La venta del F-35 a los Emiratos Árabes Unidos podría estar limitada por varias condiciones.

La venta de aviones estadounidenses de quinta generación F-35 Lightning II a los Emiratos Árabes Unidos parece ir viento en popa. Sin embargo, lo más probable es que Abu Dhabi tenga que cumplir algunas condiciones previas importantes para disipar las preocupaciones sobre este acuerdo en Washington antes de recibir los nuevos y brillantes cazas furtivos.

“Podemos confirmar que la administración tiene la intención de seguir adelante con estas ventas de defensa propuestas a los EAU, incluso mientras seguimos revisando los detalles y consultando con los funcionarios emiratíes para asegurarnos de que hemos desarrollado entendimientos mutuos con respecto a las obligaciones emiratíes antes, durante y después de la entrega”, dijo un portavoz del Departamento de Estado en abril.

El portavoz también señaló que “las fechas estimadas de entrega de estas ventas, si se llevan a cabo, están previstas para después de 2025 o más tarde. Por lo tanto, anticipamos un diálogo robusto y sostenido con los EAU para [asegurar] que cualquier transferencia de defensa cumpla con nuestros objetivos estratégicos mutuos para construir una asociación de seguridad más fuerte, interoperable y más capaz.”

El acuerdo se presentó en los últimos días de la administración Trump y, además de una flota muy formidable de 50 F-35, también incluye 18 drones Reaper y municiones variadas. El paquete completo le costará a los EAU unos 23.000 millones de dólares.

Las condiciones de la venta incluirán, sin duda, acuerdos estándar de usuario final para garantizar que los EAU no transfieran ninguno de estos aviones ni ninguno de sus componentes a un tercer país o parte sin el permiso explícito de Estados Unidos.

“También seguiremos reforzando con los EAU y todos los receptores de artículos y servicios de defensa de Estados Unidos que el equipo de defensa de origen estadounidense debe ser adecuadamente asegurado y utilizado de manera que respete los derechos humanos y cumpla plenamente con las leyes de los conflictos armados”, dijo el portavoz del Departamento de Estado.

Esa fue una clara referencia a la participación de los EAU en la campaña militar liderada por Arabia Saudí en Yemen. Abu Dhabi puso fin en gran medida a la participación directa de sus militares en ese conflicto en 2019. Desde que entró en funciones, el gobierno de Biden ha comenzado a poner fin al apoyo de Estados Unidos a la coalición liderada por Arabia Saudí, que está ampliamente acusada de abusos de los derechos humanos y de empeorar la ya grave situación humanitaria en Yemen.

En lo que respecta a la seguridad adecuada y a la forma en que se utilizarán los F-35 de los EAU, Estados Unidos podría pedir garantías a Abu Dhabi de que sus aviones furtivos nunca tendrán base en un tercer país para operaciones de combate expeditivas y que sólo saldrán temporalmente del territorio emiratí para participar en ejercicios militares en tiempo de paz con países amigos.

La administración Biden ya ha expresado su intención de vender únicamente sistemas de armas “defensivos” a Arabia Saudí a partir de ahora. Bien podría adoptar una política similar hacia Abu Dhabi mediante la imposición de claras restricciones sobre dónde, y en qué circunstancias, puede utilizar sus F-35.

Luego está el factor Rusia.

Turquía, un importante aliado de Estados Unidos y miembro de la alianza de la OTAN, fue suspendida del programa F-35 en 2019 después de recibir la entrega de los avanzados sistemas de misiles de defensa aérea rusos S-400. Turquía había planeado previamente adquirir hasta 100 F-35 para su fuerza aérea. Washington había advertido repetidamente a Ankara que el F-35 y el S-400 eran incompatibles y expresó su temor de que tener ambos sistemas basados en Turquía pudiera permitir a Rusia obtener información sensible sobre las capacidades del F-35, lo que podría comprometerlo. Turquía también fue sancionada por esa adquisición de armas rusas por valor de 2.500 millones de dólares en virtud de la Ley para Contrarrestar a los Adversarios de Estados Unidos mediante Sanciones (CAATSA) de 2017.

Los Emiratos Árabes Unidos no han expresado formalmente su interés en adquirir los S-400 o sistemas rusos de defensa aérea de alta gama similares. Sin embargo, ha tenido importantes relaciones de defensa con Rusia.

