El despliegue récord del USS Ford en Oriente Medio pone en peligro una prueba clave.

El gran programa estadounidense de portaaviones de clase USS Gerald R. Ford (CVN-78) es el ganador inesperado de la última crisis de Oriente Medio. Dado que el Pentágono no da señales de retirar el buque principal de su despliegue inicial, es probable que la mayor amenaza del programa Ford, una prueba de generación de salidas que lleva mucho tiempo aplazada -determinar cuántos aviones pueden mantener los portaaviones de clase Ford durante una batalla- sufra un nuevo retraso, presionando el inminente debate en el Congreso sobre la necesidad de más portaaviones.

Los defensores de los Ford están ciertamente contentos. El ataque a Israel del 7 de octubre transformó la naturaleza del primer despliegue «real» del USS Gerald R. Ford, poniendo al portaaviones en el punto de mira. Tras una travesía relativamente tranquila y cargada de escalas en el Mediterráneo Occidental, el portaaviones pasó al modo de crisis, cancelando abruptamente dos escalas en el sur de Francia y dirigiéndose hacia el este, donde ha estado mejorando el mando y control y el conocimiento de la situación de Estados Unidos desde entonces.

La plataforma ha sido lo suficientemente valiosa como para que el Pentágono haya ampliado el despliegue del Ford en dos ocasiones desde los ataques iniciales. Como el buque, en su período ininterrumpido más largo en el mar hasta la fecha, sigue orbitando al margen de un conflicto abierto, los dirigentes del Pentágono podrían intentar exprimir unos meses más de lo que el director del Programa de portaaviones de clase Ford, el Capitán Brian Metcalf, describió anteriormente como un «despliegue de al menos seis meses».

Para los defensores del Ford, esta nueva relevancia es una gran noticia, ya que el portaaviones de alta tecnología, por retomar una frase de La caza del Octubre Rojo, «ya no es un proyecto de investigación».

Dicho sin rodeos, el enfrentamiento entre Hamás e Israel ofrece un escenario ideal para el USS Ford. Las amenazas aéreas son mínimas, y parece improbable que la crisis de Oriente Medio exija, en este momento, la utilización simultánea y sostenida de toda el ala aérea del portaaviones, algo que probablemente pondría a prueba la cubierta de vuelo del USS Ford, aún en fase de pruebas, y a una tripulación todavía poco optimizada.

Aunque no cabe duda de que existe una gran demanda de los E-2D Advanced Hawkeyes del portaaviones y de otros medios, la Armada también está aprovechando el despliegue ampliado para aprender, centrándose en comprender los importantes pero infravalorados retos de resistencia de la tripulación, resolviendo los problemas de preparación de la cubierta de vuelo y concentrándose en atender con fiabilidad un puñado de llamadas de servicio urgentes e imprescindibles, en lugar de la mucho más estresante tarea de poner todos los aviones en el aire, día tras día.

El Ford aún no está listo, pero empieza a parecerse y a actuar como un portaaviones en toda regla. Según todas las mediciones públicas, este remake de la clase Nimitz, de 13.300 millones de dólares y escasa tripulación, está haciendo todo lo que tiene que hacer. La crisis de Oriente Medio no podía haber llegado en mejor momento para demostrar su importancia. Con cuatro portaaviones de la clase Ford en servicio, en construcción o en las primeras fases de adquisición, los defensores de los portaaviones estadounidenses están ansiosos por cualquier ayuda en la gran lucha por mantener en marcha la línea de producción de grandes portaaviones.

Aunque es evidente que el USS Ford sigue teniendo problemas iniciales, en público, el portaaviones funciona bastante bien. En lugar de averiarse de forma dramática y vergonzosamente pública, el USS Ford está obteniendo titulares positivos y batiendo silenciosamente récords operativos. Eso es bueno. El buque necesita una «victoria» y, como mínimo, el rendimiento del portaaviones supone un enorme cambio con respecto a hace un año, cuando el Ford regresó sigilosamente a Norfolk, tras un crucero de prueba de 53 días un tanto insatisfactorio, dos días después de Acción de Gracias.

Pero para demostrar realmente su valía, el portaaviones sólo tiene que pasar una dura prueba de resistencia, demostrando que puede generar y mantener un 30% más de salidas que los portaaviones heredados a los que debe sustituir.

Un joven transportista se dirige a Europa:

El Ford ha recorrido un largo camino este año. El 2 de mayo, cuando el USS Ford partió silenciosamente de la superbase naval de Norfolk, el portaaviones se dirigía, como muchos jóvenes estadounidenses con problemas antes que él, a Europa para evitar el fulminante escrutinio público.

