Trump ordena a la Guardia Costera que estudie la construcción de rompehielos de propulsión nuclear como Rusia.

El presidente de Estados Unidos, Donald Trump, ha emitido hoy un memorándum sobre la seguridad en el Ártico y la Antártida en el que pide a la Guardia Costera que estudie la posibilidad de comprar rompehielos de propulsión nuclear, un tipo de barco que solo opera Rusia. El mismo documento ordena una evaluación del tipo de armas defensivas que podrían llevar los futuros rompehielos, específicamente para defenderse de posibles amenazas de “competidores cercanos”, como Rusia o China. Las pequeñas flotas de rompehielos existentes de la Guardia Costera han tenido una necesidad cada vez más desesperada de ser reemplazadas durante años y el servicio finalmente otorgó un contrato para su primer rompehielos pesado nuevo, un diseño de potencia convencional, en décadas hace poco más de un año.

Trump ha emitido el nuevo Memorando sobre la Salvaguardar los Intereses Nacionales de los EE. UU. en las regiones árticas y antárticas el 9 de junio de 2020. A pesar de su nombre más general, el documento se centra enteramente en la compra de rompehielos y temas relacionados. El memorando ordena al Departamento de Seguridad Nacional, a través del comandante de la Guardia Costera, y en cooperación con el Secretario de Defensa, que realice un estudio de los “beneficios y riesgos de una combinación de flotas de rompehielos de seguridad polar que … estén debidamente equipadas para cumplir con los objetivos de este memorándum”. 

Este requisito de explorar los rompehielos nucleares, no tiene precedentes. Ni la Guardia Costera ni la Marina de Estados Unidos han operado nunca un rompehielos de propulsión nuclear de ningún tipo. De hecho, el único país que lo ha hecho hasta la fecha es Rusia, que opera cuatro de estos buques, incluido el enorme Taymyr de 21.000 toneladas de desplazamiento, y está tratando de construir al menos cinco más, además de docenas de otros rompehielos de propulsión convencional y otros barcos con capacidad de hielo. China está ahora también en el proceso de construir su propio rompehielos pesado de propulsión nuclear.

Los buques de propulsión nuclear, por supuesto, tienen la ventaja de no necesitar un reabastecimiento regular de combustible como es el caso de los buques de propulsión convencional. Un buque con propulsión nuclear podría operar eficazmente durante largos períodos de tiempo con la reposición en el mar de otros suministros y con la capacidad de generación de agua dulce a bordo.

Esto podría permitir un patrullaje más persistente de las zonas árticas y antárticas, lo que, a su vez, podría ser valioso para mantener una presencia estadounidense en esas regiones. El Ártico, en particular, se ha convertido en una importante zona de competencia geopolítica a medida que la capa de hielo polar continúa retrocediendo en medio del cambio climático global, permitiendo nuevas rutas comerciales y una mayor explotación de los recursos submarinos.

 

Al mismo tiempo, la propulsión nuclear es costosa y compleja, y su empleo en rompehielos podría suscitar preocupación por los posibles riesgos operacionales y ambientales de los buques que operarán principalmente en regiones bien conocidas por experimentar condiciones meteorológicas extremas. Los activistas ambientales han expresado desde hace mucho tiempo estas preocupaciones con respecto a las flotas de rompehielos nucleares de Rusia, así como a sus nuevas centrales nucleares flotantes. Sólo Taymyr ha sufrido varias fugas de radiación a lo largo de los años.

También existe la posibilidad de que los futuros rompehielos de la Guardia Costera, que funcionan con energía nuclear, se encuentren en enfrentamientos agresivos con buques rusos o de otros países, especialmente en la región del Ártico. Esto es lo que ciertamente está impulsando la demanda de explorar el potencial armamento defensivo para los próximos rompehielos de América.

El memorándum de Trump no menciona ninguna opción específica de armamento para que la Guardia Costera la considere, pero sus propios requisitos para su último rompehielos pesado han incluido mantener el espacio disponible para la posible inclusión de armas de algún tipo en el futuro.

Joseph Trevithick

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