Por qué 11 portaaviones de la Marina no son suficientes.

La flota de portaaviones de la Marina de EE.UU. necesita más barcos, o menos misiones.

El próximo jefe de las fuerzas estadounidenses en el Indo-Pacífico cree que la Marina tiene todos los portaaviones que necesita, a menos que surja una nueva amenaza.

Estos comentarios se producen después de años de informes sobre la sobrecarga de trabajo de las tripulaciones de los portaaviones, que culminaron con el reciente despliegue del USS Nimitz, que batió el récord de 10 meses. Si la Marina no necesita más portaaviones, entonces parece bastante claro que necesita menos misiones para los portaaviones.

El almirante John Aquilino, nominado para dirigir el Mando Indo-Pacífico de Estados Unidos, hizo estos comentarios durante su audiencia de confirmación en el Senado la semana pasada. En la audiencia, el senador Roger Wicker preguntó a Aquilino si 11 portaaviones son suficientes para la Marina:

“Hemos cumplido con la ley [con] 11 buques, pero ¿es suficiente? Díganoslo, tenemos que saberlo. Podemos cambiar la ley del país si conseguimos suficientes votos” dijo el representante del estado de Mississippi.

Aquilino respondió: “Creo que actualmente el tamaño de esa fuerza es correcto, a menos que se presenten desafíos adicionales”.

Las noticias recientes sugieren que el tamaño de la fuerza actual de portaaviones de la Marina simplemente no es suficiente.

Por ley, la Marina está obligada a operar un mínimo de 11 portaaviones. Y aunque Wicker tiene razón al afirmar que el servicio cuenta con 11 portaaviones, eso no cuenta toda la historia. El undécimo portaaviones, el nuevo USS Gerald R. Ford, no puede desplegarse actualmente. El buque, cuya primera patrulla operativa estaba originalmente programada para 2018, está atascado por cuestiones técnicas y puede que no realice su primera patrulla hasta 2024.

Mientras tanto, los 10 portaaviones restantes de la Marina se enfrentan a un agotador calendario que está desgastando los barcos y las tripulaciones.

Durante la Guerra Fría, los 13 a 15 portaaviones de la Marina (portaaviones más buques de asalto anfibio) y las alas aéreas adjuntas solían pasar unos 6 meses (180 días) en el mar. Pero esos despliegues se han ido alargando a medida que la flota de portaaviones se ha ido reduciendo. En enero de 2020, el USS Abraham Lincoln terminó una patrulla de 295 días. También el año pasado, el USS Dwight D. Eisenhower pasó 200 días en el mar, mientras que la Marina envió al USS Theodore Roosevelt en un doble despliegue consecutivos.

En 2020, los portaaviones de la Armada pasaron un total combinado de 855 días en el mar -258 días más que en todo 2019, según U.S. Naval Institute News.

El USS Nimitz entrando en dique seco, 2018.

Si se tienen 10 portaaviones, eso no significa que tengas 10 portaaviones que estén listos para la acción en todo momento. Los portaaviones suelen seguir la regla del tercio que rige en la mayoría de las flotas: En un momento dado, un tercio de los buques está patrullando, un tercio se está preparando para patrullar o acaba de hacerlo y otro tercio está en mantenimiento en el astillero.

En caso de emergencia, muchos (pero no todos) los buques que se preparan para patrullar pueden adelantarse y los que regresan pueden retrasar su regreso. Así, en un momento dado, cuatro de los 11 portaaviones pueden estar disponibles para las operaciones, y hasta cinco o seis en caso de emergencia.

¿Qué ha agravado el reciente ritmo de las operaciones? La combinación de las cuarentenas previas al despliegue de COVID-19; una crisis intermitente con Irán; y la imposibilidad de desplegar el USS Ford, que dejará a la flota de portaaviones de la Costa Este con un solo portaaviones, el USS Eisenhower, hasta mediados de 2021, según USNI News.

El USS Stennis y el USS Reagan en el Mar de Filipinas.

La incorporación del USS Ford sólo solucionaría parcialmente el problema. El Ford es un portaaviones de la Flota del Atlántico, y los portaaviones de la Flota del Pacífico, como el USS Lincoln, también están sometidos a una gran presión. Añadir un duodécimo portaaviones a la Flota del Pacífico ayudaría a aliviar la tensión de toda la flota.

¿Podría la Armada arreglárselas con 10 u 11 portaaviones? Sí, si se opta por sustituir los portaaviones por otros buques o por reducir las misiones que requieren un portaaviones.

Los destructores de la clase Zumwalt o las futuras versiones de los submarinos de la clase Virginia, equipados con misiles hipersónicos y antibuque, podrían sustituir la potencia de fuego de un portaaviones en caso de necesidad. La Armada también podría decidir que no necesita un portaaviones en ciertas regiones todo el tiempo, especialmente contra Irán y el Mar de China Meridional. ¿Pero qué tipo de señal enviaría eso a los potenciales adversarios?

Sin embargo, una cosa parece clara: para la Marina de hoy, 10 o incluso 11 portaaviones no son suficientes para la tarea. La Marina necesita más portaaviones, más sustitutos de portaaviones, o menos misiones.

Kyle Mizokami

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