Los primeros meses de 2023 fueron difíciles para el Ford. En enero de 2023, la agencia de pruebas del Pentágono machacó los poco fiables subsistemas básicos del portaaviones. Con un informe negativo de la GAO en camino, y el ex director del portaaviones, el contraalmirante James Downy, que probablemente sería confirmado por el Senado para ser el próximo jefe de construcción naval de la Armada al frente de la NAVSEA, la Armada estaba ansiosa por conseguir que el buque, con tantos problemas, tuviera un despliegue prolongado, fuera del punto de mira tanto de los recortadores presupuestarios del Congreso como de los escépticos del Pentágono.

Para el buque, una gira europea relativamente tranquila ofrecía un refugio perfecto para limar asperezas operativas y, con el triste y cada vez más decrépito conjunto de fuerzas navales rusas aún ansiosas por demostrar su relevancia, el despliegue ofrecía a la tripulación alguna oportunidad tanto de diversión como de un poco de emoción manejable.

Si Hamás no hubiera intervenido, la veterana tripulación del Ford, a su regreso, habría sido contratada para embarcarse en una compleja prueba de generación de salidas, demostrando finalmente que el argumento comercial de la Armada para la clase Ford era válido: que una tripulación, teóricamente un 20% más pequeña que la utilizada para dotar de personal a los antiguos portaaviones de la clase Nimitz de la Armada, podría realizar un 30% más de salidas que los portaaviones más antiguos.

Pero, con el ataque a Israel, todo cambió. Se cancelaron dos escalas en el sur de Francia. A continuación, el Pentágono empezó a prorrogar el despliegue del Ford, primero el 17 de octubre y luego un mes más tarde. Las exigencias del mundo real están empujando la crucial prueba de rendimiento del Ford cada vez más a la derecha.

Hay mucho en juego en el rendimiento del Ford. Si el portaaviones no consigue superar los índices de generación de salidas de los portaaviones heredados, a la Marina le resultará mucho más difícil convencer al Pentágono, a la Administración y al Congreso para que compren más buques por valor de 13.300 millones de dólares.

Empujando a la tripulación a la zona de peligro:

El USS Gerald R. Ford está abriendo nuevos caminos. Con el ataque a Israel, el USS Ford, de seis años y medio de antigüedad, ha empezado por fin a actuar como un portaaviones «de verdad». Tras el ataque, la característica operativa que define al USS Ford -una extraña tendencia a evitar largas temporadas en el mar en favor de hacer una escala en puerto cada pocas semanas- se interrumpió bruscamente. Por primera vez, el Ford y su tripulación demostraron que el buque no estaba atado a un puerto seguro, sino que era capaz de servir como una plataforma flexible, capaz de hacer frente a demandas sorpresivas.

Y eso es muy importante.

A diferencia de otros grandes portaaviones estadounidenses, el USS Ford rara vez ha estado navegando durante más de 30 días consecutivos. Antes del crucero de prueba del portaaviones de 2022, en el que el buque solo consiguió pasar 24 días navegando ininterrumpidamente, solo había estado navegando más de 30 días una vez, a finales de 2020. Dada la pauta operativa de muchos años, la aparente falta de resistencia del portaaviones sugería o bien que la tripulación, relativamente pequeña, estaba pasando apuros, o bien que los subsistemas estaban fallando, o ambas cosas.

Este despliegue operativo no fue una excepción. En el transcurso de este viaje por Europa, el USS Ford siguió una pauta relativamente regular de pasar de 3 a 4 semanas en el mar, seguidas de una escala en puerto de varios días. En mayo, el portaaviones realizó una visita de cinco días a Oslo (Noruega). Junio se vio interrumpido por una escala de varios días en Spit (Croacia). En julio, el buque pasó cuatro días en El Pireo (Grecia) y, al mes siguiente, la tripulación hizo escala en Antalya (Turquía). En septiembre, el buque atracó cuatro días en Trieste (Italia).

El despliegue debía concluir con visitas triunfales a los grandes puertos franceses de Marsella y Tolón, para ayudar a los franceses a preparar su proyecto de futuro portaaviones de alta tecnología.

En lugar de disfrutar de siete extensas escalas portuarias en el transcurso de un despliegue de casi seis meses, el Ford, ahora, está mostrando un rendimiento casi similar al del Nimitz. Desde finales de noviembre, el USS Ford ha pasado cerca de dos meses completos en el mar, la mayor permanencia ininterrumpida en el mar que jamás haya experimentado este buque de 6,5 años de antigüedad.

Si el patrón actual se mantiene, el Ford igualará el ritmo de seis escalas en ocho meses establecido en 2022-23 por el USS George H.W. Bush (CVN 77), el último portaaviones que pasó un despliegue completo en aguas europeas.

Craig Hooper

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