NGAD: el caza de Sexta Generación por el que apuesta la Fuerza Aérea de EE.UU.

Las Fuerzas Aéreas de EE.UU. podrían tener sus primeros cazas de sexta generación a finales de la década si todo va como está previsto en el programa Next Generation Air Dominance (NGAD).

El programa NGAD

A través del programa NGAD, las Fuerzas Aéreas y Lockheed Martin, el principal fabricante, pretenden diseñar y desplegar la siguiente generación de cazas después del caza furtivo F-35 Lighting II, actualmente en servicio.

Pero el programa NGAD va más allá de un solo avión. De hecho, el programa NGAD está desarrollando varias capacidades diferentes, tripuladas y no tripuladas, que pertenecerán a la misma familia y podrán operar juntas.

El programa NGAD incluye tanto un avión de combate de sexta generación tripulado como un vehículo aéreo no tripulado que servirá de apoyo al avión.

En octubre, Lockheed Martin publicó más dibujos artísticos del avión de combate NGAD como parte de su promoción del avión cisterna LMXT, que serviría de apoyo a la futura flota de la Fuerza Aérea, incluido el avión de combate NGAD.

Por los diseños artísticos que la Fuerza Aérea y Lockheed Martin han proporcionado, sabemos que el NGAD será bastante futurista. De hecho, la representación muestra un avión con forma de delta más parecido a los aviones de las películas de ciencia ficción que a los que vuelan actualmente en el aire.

Se espera que el avión de combate NGAD tenga un precio elevado, ya que las estimaciones actuales sitúan la cifra de cada avión en 200 millones de dólares.

Sin embargo, es posible que las Fuerzas Aéreas no adquieran el número habitual de aviones que se lanzan al mercado cuando se trata de un nuevo caza. El ejército estadounidense en su conjunto tiene previsto comprar aproximadamente 1.500 aviones de combate F-35 Lighting II de todo tipo. Pero lo más probable es que compre un número mucho menor de cazas NGAD porque se espera que el avión de sexta generación permanezca en servicio durante un periodo mucho más corto que el F-35, que ahora se espera que vuele hasta 2070. Con el programa NGAD, la Fuerza Aérea avanza hacia un nuevo modelo de desarrollo y adquisición que opta por un intervalo menor entre las nuevas aeronaves, lo que permitiría introducir las nuevas tecnologías mucho más rápidamente.

EL PROGRAMA NGAD AVANZA RÁPIDAMENTE

Durante el verano, el secretario de las Fuerzas Aéreas, Frank Kendall, dijo que el programa NGAD ha pasado a la siguiente fase de desarrollo y que el objetivo es tener una capacidad operativa para 2030. Según Kendal, el programa NGAD ha iniciado la fase de ingeniería, fabricación y desarrollo (EMD), que es un paso previo a la producción.

Si Kendall resulta ser exacto y el programa sigue avanzando a ese ritmo, sería una increíble hazaña de ingeniería y adquisición en comparación con otros programas de aviones.

Por ejemplo, como informa Sandboxx News, el programa F-35 Joint Strike Fighter comenzó su fase EMD en octubre de 2001, pero no fue hasta 2015 cuando el avión de combate de quinta generación alcanzó la capacidad operativa inicial. Es decir, 14 años para que sólo una (el F-35B, que es la iteración de despegue corto y aterrizaje vertical del avión de combate) de las tres versiones del F-35 sea operativa. El F-35A, que es la versión de despegue convencional del caza furtivo, alcanzó la capacidad operativa inicial un año después, en 2016, mientras que el F-35C, que está diseñado para operaciones en portaaviones, no alcanzó la capacidad operativa inicial hasta hace tres años, en 2019.

Sin embargo, el F-35 es un caso atípico, y el tiempo medio que tarda un avión en pasar de la fase EMD a su capacidad operativa inicial es de siete años.

Stavros Atlamazoglou

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