Hasta que normalizó las relaciones con Israel el año pasado, Estados Unidos se negó a vender F-35 a los EAU. En 2017, Moscú afirmó que estaba iniciando un proyecto con Abu Dhabi para coproducir un caza de quinta generación, supuestamente basado en el MiG-29. Sin embargo, no se ha informado de ningún avance al respecto desde entonces y es probable que se archive indefinidamente si los EAU pueden finalmente adquirir los F-35.

Abu Dhabi ha comprado sistemas rusos de defensa aérea Pantsir-S1 e incluso ha desplegado algunos en Libia durante la reciente guerra civil. Aunque el Pantsir-S1 es sin duda un sistema mucho menos sofisticado que el S-400, Estados Unidos podría oponerse firmemente a que los EAU compren sistemas rusos adicionales o similares en el futuro en virtud de la CAATSA y como condición previa no negociable para recibir los F-35.

Es posible que Washington adopte una postura similar en relación con cualquier futuro acuerdo armamentístico de los EAU con China. Los EAU compraron anteriormente drones armados chinos Wing Loong II y los utilizaron en los conflictos de Libia y Yemen.

En abril, los senadores demócratas que presentaron la nueva “Ley de Seguridad de las Exportaciones de F-35 de 2021”, que pide una mayor supervisión del Congreso en relación con las ventas de F-35 a países no pertenecientes a la OTAN, expresaron su preocupación por la seguridad de la tecnología del F-35 en el arsenal de los EAU a la luz de los vínculos de defensa de ese país con Pekín.

“Debemos promulgar protecciones que garanticen que la tecnología increíblemente sensible de estos aviones no se vea comprometida por potencias hostiles a Estados Unidos, lo que incluye asegurarse de que los EAU se retiren de su floreciente relación con China y otros competidores de Estados Unidos”, dijo el senador Bob Menéndez, presidente de la Comisión de Relaciones Exteriores del Senado, que presentó la ley.

“Es probable que Estados Unidos utilice la venta del F-35 como palanca para impedir esos acuerdos”, dijo Ryan Bohl, analista de Stratfor para Oriente Medio y el Norte de África en RANE.

“Puede que esas condiciones no estén directamente vinculadas al F-35 en sí mismo, pero la experiencia de Turquía deja claro que el F-35 puede utilizarse, y probablemente se utilizará, para impedir las incursiones rusas en materia de defensa con aliados de Estados Unidos como los EAU”.

También anticipa que el compromiso de Washington de mantener con diligencia el Borde Militar Cualitativo (QME) de Israel sobre Oriente Medio será un factor importante en este acuerdo, como lo fue con la pasada venta estadounidense de F-16 altamente avanzados a los EAU en la década de 1990, que eran incluso más sofisticados que los F-16 que sirven en la Fuerza Aérea de Estados Unidos.

“En su mayor parte, Estados Unidos ha permitido a los EAU unos F-16 muy avanzados, aunque se han mantenido intencionadamente menos avanzados que las versiones israelíes (a los F-16 israelíes se les permite utilizar tecnología israelí en su producción, por ejemplo)”, dijo Bohl.

“Parece probable que esto continúe bajo la dinámica actual, con los israelíes obteniendo ventajas compensatorias a través de nuevas ventas de armas o la personalización de sus F-35 y los emiratíes obteniendo una versión más limitada que preservaría la ventaja de Israel”.

Vale la pena señalar que los F-35A que Estados Unidos probablemente venderá a los EAU serán casi con toda seguridad más limitados que los F-35 israelíes ya en servicio. Israel opera su propia versión del avión de quinta generación, el F-35I “Adir”, que, como ha señalado Sebastien Roblin, es la única variante del F-35 “fuertemente adaptada a las especificaciones de un país extranjero”.

Esa versión realmente única está construida de forma que permite a Israel integrar sus propios sistemas, como el de Mando, Control, Comunicaciones y Computación (C4) construido localmente por las Industrias Aeroespaciales de Israel (IAI) IAI +1% que puede funcionar “sobre” el sistema operativo estándar del avión construido por Lockheed Martin.

Es muy poco probable que la variante estándar del F-35A que recibirán los EAU pueda ser modificada localmente. Además, cualquier intento de modificación por parte de Abu Dhabi violaría con toda probabilidad las condiciones en las que se le vendió ese avión tan avanzado.

Por lo tanto, aunque los EAU probablemente se conviertan en operadores del F-35 a finales de esta década, esa adquisición vendrá sin duda con algunos términos y condiciones de uso muy importantes.

Paul Iddon

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