software después de que se informaran de 11 fallos. Ya se han puesto en marcha dos correcciones de hardware, y ocho fallos estaban relacionadas con problemas de software que se abordarán en futuras actualizaciones, dijo la GAO.

El único problema pendiente tiene que ver con una anomalía con el sistema de orientación de la SDB II. Arreglarlo podría requerir que Raytheon rediseñe el componente y realice modificaciones en todas las bombas ya entregadas, según la GAO.

Una junta de revisión del problema se encuentra en las “etapas finales del análisis”, dijo Bailey. La Fuerza Aérea y Raytheon planean establecer si un componente de reemplazo es necesario a más tardar el 30 de junio.

Aunque el arma ni siquiera ha sido desplegada oficialmente, algunos componentes ya se están volviendo obsoletos. Se espera que un subcontratista de Raytheon que fabrica tarjetas de circuito utilizadas en el sistema de guía deje de producir esos componentes años antes de lo previsto.

Como resultado, el Departamento de Defensa podría tener que pedir todas las tarjetas de circuito necesarias para el programa de registro antes de diciembre, según la GAO.

Ese plazo de tiempo se ha ampliado ahora hasta enero de 2022, “lo que proporciona tiempo suficiente para que la oficina del programa actúe antes de la nueva fecha límite”.

Una StormBreaker GBU-53/B cargada en un F-15E Strike Eagle durante una prueba. El clip de retención problemático es visible alrededor de las aletas traseras en la parte trasera.

A pesar de los continuos problemas de la bomba, Raytheon continúa obteniendo contratos para el programa. En febrero, el Departamento de Defensa otorgó un aumento de 15 millones de dólares a un contrato anterior de la SDB II para apoyo técnico adicional. En septiembre, la compañía recibió un contrato de 200 millones de dólares para el apoyo del ciclo de vida durante la fase de desarrollo de ingeniería y fabricación de la bomba.

Según un comunicado de prensa de Raytheon, la Marina completó recientemente el primer lanzamiento guiado de la SDB II desde un Super Hornet F/A-18E/F.

Valerie Insinna

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