Primera imagen del nuevo avión AEW basado en un portaaviones de China.

La Armada China está construyendo una flota de portaaviones, la segunda más grande de cualquier Armada. Pero actualmente carecen de aviones de alerta temprana aerotransportados (AEW), considerados un componente vital de un ala aérea equilibrada. Esto va a cambiar con la introducción del nuevo avión AEW Xian KJ-600. Y curiosamente se parece mucho al Hawkeye E-2C de la Marina de Estados Unidos.

El prototipo KJ-600 ha sido visto en las imágenes de satélite del aeródromo de la Corporación Industrial Aeronáutica de Xi’an en Xian-Yanliang, en el centro de China. Aquí es donde se ven por primera vez muchos aviones prototipo. Chris Biggers, un experto en inteligencia de imágenes (IMINT), identificó el nuevo avión en imágenes de satélite comercial proporcionadas por Planet Labs Inc.

Aunque estas son las primeras imágenes del prototipo, la construcción del KJ-600 no es inesperada. Se ha visto una maqueta del avión en agosto de 2018. Estaba en un portaaviones de hormigón a gran escala construido a cientos de millas tierra adentro en Wuhan. Esta instalación de entrenamiento es utilizada por la Armada China para probar los diseños de la cubierta.

Y la Corporación Industrial Xian ha volado previamente el avión experimental JZY-01 AEW. Este se basó en el avión de transporte Xian Y-7. El Y-7 de doble propulsión está basado en el famoso avión Antonov An-24. Es ampliamente visto como un demostrador para el nuevo KJ-600. El nuevo avión es similar al JZY-01 pero más compacto y generalmente más refinado.

La disposición es notablemente parecido a la familia de aviones E-2 Hawkeye de la Marina de EE.UU. Ambos son aviones de doble turbohélice con alas largas y rectas montadas en alto que pueden plegarse para el almacenamiento del portaaviones. Tienen un fuselaje relativamente pequeño, lo suficientemente grande para una tripulación de 4 a 6 personas. El radar se lleva en un gran rotodomo encima del fuselaje. Por último, la cola se divide en varios estabilizadores verticales más pequeños, como los bombarderos de la Segunda Guerra Mundial.

En realidad, la disposición de los dos aviones es prácticamente idéntica, hasta el punto de que el reconocimiento de los aviones puede resultar un desafío en el futuro. El Hawkeye es un diseño bien probado que voló por primera vez hace 60 años, y sigue en servicio a bordo de portaaviones de la Armada estadounidense y de la Armada francesa.

Aunque no hay duda de que el Hawkeye ha sido la inspiración del KJ-600. Lo mismo puede decirse del Yakovlev Yak-44 ruso que una vez estuvo destinado a operar desde los portaaviones de la U.R.S.S.

Aún no se ha confirmado si el radar del KJ-600 realmente gira. Una alternativa es tener tres o más conjuntos fijos que juntos cubran todas las direcciones. China utiliza ambos enfoques en diferentes aeronaves. Pero las imágenes de satélite muestran sólo un segmento de borde de ataque más oscuro. Esto sugiere que un solo conjunto de radar que lógicamente tiene que rotar para cubrir 360 grados. La configuración exacta del radar puede ser confirmada en futuras imágenes.

También existe la duda de si el KJ-600 podrá operar desde los dos primeros portaaviones de China. Esto se debe a que utilizan un salto de esquí en lugar de una catapulta, por lo que los aviones tienen que despegar utilizando sólo su propia energía.

Pero el primer avión AEW de un portaaviones autóctono de China es real. Es visto como un gran desarrollo y un salto de capacidad para la Armada China. Junto con los nuevos portaaviones y las nuevas instalaciones operativas, es parte de un cambio radical en el poder naval de China.

H I Sutton

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